Toen Theater aan Zee een aantal jaar geleden noodgedwongen weg moest van het Stationsplein, waar grote werken startten, kreeg het festival een plek in het Leopoldpark. Met succes, want het theaterfestival en Café Koer in het park groeide jaar na jaar. Dit jaar was het zelfs de meest succesvolle editie ooit. Door het succes ontdekten ook organisatoren plots het potentieel van het Leopoldpark. Centraal gelegen, goed bereikbaar en vooral heel erg gezellig. Het foodtruckfestival Barrio Cantina, het jongerenevenement School is Out, de Horeca Battle van Horeca Middenkust, het North Sea Beer Festival... Allemaal vonden ze een plekje in Den Hof.
...

Toen Theater aan Zee een aantal jaar geleden noodgedwongen weg moest van het Stationsplein, waar grote werken startten, kreeg het festival een plek in het Leopoldpark. Met succes, want het theaterfestival en Café Koer in het park groeide jaar na jaar. Dit jaar was het zelfs de meest succesvolle editie ooit. Door het succes ontdekten ook organisatoren plots het potentieel van het Leopoldpark. Centraal gelegen, goed bereikbaar en vooral heel erg gezellig. Het foodtruckfestival Barrio Cantina, het jongerenevenement School is Out, de Horeca Battle van Horeca Middenkust, het North Sea Beer Festival... Allemaal vonden ze een plekje in Den Hof.Tot nu. Het stadsbestuur maakte bekend dat er voortaan minder evenementen plaats zullen vinden in het park. Dat gebeurde in samenspraak met het Agentschap Erfgoed, want het park - dat op die locatie al sinds 1862 bestaat - is sinds 2016 beschermd. Het park bevat enkele historisch interessante objecten: de kiosk, het beeld van de leeuwin, de bruggen... Ook de stijl van aanleg is bijzonder. Bovendien staan er diverse struiken en bomen die meer dan honderd jaar oud zijn. De vraag rijst of het park nog voldoende tijd krijgt om te herstellen na de vele evenementen. En ook de omwonenden zijn niet altijd blij met de vele activiteiten in het park. Dus grijpt het stadsbestuur in.Het North Sea Beer Festival vindt al enkele jaren plaats in het Leopoldpark. Je kan er proeven van meer dan tweehonderd bieren. Met succes, want het festival is ondertussen al aan zijn vijfde editie toe. Het is het eerste evenement dat moet verhuizen en ondertussen een nieuwe locatie heeft gevonden. Van 23 tot 25 augustus moet je naar het Zeeheldenplein om bier te proeven. "Dit jaar kregen wij te horen dat we het eiland en de kiosk niet meer konden gebruiken", zegt organisator Jim Deschepper. "Dat betekende dat we de helft van onze oppervlakte kwijt waren, dus dat was geen optie. Gelukkig kregen we na overleg met Toerisme Oostende en het stadsbestuur het Zeeheldenplein aangeboden.""Of we het jammer vinden? Dat zou ik niet zeggen. Het is anders, dat wel. We horen van veel Oostendenaars dat ze het park leuker vinden, maar voor toeristen is het Zeeheldenplein interessanter", zegt Deschepper. "En eerlijk? 99 procent van onze brouwers is enorm enthousiast over de nieuwe locatie. Met zicht op zee en strand. Dat vinden ze fantastisch. Logistiek gezien zal het voor ons ook makkelijker zijn. We moesten altijd erg voorzichtig zijn om de bomen en zo in het park niet te beschadigen. Wat als het slecht weer is? We zijn een evenement in open lucht. Of het nu aan het strand of in het park is, slecht weer is slecht weer. Dat komt op hetzelfde neer. Het is dus anders, maar we hebben wel een nieuwe toplocatie. We zitten niet op een industrieterrein ergens aan Zandvoorde, hé."Peter Craeymeersch, directeur van Toerisme Oostende, erkent dat het Leopoldpark toeristisch gezien erg interessant is. "Maar bij elk evenement moet je met tal van factoren rekening houden. Als wij een evenement organiseren, houden we rekening met drie zaken", legt hij uit. "Eerst en vooral kijken we naar wat voor een effect het heeft op de positionering