Je kan er niet naast kijken: op de hoek van de Christinastraat en de Witte Nonnenstraat vind je sinds kort een heus kunstwerk. Enkele 'kijkbuizen' tonen op een creatieve manier wat er in het pand zoal mogelijk is: een zaak met lekkere taarten, een opticien of een kapsalon? Er zijn tal van mogelijkheden en daar bieden de kijkbuizen een voorproefje van.
...

Je kan er niet naast kijken: op de hoek van de Christinastraat en de Witte Nonnenstraat vind je sinds kort een heus kunstwerk. Enkele 'kijkbuizen' tonen op een creatieve manier wat er in het pand zoal mogelijk is: een zaak met lekkere taarten, een opticien of een kapsalon? Er zijn tal van mogelijkheden en daar bieden de kijkbuizen een voorproefje van.Initiatiefnemer is vastgoedmakelaar Katie Ghesquière (45) van Max Makelaar in de Hendrik Serruyslaan. "Mijn hoofdactiviteit is de verkoop van panden. Verhuren doe ik maar heel weinig", vertelt ze. "Ik doe zelf ook geen prospectie. De mensen komen naar mij, omdat ik hen dat tikkeltje meer wil geven.""Zo kwamen ook de eigenaars van het pand op de hoek van de Christinastraat en de Witte Nonnenstraat aankloppen in mijn kantoor. Eerder waren er in dit pand verschillende zaken gevestigd. De laatste zaak was een pop-up, maar ondertussen staat het al anderhalf jaar leeg en raakt het maar niet verhuurd. De eigenaars vroegen me of ik er niet iets mee kon doen. Ik kon er gewoon een bordje 'te huur' hangen en het daarbij laten, maar dat vond ik geen optie. Ik wou iets speciaals doen, iets wat meteen de aandacht trekt", legt Katie uit.Katie kende productdesigner Lien Debrouwere (30) uit Oostende via een netwerkorganisatie en besloot haar een voorstel te doen. Lien is ondertussen een goede vijf jaar bezig als productdesigner. In haar ontwerpatelier Elle-Dee maakt ze onder meer meubels, awards en ook muurschilderijen. "Toen Katie me voorstelde om iets te doen in dit pand, zag ik dat direct zitten", vertelt Lien enthousiast."Ik heb verschillende buizen gemaakt waar passanten in kunnen kijken om zo te zien wat er mogelijk is in deze ruimte. Zo tonen we aan dat bijvoorbeeld een opticien zich er kan vestigen. Of dat ook een kapsalon of een taartenwinkel zeker tot de mogelijkheden behoren. Ik ontwierp een design dat dan uit plexiglas gemaakt werd. Het plexiglas komt trouwens ook van een bedrijf uit Oostende. Een lokale samenwerking met een lokaal bedrijf dus", glimlacht Lien. In totaal duurde het een maand of twee om alles af te werken. "Er kwam heel wat bij kijken", zeggen Lien en Katie. "We moesten onder meer beslissen over de kleuren en we wilden dat de details ook helemaal klopten. Ondertussen hebben we al heel wat toffe reacties gekregen.""De kijkdozen moeten niet alleen potentiële huurders aantrekken", zegt Lien. "Heel veel toevallige passanten blijven kijken. Ook toen ik alles aan het installeren was, kregen we al veel opmerkingen. En de personen die hier even stil staan hebben misschien geen interesse om een zaak te starten, maar wie weet kennen ze wel iemand die daar wél van droomt."Het pand staat nu een goede twee weken in de kijker dankzij het werk van Lien. "En er is al interesse van mogelijke huurders", glundert Katie. "Kijk, ik kan honderd panden te huur zetten. Maar ik verhuur liever één pand met hart en ziel, waar de klanten tevreden over zijn. De eigenaars moesten even nadenken over mijn idee, maar gelukkig waren ze er uiteindelijk helemaal voor te vinden. Ik wil hiermee ook een signaal naar anderen geven."Katie wil met haar actie niet alleen de zaak verhuurd krijgen, maar ook de leegstand in de binnenstad aankaarten. "Ook voor toeristen is dat belangrijk. Als ik naar Brugge ga en er staan daar veel winkels leeg, dan is dat toch om moedeloos van te worden? Daarom wilde ik iets fris, iets nieuw doen. En wie weet kan ik zo ook andere mensen inspireren. Het is alsof we het warm water hebben uitgevonden", lacht ze. Er zijn al tal van acties geweest om leegstaande panden aantrekkelijker te maken. "In Gistel hadden ze bijvoorbeeld stickers op de etalages geplakt", weet Katie. "Maar jammer genoeg bedekten die stickers dan de hele etalage waardoor mogelijke geïnteresseerden het pand aan de binnenkant totaal niet konden zien. Spijtig.""We hopen natuurlijk dat het pand snel verhuurd raakt, want dat is uiteindelijk de bedoeling. Maar ergens zou ik het wel jammer vinden als het snel weg is", lacht Lien. "Of we de kunstwerken nog opnieuw zouden kunnen gebruiken? Wie weet", zegt Katie. "Ik zou er sowieso niet hetzelfde mee doen. Maar hoe, wat en waar we het dan wel zullen gebruiken, dat zullen we nog zien."De leegstand in Oostende daalt overigens jaar na jaar, hoewel dat niet altijd zichtbaar is in het straatbeeld en de perceptie soms anders doet vermoeden. Dat is mee te verklaren doordat er minder handelspanden zijn. Vele gebouwen worden omgevormd tot een woning. Volgens bevoegd schepen Charlotte Verkeyn (N-VA) is het momenteel een moeilijke periode. "We hebben navraag gedaan en er zijn heel veel huurcontracten die op dit moment ten einde lopen", vertelt ze. "Daarom zijn we momenteel druk bezig met de denkoefening wat we kunnen doen in de toekomst. Al bij al vallen de cijfers van leegstand in Oostende heel goed mee in vergelijking met de rest van Vlaanderen. Waar wij vooral naar streven, is een kwalitatieve invulling van de panden.""We nemen hier zelf een aantal maatregelen voor, maar als er initiatieven van onderuit komen zoals op de hoek van de Witte Nonnenstraat en de Christinastraat, dan kunnen we dat als stadsbestuur alleen maar onze volle morele steun geven. We hebben niet liever."Het stadsbestuur pakt zelf ook uit met enkele initiatieven, maar volgens Charlotte Verkeyn zijn die nog niet bekend genoeg. "Zo geven we subsidies aan mensen die met een vernieuwend concept komen. Er is ook de renovatiepremie voor leegstaande panden, die voortaan ook voor eigenaars is. Die zijn nog onvoldoende bekend bij het grote publiek."Wat wél goed begint te lopen, zijn de kunstenaarsateliers in leegstaande panden. Kunstenaars kunnen tijdelijk hun atelier in een leegstaand pand onderbrengen, terwijl het pand nog op de markt blijft. "We zien dat er toch meer en meer panden zo ingevuld raken", gaat de schepen verder. "Het geeft toch een heel andere indruk wanneer er een kunstenaar aan de slag is dan wanneer het leegstaat."Binnen het Economisch Huis is er momenteel iemand bezig om Oostende te promoten bij ondernemers. "We bekijken wat we nog meer kunnen doen om Oostende op de kaart te zetten en, om activiteiten en evenementen te organiseren, speciaal voor ondernemers. We zijn in elk geval bezig om Oostende actief te promoten", besluit de schepen.