Hij heeft een gelukzalige blos op zijn wangen en lacht tijdens het gesprek meermaals zijn tanden bloot. "Zoals je hem hier vandaag hebt zien zitten, zo heb ik hem in maanden niet gezien", zegt mama Jessy Soete na afloop. Zij heeft haar lieve zoon terug en je voelt dat dat het hele gezin enorm veel deugd doet.
...

Hij heeft een gelukzalige blos op zijn wangen en lacht tijdens het gesprek meermaals zijn tanden bloot. "Zoals je hem hier vandaag hebt zien zitten, zo heb ik hem in maanden niet gezien", zegt mama Jessy Soete na afloop. Zij heeft haar lieve zoon terug en je voelt dat dat het hele gezin enorm veel deugd doet. Mathéo Pauwels - vandaag wordt hij 14 jaar - stond vorige week nationaal in het nieuws. Nadat hij voor de zoveelste keer zichtbaar aangeslagen thuiskwam, kon zijn moeder het niet langer aanzien. "Het was gewoon te veel. Je kind onophoudelijk zien huilen, hem tegen zichzelf horen zeggen dat hij er niet meer wil zijn. Mijn zoon was levensmoe. Allemaal door de schuld van die pesters... Dat breekt je moederhart in duizend stukken. Je voelt je zo machteloos, zo gefrustreerd", vertelt Jessy. Dus plaatste ze, na overleg met haar zoon, een emotionele post op haar Facebookprofiel, toevallig vlak voor de Week tegen Pesten. Die post, met een foto van Mathéo, werd in minder dan een uur tijd maar liefst 11.000 keer gedeeld. Duizenden mensen staken de tiener in de reacties een hart onder de riem. JBC sprak hem aan om een van de gezichten van de lentecollectie te worden, KBC zette Mathéo een week lang in de kijker in de bankapplicatie, Zulte Waregem nodigde hem en zijn familie uit voor een exclusief bezoek en maandag ging hij samen met Linde Merckpoel op bezoek bij Danira in Vandaag op één. Het pesten is al jaren aan de gang, op school en in de verschillende voetbalclubs waar Mathéo tot voor kort speelde. "Ginger, dikke rosten, pas maar op als het regent dat je niet nog rosser wordt... Mathéo moet het allemaal aanhoren, elke dag weer", zucht zijn moeder. "Eén keer kreeg hij op school zelfs muntjes naar zijn hoofd gegooid. Waar ben je als kind dan in godsnaam mee bezig? Zelfs vandaag (dinsdag, red.), na alles wat er gezegd en geschreven is over pesten en over Mathéo, was er één medeleerling die het toch maar weer niet kon laten: Ginger, ga maar blèten bij mama. Je moet toch maar durven, hé!"Vader Martin Pauwels komt tussen: "Er zijn al zoveel acties tegen pesten, in de media, op scholen. De Stip It-actie bijvoorbeeld. Jilke, de zus van Mathéo, loopt al de hele week rond met stippen op haar hand, om hem te steunen. Dat is allemaal positief. Maar het moet actueel gehouden worden, vind ik. Meerdere keren per schooljaar moet je pestgedrag behandelen in de klas. De vraag is of het voldoende doordringt bij zij die pesten. Blijkbaar helpt het niet genoeg. Ik leg een grote verantwoordelijkheid bij ouders. Als je ziet hoe sommige kinderen van amper vijf, zes jaar zich durven gedragen, dan stel ik me ernstige vragen over de opvoeding. Daar begint het, op die leeftijd. Dat zijn de pesters van morgen." Mathéo glimlacht: "Moest ik dat doen... Ik zou het thuis nogal mogen horen."De voorbije week was enorm hectisch en voor de familie mag de vele aandacht stilaan wel gaan liggen. Toch zijn ze vooral dankbaar voor de positieve reacties. "Wij hebben hier nooit om gevraagd, integendeel. Het was absoluut niet de bedoeling om van Mathéo een voorbeeld te maken", zegt Jessy. "Maar hij geniet ervan en dat is voor ons het allerbelangrijkste. Ik hoop, en dat denken zijn psycholoog en psychiater ook, dat dit alles een blijvend positief effect zal hebben op hem. Dat zijn zelfbeeld en zelfvertrouwen wat omhoog gekrikt kunnen worden. Wij zijn iedereen die een lief berichtje stuurde, ontzettend dankbaar. Uit de grond van ons hart." Voor Mathéo zelf was de ontmoeting met Linde Merckpoel, de roodharige vlogster en presentatrice van Studio Brussel, enorm belangrijk. "Vooral die autorit, daar heb ik veel aan gehad. Met Linde heb ik een vriendin voor het leven. (lacht) Ze heeft zeker 10.000 keer gezegd hoe trots ze op me is. En vanmiddag kreeg ik nog een berichtje om te vragen of ik niet te moe was. Die ontmoeting zal me altijd bijblijven, dat meen ik. Ik was ook totaal niet zenuwachtig. Ik denk dat mama met meer stress voor de televisie zat dan ik in die studio." (lacht luid)Praten helpt, dat is dé tip die Mathéo aan lotgenoten wil meegeven. "Praat met een vertrouwenspersoon, vertel het aan iemand van wie je weet dat hij of zij je zal helpen. Ik heb twee goede vrienden, al sinds de kleuterklas, die voor mij door het vuur zouden gaan. Alleen zitten we niet langer op dezelfde school, jammer genoeg. Sinds ik naar de psycholoog ga, kan ik me ook beter uiten. Ook tegen mijn ouders." Mama Jessy knikt: "Wij leren hem ook beter en beter kennen. Gespecialiseerde hulp is in mijn ogen heel belangrijk, maar dat is niet voor iedereen haalbaar. Spijtig genoeg. De beleidsmakers moeten daar in mijn ogen bij stil staan. Leg die drempel lager, maak professionele hulp toegankelijk en betaalbaar."Zijn leven is veranderd, dat weet hij. "Ik loop er beter en vrolijker bij. Die commentaren op sociale media, al die berichtjes van mensen die ik helemaal niet ken... Dat heeft me heel veel deugd gedaan. Op school is het ook beter. Ik blijf mezelf. Gewoon Mathéo uit Stasegem. Ja, ik heb rood haar. En dan?"