van Oostende. Ten tweede willen we er natuurlijk ook economische return van. En ten derde moet het goed georganiseerd zijn én zijn de voor- en nazorg heel belangrijk. Dat laatste punt is iets waar we in de komende jaren nog meer belang aan zullen hechten."Volgens Peter Craeymeersch heeft de beslissing dus vooral te maken met het vinden van een evenwicht tussen enerzijds de meerwaarde als locatie voor het evenement, en anderzijds de draagkracht van het park en de impact op de buurt. "Ook met het aantal keren dat je een evenement op en af moet bouwen moet je rekening houden, net als de spreiding ervan over het jaar."Toerisme Oostende organiseert met: het sprookjespark 'Er was eens...' ook zelf een evenement in het park dat tijdens de herfstvakantie heel wat gezinnen lokt. "In principe zullen we dit verder organiseren; het is een dagevenement en er zijn geen klachten over. De opbouw is beperkter doordat we met kleinere standjes werken. Een sprookjespark kan je moeilijk ergens anders organiseren. Wat we trouwens wel zeker in de toekomst nog willen doen, is traditionele concerten organiseren aan de kiosk."Voor tal van evenementen is het Zeeheldenplein een goede oplossing, meent Craeymeersch. "We hebben gemerkt met A l'Ostendaise dat dit een goede locatie is. Zeker voor evenementen die iets doen met eten of drinken. Het North Sea Beer Festival past er dus perfect." Het foodtruckfestival Barrio Cantina is momenteel nog op zoek naar een nieuwe locatie. Volgens Craeymeersch is het Zeeheldenplein ook hier zeker een optie. "Dat lijkt mij een evidente stap."Is het Maria Hendrikapark - 't Bosje in de volksmond - geen alternatief? "Je moet het draagvlak niet gaan verleggen", meent Craeymeersch. "De zichtbaarheid van je evenement is daar ook heel wat minder." En wat met pleinen in de stad? "Ja, maar dan zit je ook met de horecazaken rond die pleinen. Wij willen de uitbaters ook altijd mee, daar houden we rekening mee. Kijk, in september houden wij altijd een evaluatie van de evenementen. We bekijken wat de pro's en contra's waren. Daarnaast zijn we ook bezig met een meerjarenplan. Die draagkracht komt daar ook bij te kijken. En mobiliteit wordt natuurlijk ook steeds belangrijker. Het is ook aan ons om dat mee uit te dragen." Een van de weinige evenementen die wél mag blijven, is Winter in het Park. De kerstmarkt waarbij je kan schaatsen op de vijver, vindt dit jaar plaats van 29 november tot en met 5 januari. Quinten Goekint van het organiserende EMO bvba neemt alvast tal van maatregelen om het park én de buurt zo min mogelijk te belasten. "Vorig jaar kregen we klachten van de buurt en dat nemen we dit jaar mee. Zo maken we geen gebruik van de parkeerplaatsen in de Karel Janssenslaan. Om wildplassen tegen te gaan zorgen we dat er aan elke uitgang urinoirs staan. Het aantal toiletten is zelfs verdriedubbeld. Verder zien we ook heel streng toe op de nieuwe geluidsnormen."Ook op het park zelf ziet de organisatie toe. "Van jaar één doen wij al het mogelijke om voorzichtig om te gaan met het park. Zo zorgen we voor een zandbed voor de koeling, zodat het gras niet beschadigd raakt. We investeerden meer dan 10.000 euro in wandelpaden. We zijn er ons dus zeer van bewust. Kijk, wij organiseren ondertussen al in acht verschillende steden kerstmarkten. We houden overal rekening met de omgeving en de buurt. Natuurlijk zijn wij heel tevreden dat wij kunnen blijven. Maar ons concept kan je moeilijk naar ergens anders in Oostende verhuizen."We contacteerden het Agentschap Onroerend Erfgoed met de vraag naar meer uitleg en hoe het park er momenteel aan toe is. Zij lieten weten niet te willen communiceren over de beslissing. "Om het constructieve overleg met de stad alle kansen te geven en tot een gedragen oplossing te komen", klinkt het in een mail aan ons adres.