In samenwerking met Radio 2, Focus/WTV en het provinciebestuur verkiezen we op woensdag 27 november voor de tweede keer de West-Vlaamse ambassadeur. Dat is iemand die het voorbije jaar een straffe prestatie neerzette én terzelfder tijd West-Vlaanderen ademt en uitdraagt. Een man/vrouw die ons als West-Vlaming vertegenwoordigt. Iemand die trots is op die West-Vlaamse roots én op wie wij trots zijn. Kortom, iemand die westvlaandert met hart en ziel.

Brihang, Maaike Cafmeyer, Hannes Coudenys, Niels Destadsbader, Emma Meesseman, Delfine Persoon, Dominique Persoone, Conny Vandendriessche, Karl Vannieuwkerke en Rik Verheye zouden die titel allemaal kunnen krijgen. Met tien zijn ze nog, maar slechts een krijgt eind deze maand de officiële oorkonde van ambassadeur van West-Vlaanderen. De jury beraadslaagt binnenkort achter gesloten deuren. "Een ambassadeur moet een rasechte West-Vlaming zijn, met een hart voor deze provincie", legt juryvoorzitter Michel D'Hooghe uit. "Iemand die houdt van onze taal, maar ook van onze eigenheid. Volgens mij zoeken we iemand die buiten West-Vlaanderen een troef is voor onze provincie. Iemand waar West-Vlamingen trots op zijn, maar tegelijkertijd ook iemand die trots is op onze provincie."

Brihang - rappe rapper

© Davy Coghe

Muziekliefhebbers in Vlaanderen vielen de jongste jaren bij bosjes voor ons poëtische dialect. Rapper Brihang (26) toonde zich een volbloed ambassadeur voor onze taal met zijn eigenwijze en vooral oprechte West-Vlaamse rap. Of zoals hij het zelf zegt: "Ik rap niet ut de moat, ik rap ut me ziel."

Vanuit het mondaine Knokke verhuisde Boudy Verleye dit jaar naar de melting pot van Schaarbeek. Van daaruit blijft Brihang 'zijn' West-Vlaanderen op de kaart zetten. Drie jaar na zijn debuutalbum Zolangmogelijk bracht hij de plaat Casco uit, waarvan de releaseshow in de AB in geen tijd was uitverkocht. Zijn single 'Steentje' kwam binnen op de zesde plaats in de Lage Landenlijst van Radio 1. Brihang staat garant voor zelfrelativerende West-Vlaamse rap. En laat een gezonde dosis zelfrelativering en nuchterheid nu net typisch West-Vlaams zijn. Opgegroeid in het beschermde Knokke, maar even goed gedijend in de ruwere grootstad. Wat verwachten we meer van een West-Vlaamse ambassadeur?

Maaike Cafmeyer - acterende flapuit

© VRT

Nadat ze afstudeerde aan het Gentse Conservatorium speelde ze onder meer mee in tv-series Aspe en Het Geslacht De Pauw. Maar Maaike Cafmeyer (46) veroverde echt de harten van Vlaanderen als agente Chantal in Eigen Kweek. Nu ze dit jaar al in het derde seizoen van de serie schitterde, klinkt haar heerlijke Torhoutse tongval ondertussen even vertrouwd in West-Vlaanderen als in de rest van het land. Ze is dus eigenlijk al een beetje ambassadeur voor onze provincie. Zelf over de grenzen vertegenwoordigt ze ons met verve. Onder meer op de glamoureuze rode loper tijdens het filmfestival van Cannes. De nieuwe reeks De Twaalf, die nu op zondagavond op Eén te zien is, won er de prijs voor Beste Scenario. Maaike Cafmeyer zet in de reeks een sterke karakterrol neer als van moord verdachte schooldirectrice. Ondertussen vrolijkt ze ook de Slimste Mens ter Wereld op als ongedwongen flapuit in de jury. Iemand die vlot schakelt tussen ernst en humor, tussen glamour en West-Vlaamse nuchterheid. Zoeken we dat niet in een ambassadeur?

Hannes Coudenys - creatieve ondernemer

© GF

Deze 36-jarige Kortrijkzaan met West-Vlaamse ondernemerszin en een flinke dosis creativiteit rijgt de originele projecten aan elkaar. Hannes Coudenys is medeoprichter van de digitale creatieve studio Hurae. Bij het brede publiek is hij bekend om zijn vlogs waarin adoptiezoon Rae Morris de harten van de kijkers steelt. Ook zijn blog Ugly Belgian Houses veroorzaakte al flink wat controverse. Tot eind dit jaar trekt hij voor het programma Iedereen Beroemd elke week naar een van de 1.500 lelijke huizen om sorry te zeggen tegen de bewoners. Zeggen waar het op staat en tegelijkertijd de aanzet geven voor een verzoenend gesprekje. Dat is wat we zoeken in een ambassadeur. Ondertussen loopt in Tour&Taxis zijn pop-uptentoonstelling The Smile Safari, 's lands eerste Instagrammuseum. Een soort interactief en avontuurlijk pretpark, waar je originele foto's kan nemen in kleurrijke settings. Wat wordt het volgende project waarin Hannes Coudenys toont dat hij van aanpakken weet. Een jaartje als West-Vlaams ambassadeur?

