Nationale waterpoloploeg met West-Vlaamse inbreng op de EU Nations Cup: “Willen internationale ervaring opdoen”

Niels Van der Linden (staand derde van links) met naast hem Ward Gheysen en Luka Pannecoucke (staand rechts) binnen het nationaal waterpoloteam dat komend weekend in Tsjechië deelneemt aan de EU Nations Cup. (gf)
Redactie KW

De Bruggelingen Niels Van der Linden en Ward Gheysen en de Oostendenaar Luka Pannecoucke trokken onlangs met het nationale waterpoloteam op stage. Dit weekend vertegenwoordigen ze ons land in het Tsjechische Brno op de EU Nations Cup.

Het West-Vlaamse trio is actief in de Super League, de Belgische waterpolocompetitie. Luka Pannecoucke won vorig weekend met Antwerpen tegen Doornik. Ward Gheysen en Niels Van der Linden gingen met Kortrijk kopje onder op bezoek bij Mechelen. Niels, werkzaam als freelancer in een operatiekwartier, is met zijn 34 lentes de oudste van de drie. “De komende matchen vormen voor mij wellicht een laatste kans om internationaal nog eens op het toneel te komen”, vertelt de Bruggeling. “Ik voel mij nog goed en doe er alles aan om zolang mogelijk te spelen. Maar gezien mijn leeftijd ben ik realistisch.”

Niels werd op zijn achttiende voor het eerst opgeroepen voor de nationale selectie, maar kwam door een pauze binnen de federatie niet in actie. “Ik ben blij dat ze die draad weer hebben opgenomen”, vindt hij. “Dit komt de jeugd ten goede, waardoor er naar de toekomst toe voor hen perspectief is. Een nationaal team hoort er ook in het waterpolo nu eenmaal bij, zodat er mogelijkheden zijn voor de jongeren binnen de sport. Dat ze iets hebben om naar uit te kijken. Een motivatie.”

Een plaats bij de eerste vier moet mogelijk zijn

Weinig inschrijvingen

Luka Pannecoucke (18) uit Oostende is één van die talentvolle jongeren. Hij studeert kinesitherapie in Antwerpen en ging daar bij aanvang van dit seizoen ook spelen. “Die combinatie maakt het voor mij sowieso gemakkelijker. Antwerpen heeft mij zelf gecontacteerd, het is een unieke kans om op een hoger niveau te spelen.” Ondertussen maakte Luka als jongste van de hoop zijn debuut bij de nationale ploeg. “Op stage in Kroatië ben ik bijzonder goed opgevangen door het team. Ik ken er niet alleen Niels en Ward, we zijn momenteel met zeven spelers van Antwerpen. In Brno zullen we hopelijk mee doen voor de prijzen. Ik verwacht een heel hoog tempo, een ander niveau dan dat ik gewoon ben. Het zal dus een aanpassing worden.” Luka speelt vooral op rechts, Niels op de drie als laatste man en Ward Gheysen (26) als midvoor. De Bruggeling, leerkracht in het Immaculata Instituut in Sint-Michiels, ruilde twee seizoenen geleden de Brugse Zwemkring voor KWK. “Ons land zou oorspronkelijk in november deelnemen aan de eerste kwalificatieronde voor het EK, voor de zogenaamde B-landen in Europa. Wegens te weinig inschrijvingen werd dit geschrapt en zijn we rechtstreeks gekwalificeerd voor de tweede ronde, in februari volgend jaar”, weet Ward. “Om toch wat internationale ervaring op te doen, trekken we nu naar de Nations Cup.”

Slovakije en Zwitserland

België is er in een poule onderverdeeld met Slovakije en Zwitserland. Vooral die laatste wordt een stevige test, de Zwitsers zijn samen met Duitsland, Frankrijk en Slovenië tegenstander op het Europees kwalificatietornooi. “Het zal moeten gebeuren tegen de Zwitsers en Slovenië”, weet Ward. “Duitsland en Frankrijk is ons te hoog gegrepen. Het zijn daar enkel profs, terwijl ons team uitsluitend uit amateurs bestaat. Dat maakt meteen een verschil.” Wat betreft de komende Nations Cup zijn ze het met zijn drieën eens. “We gaan met een goede ploeg naar daar. Het zal ervan afhangen of die andere landen al dan niet met hun sterkste bezetting spelen. Een plaats bij de eerste vier moet mogelijk zijn”, besluit Niels Van der Linden. (ACR)

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.