Ondernemer Bert Devos strijkt eindelijk neer in ‘zijn’ West-Vlaanderen

Bert Devos voor de Sint-Annakapel die hij straks weer wil laten herleven.©Wouter Meeus WME
Bert Devos voor de Sint-Annakapel die hij straks weer wil laten herleven.©Wouter Meeus WME
Wouter Vander Stricht

Bert Devos (46) is een rasechte Meulebekenaar, maar zijn beroepsleven speelde zich voornamelijk buiten de provincie af. Toen hij zijn vorige zaak, een industriële bakkerij, van de hand deed, was hij even zoekende. Maar nu heeft hij in een andere sector een nieuwe uitdaging gevonden en leidt hij een allround grafisch bedrijf.

Bert Devos stamt uit een bekende Meulebeekse familie. Zijn broer Carl is als politicoloog niet van het scherm weg te slaan en de jongste broer Stijn is actief binnen de scholengroep Sint-Rembert in Torhout. Alle drie vonden ze dus hun weg, opgroeien deden ze op De Paanders. Hun mama was er 35 jaar lang juf in het eerste en tweede leerjaar, hun pa ingenieur bij Siemens in Oostkamp. Bert is de enige van de drie die in Meulebeke woont. “Vanuit de Drongensveldweg kijken we uit over Tielt, waar ik mijn middelbaar ook afwerkte aan het College. Twee weides verder ben je ook in de stad waar een stuk van mijn sociaal leven zich afspeelt. Ik ben lid van Kiwanis en maak deel uit van de Raad van Bestuur van Malpertuis. En mijn echtgenote is ook een Tieltse.”

Jaartje Amerika

Partner Julie Cortvriendt werkt in het familiebedrijf CMR dat grondwerken doet. Bert is handelsingenieur van opleiding, maar volgde daarna nog verschillende universitaire opleidingen. Via een beurs van het Prins Albertfonds kon hij in 2005 aan de slag in de Verenigde Staten. “Ik was er actief voor Domo. Mijn standplaats was er Georgia.” De staat waar recent de Democraten nog twee senatoren binnenhaalden. “Ik reisde er voor mijn job eigenlijk heel Amerika rond. Ik bezocht ik minstens tien keer New York. De VS is een land van duizend mogelijkheden. Als je zin hebt om op zondag om middernacht een televisietoestel te gaan kopen, dan kan je dat daar gewoon. De mensen zijn er wel vriendelijk, maar het is niet makkelijk om een band te creëren. Ik heb er bijvoorbeeld geen echte vrienden aan over gehouden.”

“Ik investeer ook in een start-up met sportvoeding voor moslims”

Eens terug in België werd Bert Devos algemeen directeur van een van de bedrijven van Jan Declercq in Zwijnaarde. “Maar ik wou altijd al zelf ondernemen. Ik zocht iets in de voeding en kreeg een paar dossiers op mijn bureau, maar uiteindelijk nam ik in 2008 Stevens Expomat over. Dat is een industriële bakkerij die gespecialiseerd is in mattentaarten. We hebben er in tien jaar tijd de omzet meer dan verdubbeld. We startten met acht personeelsleden en toen ik de zaak van de hand deed, werkten er 20 mensen en nog heel wat tijdelijke werkkrachten. Hoewel we fors groeiden, bleven we de kleinste speler tussen grotere groepen. En op een dag kregen we een overname-aanbod, waarop ik uiteindelijk inging.”

Zoontje uit Oeganda

Het gezin van Bert en Julie en zoon Nathan (25) werd vijf jaar geleden ook uitgebreid met de komst van Victor uit Oeganda. “Hij is ondertussen acht jaar. Ik wou ook wat meer tijd vrijmaken voor het gezin, want ik spendeerde heel wat tijd door over en weer naar Zottegem te rijden.”

In 2020 hielp Bert de overnemer nog in de transitie, maar in de tweede helft van het coronajaar laste hij een bezinningsperiode in. “Ik ben ook een maand gaan helpen als vrijwilliger in het Sint-Andriesziekenhuis”, stipt hij aan. “Ik kon ook ingegaan zijn op een goed betaalde consultancy-aanbieding. Maar het kriebelde te veel om zelf iets te doen. Ik kick er op om een bedrijf te laten doorgroeien. Ik dacht dat de mogelijkheden door corona veel diverser zouden zijn, maar uiteindelijk vond ik toch de juiste match met een bedrijf en de eigenaars. De basisvereisten waren simpel: een nieuwe uitdaging in een voor mij nieuwe sector en bij voorkeur in een andere regio. Een bedrijf met veel groeipotentieel in een dynamische sector.”

En dat bedrijf werd Fast Copy NV uit Beveren-Waas, als allround grafisch bedrijf een bekende speler in de ruime regio. De vorige eigenaar bouwde de onderneming de voorbije dertig jaar uit van een copycenter tot het bedrijf dat het nu geworden is. Hij besloot de fakkel over te dragen, maar blijft wel nog aan boord. “Ik wil niet pretenderen een maatschappelijke taak op mij te nemen, maar ondernemers zijn ook nodig. En zeker vandaag. We moeten jobs creëren om de mensen aan de slag te houden. Want soms vraag ik me toch af wie deze hele coronacris en bijhorende maatregelen zal betalen.”

Groei op korte termijn

Het bedrijf bevindt zich opnieuw niet bij de deur, zodat Bert Devos weer meer op pendelen is aangewezen. “Dat klopt, maar ik zal ook niet iedere dag naar daar rijden. We willen het klantenbestand ook uitbreiden naar mijn thuisregio en zouden straks graag ook in West-Vlaanderen een kantoor openen. De sterkte van het bedrijf is dat je er voor alles terecht kunt. Wij kunnen voor een klant niet enkel hun factuurpapier of enveloppes drukken, banners en vlaggen maken, coronastickers printen, maar we leveren ook bedrukte gadgets, alle soorten textiel, wrappen de bedrijfswagens, maken hun gevelreclames, totems, signalisatie,…. Het is dus een ‘one-stop’ zaak waar enkele artdirectors de huisstijl van een klant mee helpen ontwikkelen en implementeren. De klanten zijn nu al heel divers: van de beenhouwer om de hoek over grote bedrijven als Fluvius en Kipling tot de kerncentrale van Doel. Ondertussen zijn we ook al bezig met de overname van een kopieerwinkel in stad Antwerpen, we zitten niet stil dus…”

Het bedrijf werkt met tien mensen, maar Bert Devos mikt op korte termijn al op expansie. “We hopen binnen de drie jaar ook de omzet te verdubbelen.”

Sint-Annakapel

Bert Devos is samen met twee partners ook betrokken bij de restauratie van de Sint-Annakapel, vlakbij de Poelberg en de Meikensbossen. “Samen met mijn boezemvriend Matthias Mattelaer, afkomstig uit Tielt en Benjamin Denef die samen het architectenbureau DMOA in Leuven runen willen we de kapel nieuw leven inblazen. Binnen willen we een event- en vergaderruimte creëren. Bovenaan komt een dakterras dat een prachtig uitzicht over de hele streek zal bieden. Dat terras zal ten alle tijde toegankelijk zijn voor fietsers en wandelaars.”

Bert Devos zal de exploitatie van de Sint-Annakapel mee voor zijn rekening nemen. Ondernemen zit hem dus in het bloed. “O ja, ik investeer ook nog in een start-up, Halal Sport Nutrition, die sportvoeding voor moslims op de markt brengt. Wie weet wordt ook dat ooit nog een succes.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.