Niels Destadsbader - skwonne podiumspringer

© BELGA

Al voor het derde jaar op rij triomfeerde Niels Destadsbader op de MIA's én de Radio 2 Zomerhit. Niels Destadsbader brak door als Ketnet-wrapper en acteur in kinderseries. Ondertussen kennen we hem als artistieke duizendpoot: zanger, presentator, acteur... en nog altijd even goedlachs. Kortom, Vlaanderens ideale schoonzoon. Nooit verloochent hij zijn Deerlijkse roots. Tussen het AN gooit hij af en toe een sappige West-Vlaamse uitdrukking. Met het lied 'Skwon Meiske' schakelde hij een versnelling hoger en leerde hij jong en oud onze taal kennen. Dit jaar presenteerde hij ook het Gala van De Gouden Schoen en is hij dagelijks in vele Vlaamse huiskamers te horen als zanger van de nieuwe begingeneriek van Familie, de VTM-soap waarin hij vele jaren geleden zijn acteerdebuut maakte. Niels werkt keihard en is veeleisend voor zichzelf. Vorig jaar kreeg hij de titel van Deerlijks ereburger. "Deerlijk is mijn thuis. Een dorp, maar voor mij een wereldstad." Verdient hij ook de sjerp van West-Vlaams ambassadeur?

Emma Meesseman - teamplayer met lengte voorsprong

© NBAE via Getty Images

Sinds 2010 is Emma Meesseman (26) een vaste waarde in de Russische competitie én in het Belgisch nationaal basketbalteam, de Belgian Cats. Maar haar strafste stunt zette ze dit jaar neer in de VS. Met de Washington Mystics greep ze de titel in de WNBA, zonder twijfel de moeilijkste titel om te winnen. Haar coach omschrijft haar als 'hard working' en 'extraordinarily humble', hard werkend en uitzonderlijk bescheiden. Wat is er West-Vlaamser dan dat? En terwijl zij de nederigheid zelf is, zijn wij natuurlijk apetrots op deze Ieperse. In de WNBA-finale werd ze verkozen als MVP, de meest waardevolle speelster. Zelfs LeBron James stuurde een tweet over haar. Als die NBA-ster al onder de indruk is, wie twijfelt dan nog aan haar talent? Emma toont zich boven alles een nuchter West-Vlaams meisje: hard werken en bovenal 'alles voor het team'. Heel België hoopt erop dat ze in 2020 de Belgian Cats naar de Olympische Spelen in Tokio leidt. En wat zou er mooier zijn dan die voortrekkersrol te vervullen als ambassadeur van onze provincie?

Delfine Persoon - boksende agente

© BELGA

Vallen en weer opstaan. Delfine Persoon (34) kreeg dit jaar wellicht de hardste klap te verwerken in haar carrière. De atlete uit Gits verloor haar wereldtitel boksen bij de lichtgewichten aan de Ierse Katie Taylor op punten. 'Schandalig' en 'onterecht' klonk het unaniem in de internationale bokswereld. Boksliefhebbers wereldwijd toonden respect voor onze Delfine, die wereldkampioene werd bij alle federaties (IBF, WIBF, WIBA en WBC) en dat combineert met een job bij de federale politie. Als boksster had ze al heel wat klappen geïncasseerd en er nog meer uitgedeeld. Maar deze mentale klap was immens. Toch knokten Delfine en haar team terug. Ze verbeet haar woede en deed gewoon door. Typisch West-Vlaams toch? De ambitie: nummer 1 worden bij de superverdergewichten. Maandag versloeg ze in Oostende de Nigeriaanse Helen Joseph en kroonde ze zich tot WBA-wereldkampioene. 'Ons Delfine' bereidt zich voor op de Olympische Spelen in Tokio. Verovert ze ook de titel West-Vlaams ambassadeur met een knock-out voor de tegenstand?

