Veldslag, het woord is niet eens overdreven. Auto's die total loss werden geslagen, omsingelde activisten, rondvliegende projectielen en de gespecialiseerde ordetroepen van de Nederlandse politie die de meer dan 300 heethoofden in Boxtel moesten kalmeren. En nee, het waren geen voetbalhooligans, betogende metaalarbeiders of kwade mijnwerkers. De inzet hier was van een compleet andere orde: het dierenwelzijn. De dierenrechtenactivisten van weleer zijn er niet meer, ze hebben plaats gemaakt voor een nieuw soort. Een soort dat zich niet laat verjagen, een soort dat zich organiseert in de obscuriteit van de sociale media en een soort dat zich de woede van heel wat mensen op de nek haalt.
...

Veldslag, het woord is niet eens overdreven. Auto's die total loss werden geslagen, omsingelde activisten, rondvliegende projectielen en de gespecialiseerde ordetroepen van de Nederlandse politie die de meer dan 300 heethoofden in Boxtel moesten kalmeren. En nee, het waren geen voetbalhooligans, betogende metaalarbeiders of kwade mijnwerkers. De inzet hier was van een compleet andere orde: het dierenwelzijn. De dierenrechtenactivisten van weleer zijn er niet meer, ze hebben plaats gemaakt voor een nieuw soort. Een soort dat zich niet laat verjagen, een soort dat zich organiseert in de obscuriteit van de sociale media en een soort dat zich de woede van heel wat mensen op de nek haalt. Enkele van de in Nederland opgepakte activisten hebben West-Vlaamse roots en via hen vernamen wij al snel dat een kippenkwekerij in Sint-Eloois-Vijve het volgende doelwit was. Hoewel de actie alle procedures voor toestemming had doorlopen, waren de zenuwen maandag bij zowel het gemeentebestuur als de politie gespannen. In zijn officiële verklaring klonk de burgervader strijdvaardig. "Wij gaan geen uitspattingen tolereren en de politie zal kordaat optreden mocht dit nodig zijn." In de wandelgangen werd echter gefluisterd dat iedereen de vingers kruiste opdat Sint-Eloois-Vijve geen tweede Boxtel zou worden.Maandagnacht, kwart voor twaalven. De actievoerders arriveren, een tiental mensen zijn het. Wij voegen ons bij hen. De politie, aanwezig in zowel uniform als in burger, houdt de hele scène in de gaten en de laatste afspraken worden met de actievoerders gemaakt. Van wapens, spanning of neiging tot geweld is er geen spoor. Alle activisten hebben wel affiches bij zich, pancartes, camera's en telefoons en overleggen nog snel wie wat gaat ondernemen. "Welkom in het leven van de activist", klinkt het bij Micha Lema, de organisator van de actie. "De actie werd aangevraagd en goedgekeurd voor deze nacht, van middernacht tot 3 uur, om de hinder voor iedereen zoveel mogelijk te beperken."Het doel van de actie in Sint-Eloois-Vijve: het in beeld brengen van de toestand waarin de kippen naar het slachthuis worden gebracht. "Voor ons heet dit een VIGIL-actie", legt Micha uit. "De vrachtwagens komen aangereden, we laten ze stoppen en controleren hoe de kippen eraan toe zijn. We brengen alles in beeld en sturen dat zelf wereldwijd rond, zonder tussenkomst van pers of media." Het duurt niet lang voor een eerste vrachtwagen zich aanbiedt, maar van een bestorming is in geen sprake. De chauffeur stapt gedwee uit en schenkt geen aandacht aan de militanten, die ondertussen rond zijn vrachtwagen staan. "We hebben duidelijke afspraken gemaakt en houden ons aan die afspraken. Geen confrontatie, geen geweld, geen uitdagingen en iedere chauffeur wordt over onze aanwezigheid geïnformeerd. Ze blijven hier drie minuten staan en in die drie minuten overlopen we de volledige vrachtwagen en proberen we zoveel mogelijk dierenleed vast te leggen."De hallucinante Nederlandse beelden maken plaats voor mensen die foto's en video's maken van de opgesloten kippen en alles livestreamen via sociale