Het begon maandag in Tielt, waar 13 jongeren positief testten op het coronavirus. Dinsdag kwamen er een tiental besmettingen in de regio Waregem bij. En tegen woensdagavond bleken zeker 77 West-Vlaamse jongeren het virus te dragen. De gemene deler: een vakantie in Albufeira, een populaire vakantieplaats in het zuiden van Portugal.
...

Het begon maandag in Tielt, waar 13 jongeren positief testten op het coronavirus. Dinsdag kwamen er een tiental besmettingen in de regio Waregem bij. En tegen woensdagavond bleken zeker 77 West-Vlaamse jongeren het virus te dragen. De gemene deler: een vakantie in Albufeira, een populaire vakantieplaats in het zuiden van Portugal. Het profiel van de jongeren: 17- en 18-jarigen die vlak voor de start van het nieuwe academiejaar nog van hun laatste restjes zomervakantie wilden genieten. Al snel werd gewezen naar Summer Bash, een Antwerpse organisator van jongerenvakanties. Zij trokken begin september met zo'n 130 jongeren uit heel Vlaanderen naar Albufeira, onder wie een pak West-Vlamingen.West-Vlaams gouverneur Carl Decaluwé en Waregems burgemeester Kurt Vanryckeghem (CD&V) trokken vrij snel aan de alarmbel. Iedereen die terugkeerde uit een oranje zone wordt expliciet opgeroepen om zich meteen te laten testen. "Natuurlijk is het even schrikken, want onze cijfers waren goed", zegt burgemeester Vanryckeghem. "En plots schieten die pijlsnel de hoogte in. Iedereen die in quarantaine moet zitten, doet dat bij mijn weten nu ook. De situatie is naar mijn gevoel in Waregem goed ingedamd." De contactopsporing blijft intussen lopen, maar makkelijk is het volgens gouverneur Decaluwé niet. "Vooral jongeren die los van het kamp naar Portugal zijn afgereisd in kaart brengen, is niet evident", zegt hij. Zowel de organisatie als de gouverneur verwachten dat er nog besmettingen zullen blijven bijkomen. Dat betekent dat de hogescholen en universiteiten in onze provincie met een sluimerend vuurtje aan het academiejaar beginnen. Extra waakzaamheid is dan ook geboden, oordeelt gouverneur Decaluwé. Vives, Howest en Kulak zien voorlopig geen reden om af te wijken van de vooropgestelde code geel. Dat betekent: halfvolle aula's waar mondmaskers verplicht zijn. Bedoeling is om zoveel mogelijk op campus les te kunnen geven, maar dat zal niet voor iedereen op hetzelfde moment kunnen. Het wordt dus sowieso een mix van on- en offline onderwijs. "Wij starten zoals gepland", zegt Frederik D'Hulster, directeur onderwijs bij Howest. "We zijn niet van plan om de hele Howest stil te leggen omwille van enkele heel specifieke gevallen. Of onze studenten nu terugkeren van Portugal of niet. We hebben trouwens als onderwijsinstelling op dit moment die informatie ook niet. Paniekvoetbal spelen nog voor de match is afgetrapt, lijkt ons niet de juiste aanpak. We hebben onze voorzorgsmaatregelen en registratiesystemen en die staan op punt. De rest is voorbarig."Ook Vives houdt vast aan de vooropgestelde code geel op al haar campussen in de provincie. "Wij zijn blij dat we redelijk normaal kunnen opstarten en we willen dat vooral ook zo houden", stelt directeur Joris Hindryckx. "Wie ziektesymptomen vertoont of positief test, blijft thuis en kan een beroep doen op alternatieve lesvormen." Wat de specifieke situatie van de jongeren die van reis terugkeerden betreft, verwijst Vives naar de federale regels wat de oranje en rode vakantiebestemmingen betreft. Bij Kulak, de Kortrijkse campus van de KU Leuven waar veel eerstejaars uit de getroffen regio's studeren, wordt iedereen expliciet op de bestaande maatregelen gewezen. "We focussen op een glasheldere communicatie, op het herhalen van de protocollen en op de verantwoordelijkheidszin van onze studenten", aldus communicatieverantwoordelijke Petra Huyst. "Uiteraard wordt deze start bijzonder, iedereen is sowieso in een hogere staat van paraatheid. Daar veranderen de vakantieplannen van de studenten weinig aan. Met de verschillende stadsdiensten en alle instellingen van het hoger onderwijs in Kortrijk staan we bovendien nauw in contact. Iedereen werkt sowieso constructief mee aan de lokale contactopsporing indien nodig." Reisorganisatie Summer Bash steunt de oproep van gouverneur Decaluwé. "Ben je in Portugal geweest, neem dan je verantwoordelijkheid. Blijf thuis, respecteer de quarantaine, laat je testen en ga volgende week niet naar de campus. Als ook maar 10 procent van de besmette jongeren toch naar de hogeschool of universiteit trekt, zitten we binnen enkele weken in heel het land met een drama", zegt woordvoerder Jordy S'Jongers, die benadrukt dat het kamp niks te verwijten valt."Het was perfect geregeld, in een bubbelsysteem met aparte accommodaties en eigen monitoren. Zoals we de hele zomer al met succes deden. Hoe het dan fout kon lopen? Er zijn heel veel mensen op eigen houtje naar Portugal afgereisd, zowel met het vliegtuig als met de wagen."Jammer genoeg hield niet iedereen zich aan de bubbels. Feestjes in villa's, samen op restaurant en hier en daar te weinig afstand houden: het coronavirus zag het graag gebeuren. "We hebben al excuses gekregen van mensen die mee waren op reis", zegt Jordy. "Er zijn jongeren in de fout gegaan, absoluut. Toen we de eerste testresultaten eind vorige week zagen binnenkomen, wisten we eigenlijk meteen dat het te laat was."