Wie Nieuwpoort zegt, denkt automatisch aan vis en de vismijn. Dat gegeven is niet nieuw, want ooit was Nieuwpoort een van de belangrijkste vissershavens aan de kust. "De visserij is een van de ontstaansredenen van Nieuwpoort", aldus schepen voor Visserij Kris Vandecasteele.

De visaanvoer in Nieuwpoort was in de 12de eeuw al heel belangrijk, dat blijkt uit een keure uit 1163 die belastingen aankondigt op diverse soorten vis als haring, makreel, schelvis, bot, rog, kabeljauw, zalm en pladijs. Later, tijdens de Tweede Wereldoorlog werden tonnen haring aangevoerd in Nieuwpoort en dat zorgde voor de opstart van enkele haringrokerijen. De haring was tijdens de oorlog een welgekomen spijs voor de bevolking die het niet breed had. In de jaren zestig verminderde de omvang van de Nieuwpoortse vissersvloot en op vandaag is de vissersvloot maar fractie meer van wat het ooit was. Niettemin blijft de visveiling aantrekkelijk en zijn er regelmatig geleide bezoeken aan de vismijn.

Smoefelmarkt

Voor Nieuwpoort zijn de visveiling en de visserij op zich nog altijd belangrijk. Daarom ook dat de Visserijfeesten de historische en economische band tussen de stad en de vissector uitdrukkelijk benadrukken. De visserijfeesten vinden plaats op het Kaaiplein in de schaduw van de stedelijke vismijn op zaterdag 8 en zondag 9 juni. Uitzonderlijk is er op die dagen om 9.30 uur een geleid bezoek aan de visveiling. Om 10.30 uur start een smoefelmarkt en om 17 uur is er een publieke visverkoop in de vismijn ten voordele van IBIS-school Oostende. Tussendoor wordt ook gezorgd voor muzikale animatie.

Het hele jaar door wordt het vissersmonument druk bezocht door toeristen

Op pinkstermaandag herdenkt Nieuwpoort de vermiste en omgekomen vissers op zee. Na de eucharistieviering in de verkoophal van de stedelijke vismijn wordt in stoet langs de kade getrokken waar heel wat vissersschepen aangemeerd liggen. Zij worden gezegend en goede vaart toegewenst. Daarna wordt in stoet naar het vissersmonument op het Fonteinenplein getrokken voor de bloemenhulde. "Niet enkel voor de stad en zijn inwoners, maar vooral ook voor de familie en vrienden van vermiste en omgekomen vissers betekent deze herdenking en hulde heel veel", aldus nog schepen Kris Vandecasteele.

"Ongevallen op zee kunnen niet vermeden worden en behoren tot de harde realiteit van het vissersbestaan. Het is dan ook als stadsbestuur onze taak om de familie van de mensen die hun dierbaren hebben verloren op zee, bij te staan."

Herdenkingsmonument

Het vissersmonument in Nieuwpoort staat er al van in 1958 en is op zich een monument ter nagedachtenis voor alle Belgische vissers die hun leven lieten op zee, het is een werk van kunstenaar Pierre De Soete. Het monument is als het ware een symbolisch graf voor al deze vissers en aan de voet van het monument werd een herdenkingsplaat bevestigd met daarop de namen van 100 Nieuwpoortse vissers. Niet enkel tijdens deze herdenkingsdag, maar het hele jaar door wordt het vissersmonument druk bezocht door zowel inwoners van Nieuwpoort als toeristen. De herdenking zorgt telkens weer voor een indrukwekkende bloemenhulde in aanwezigheid van heel wat prominenten. Dit jaar zal ook Vlaams minister voor Omgeving, Natuur en Landbouw Koen Van den Heuvel present zijn. Na de vissershulde wordt terug richting vismijn getrokken voor de redershulde. Tijdens de redershulde worden de reders die nog actief zijn in Nieuwpoort in de bloemetjes gezet door het stadsbestuur.