media. Tot onze verbazing beginnen sommigen zelfs te zingen tegen de kippen. "We hopen dat ze op die manier hun laatste momenten zonder stress kunnen doorbrengen. Kippen hebben net zoals wij ook gevoelens en ze reageren positief op gezang", klinkt het bij iemand met een krop in de keel. De drijfveer van deze actie is volgens Micha meer dan alleen maar het welzijn van het dier. "Kijk eens goed naar die kip." En hij wijst naar een dier dat met gebroken poten op de rug ligt. "Los van het feit dat dit ronduit onaanvaardbaar is, moeten we ons hier heel wat vragen bij stellen. De kippen die hier aankomen zijn nog geen twee maanden oud en toch zijn ze al zo groot. Ze worden kunstmatig opgekweekt om zo snel mogelijk te groeien wat met zich meebrengt dat ze ook extreem gevoelig zijn voor ziektes. Om dat te bestrijden pompen ze de dieren vol met antibiotica wat er dan weer voor zorgt dat de wereld wordt blootgesteld aan steeds maar hardnekkiger ziektes. Een heerlijk stukje vlees op je bord? Vergeet het maar, je krijgt pure miserie en chemische rommel geserveerd. De wereld moet dit weten."Het is dan ook in die context dat het slachthuis in Sint-Eloois-Vijve werd geviseerd. "We kregen een anonieme tip van een ex-werknemer binnen." Via het internet vinden meer en meer mensen de weg naar organisaties zoals die van Micha. "We hoorden dat hier toch wel bijzonder veel vrachtwagens aankomen en dat heel wat van de kippen in bijna halfdode staat worden geleverd. Gebroken poten en vleugels, afgesneden bekken, hun lijf vol met snij- en pikwonden. We gingen dan ook eerst kijken op de website van het bedrijf en daar zagen we meteen dat ze pochen met een capaciteit van 900.000 kippen per week. Dat is absurd veel en verklaart ook meteen waarom heel wat van de dieren als producten worden behandeld en niet als levende zielen. Dat alleen al rechtvaardigt onze actie."Telkens wanneer een vrachtwagen vertrekt en een nieuwe aankomt, herhaalt het volledige tafereel zich. Mensen die zingen, foto's nemen, hun volger op Facebook van een video voorzien, huilen en knuffelen. Enkelen delen zelfs vegan-magazines uit aan de chauffeurs in de hoop ze te bekeren tot een nieuwe levenswijze. Van de gewelddadige taferelen uit Boxtel is hier geen spoor en volgens Micha is dat ook erg eenvoudig te verklaren. "We zijn per definitie pacifisten, geweldloos maar we laten ons ook geen schrik aanjagen. De consumenten en zelfs de wereld moeten die pijnpunten zien om te beseffen dat we fout bezig zijn. Natuurlijk raak je hiermee soms een gevoelige snaar en in enkele gevallen hebben onze video's ook grote gevolgen voor de slachthuizen. Dan volstaat het dat enkele lobbyisten de boel opjutten en voor je het weet staan er tientallen razende mensen voor je. Als pacifist ben je dan natuurlijk een eenvoudig slachtoffer, met situaties zoals in Boxtel tot gevolg". Vorige week was Nederland aan de beurt, deze week Sint-Eloois-Vijve en ook de buurlanden volgen nog. Onze provincie wordt echter niet vergeten want ook in juni en augustus staan nog verschillende West-Vlaamse acties op de planning.Inge Vankeirsbilck, de dierenarts en de animal healthcare officer van het bedrijf, begrijpt de bekommernissen van de activisten, maar onderstreept dat het bedrijf werkt volgens de hoogste standaarden. "Ieder slachthuis staat onder strenge controle van het Voedselagentschap en de dienst Dierenwelzijn. We moeten voldoen aan de meest strenge regels in Europa en dankzij die regels zorgen we ook dat de last voor de dieren zo laag mogelijk is. De realiteit is nu éénmaal dat wij een slachthuis zijn en dat die kippen naar hier vervoerd moeten worden. Dit gebeurt in onderling overleg met de kippenkwekerij die dan ook rekening houden met afmetingen en gewicht, zodat de dieren niet op elkaar gepropt zitten in de kooien."