Ouibus schrapt shuttle naar Rijsel

De Ouibus, die twee jaar lang Brugge met Rijsel verbond, is afgeschaft. Voor hotelier Michel Maertens is dit een spijtige zaak voor het Brugse toerisme, maar geenszins een verrassing. Al van bij de opstart in 2017 hamerde hij op de pijnpunten van dit traject dat onvoldoende gepromoot werd. “Maar wat hier gebeurd is, staat volledig los van de stad”, vindt Toerisemeschepen Philip Pierins.

De busverbinding Brugge-Rijsel van Ouibus is geschrapt. © Stad Brugge

Voor Michel Maertens, eigenaar van Hotel Navarra, is een goede bereikbaarheid van Brugge essentieel voor het verblijfstoerisme. In het verleden was hij al een pleitbezorger van een directe treinlijn vanuit Rijsel naar Brugge en van de komst van Ryanair naar de Luchthaven Oostende-Brugge.

Na het mislukken van die dossiers, nam Michel Maertens ontgoocheld ontslag als bestuurslid van de vzw Hotels regio Brugge. Hij hekelt het feit dat er terreuraanslagen in Brussel en Zaventem nodig waren om het alternatief de Ouibus naar Rijsel te lanceren. Toeristisch Brugge leed aanvankelijk evenveel als Brussel onder de gevolgen van die terreur, dus werd een traject gezocht waarbij Britten en Fransen hellhole Brussel konden vermijden.

Foute aanpak

Maar de Ouibus was volgens Michel Maertens een doodgeboren kind omwille van de foute aanpak. “Ik begrijp echt niet waarom deze busdienst zo slecht gepromoot werd”, zucht hij. “Op zich was de service nochtans goed. Ik heb die zelf uitgetest, toen ik met mijn gezin naar Londen trok. De chauffeurs zijn vriendelijk, er is wifi op de bus en in een uur en 15 minuten sta je in Lille Europe om in te schepen voor de Eurostar. Maar op de heenreis waren wij drieën de enige passagiers. Op de terugreis zaten we met 18 passagiers in de bus, onder wie 14 Syrische vluchtelingen! Nochtans had die shuttlebus interessante doelgroepen: Bruggelingen die voor een prikje een dagje naar Rijsel willen of een aansluiting hebben op de Eurostar of de TGV, maar ook Britse en Franse toeristen die Brugge willen bezoeken.”

Michel Maertens.
Michel Maertens.© TVH

Naar verluidt zaten er dagelijks gemiddeld 75 passagiers op de Ouibus, met een absolute topdag van 151 mensen. Vincent Traen van Keolis in Jabbeke, die de belangen van Ouibus in onze regio behartigt, heeft nochtans twee jaar lang aan die kar getrokken: “Er waren uiteindelijk te weinig passagiers om uit de kosten te geraken. Bijgevolg heeft Oui begin deze maand het traject opgedoekt.”

Geen verrassing

Voor Michel Maertens is dit absoluut geen verrassing. “Ik heb in mijn hotel een enquête gevoerd bij 500 Britse gasten, die met de Eurostar naar hier gekomen waren. Niemand van hen was op de hoogte van het bestaan van die busshuttle! Noch Ouibus noch Toerisme Brugge noch Toerisme Vlaanderen hebben die shuttledienst in Engeland voldoende gepromoot. Het enige wat Ouibus deed, was een banner verstrekken aan de Brugse hoteliers om promotie te maken op hun websites. Bovendien wilde Toerisme Brugge in haar kantoren aan het station en op ’t Zand geen tickets verkopen voor de Ouibussen.”

De Brugse hotelier onderzocht zelf de uurroosters van de Ouibussen en constateerde tot zijn afgrijzen dat die helemaal niet afgestemd waren op de aankomst en de vertrektijden van de Eurostar. “Twee jaar geleden al heb ik mails verstuurd naar alle betrokkenen. Behalve Keolis heeft niemand gereageerd op aanbevelingen voor een betere promotie. Het is veelbetekenend dat dit project nu in alle stilte begraven is, maar onze politici stonden wel graag op de foto te pronken bij de start.”

Die attitude ergert Michel Maertens, omdat de Britse markt van levensbelang is voor het verblijfstoerisme in Brugge. “2018 was een topjaar. Maar Toerisme Brugge mag niet te vroeg hoera roepen, men mag zich niet blindstaren op de kwantiteit. Je hebt drie Franse toeristen nodig om evenveel inkomsten te genereren als één Britse toerist. Want de Britten verblijven doorgaans drie nachten in Brugge, de Fransen slechts één. Bovendien komen de Britten ook in de dalmaanden. Het feit dat hun aantal de eerste drie maanden van 2019 gedaald is, baart mij grote zorgen.”

Nieuwe voorwaarden

Toerismeschepen Philip Pierins (SP.A) wil het verhaal nuanceren. “Ouibus is overgelaten aan Blablacar. De nieuwe aandeelhouder stelt nieuwe voorwaarden, waardoor het voor Keolis niet meer haalbaar is om deze verbinding uit te voeren ondanks meer dan 50.000 reizigers. De lijn houdt dus niet op te bestaan omwille van de beperkte interesse, maar door een wijziging van aandeelhouderschap. Wat hier gebeurd is, staat volledig los van de stad. Concurrent FliXBUS heeft intussen zijn aanbod uitgebreid met twee à drie ritten op Rijsel al naargelang de dag. Het aanbod blijft dus verzekerd, weliswaar met een lagere frequentie dan voordien het geval was.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.