Dominique Persoone - chocolatier met peperkoeken hart

© Davy Coghe

In de keuken is hij al langer een ambassadeur voor het bourgondische West-Vlaanderen. Chocolatier Dominique Persoone (51) verwierf nationale en internationale bekendheid met zijn chocoladecreaties en -desserts. Sinds 1992 is hij het gezicht van The Chocolate Line op het Simon Stevinplein in Brugge. Hij is een ondernemer met drang naar innovatie. In 2019 toonde hij dat hij ook het hart op de juiste plaats heeft. Hij zette mee zijn schouders onder verschillende goede doelen. In Congo begon hij een werkgelegenheidsproject: in het nationale park Virunga bouwt hij een chocoladefabriek. De opbrengst gaat naar de lokale bevolking en het park. Daarnaast zamelt hij ook geld in voor het dierenasiel in zijn cacaoplantage in Mexico. Dichter bij huis zet Dominique Persoone zich als hobby-imker in voor het behoud van de bijen. Dominique Persoone had vorig jaar al een bijzondere bijrol op het allereerste gala van de West-Vlaamse Ambassadeur met zijn eetbare kaart van onze provincie als dessert. Krijgt hij dit jaar de hoofdrol?

Conny Vandendriessche - leading lady

© Pieter Clicteur

Conny Vandendriessche (55) kreeg dit jaar de Vlerick Award 2019. De jury gaf haar de Enterprising Leader Award omdat ze "met haar authentieke persoonlijkheid en door haar voortdurende drang naar nieuwe initiatieven en groei een rolmodel is voor vrouwelijk ondernemerschap". Laat ondernemerschap nu net iets typisch West-Vlaams zijn. De Oostduinkerkse is medeoprichtster van het uitzendkantoor Accent dat 20 jaar later is uitgegroeid tot de internationale groep House of HR met 500 kantoren en 2.580 medewerkers. Nu leidt ze Stella P, dat bedrijven helpt externe bestuurders of leidinggevenden te vinden. Ze breekt ook een lans voor vrouwen aan de macht. Met als leuze 'minder denken, meer doen', startte ze met drie andere vrouwelijke onderneemsters We Are Jane, een Europees fonds dat vrouwelijke ondernemers een duwtje in de rug wil geven. Ze is begeesterend en kan enthousiast een visie overbrengen. Zijn dat niet de perfecte eigenschappen voor iemand die onze provincie als ambassadeur vertegenwoordigt?

Karl Vannieuwkerke - sportanker met missie

© VRT

Karl Vannieuwkerke (48) is al jaren een vaste waarde op de VRT-sportredactie. De minzame Diksmuideling ging met zijn talkshow Vive le Vélo dit jaar voor het eerst over het miljoen kijkers na de ritoverwinning van Wout van Aert. Met respect voor zijn gasten zorgt hij voor een gemoedelijke sfeer waar ook niet-sportliefhebbers van genieten. Karl Vannieuwkerke is dan ook meer dan een presentator alleen. Hij gebruikt zijn bekendheid als sportanker ook om zich in te zetten voor de goed zaak. Na de tragische dood van Bjorg Lambrecht was hij de eerste om te ijveren voor meer veiligheid in het wielerpeloton. Ook is hij een vurige promotor van het damesvoetbal. Dat hij als een echte West-Vlaming kan knokken en nooit opgeeft, toonde hij toen hij in 2014 speekselklierkanker kreeg en overwon. Bij de start van de Tour mocht hij in juni Vive le Vélo presenteren vanuit de tuin van het koninklijk paleis. Hij weet dus hoe het protocol werkt. Misschien kan dat van pas komen als hij onze provincie binnenkort moet vertegenwoordigen als ambassadeur?

Rik Verheye - acteur met passie voor dialect

© BELGA

Als acteur brak Rik Verheye (33) helemaal door in de populaire reeks Callboys op Vier. Als escort Jay Vleugels en zijn broer Jeremy Vleugels is de Knokkenaar zonder twijfel een van de populairste acteurs van het moment. Zijn spontane West-Vlaamse tongval zit daar ongetwijfeld voor iets tussen. Reeks twee van Callboys mag dan misschien afgelopen zijn, we moeten nog niet helemaal afscheid nemen van hem als callboy. Samen met de andere hoofdrolspelers richtte hij de groep Belga op die wil optreden op de grote zomerfestivals. Al vallen de optredens best niet samen met de matchen van zijn Club Brugge. Momenteel genieten we van zijn hilarische tussenkomsten als jurylid in De Slimste Mens ter Wereld. En daarnaast schrijft hij samen met Jelle De Beule en Koen De Poorter voor Woestijnvis aan een nieuwe fictiereeks die zich in West-Vlaanderen zal afspelen. In het West-Vlaams natuurlijk. En Rik zal zelf een hoofdrol in de reeks spelen. Krijgt hij ook een hoofdrol in het gala voor de verkiezing van de volgende West-Vlaams ambassadeur?