Latoya is kapitein van gloednieuwe sleepboot: “Het weer maakt sommige situaties spannend”

Kapitein Latoya Van Den Bossche van de VB Bolero, geflankeerd door Glenn Ducoulombier en Frederik Wintein.© gf
Kapitein Latoya Van Den Bossche van de VB Bolero, geflankeerd door Glenn Ducoulombier en Frederik Wintein.© gf
Roel Jacobus
Roel Jacobus journalist/muzikant

“Mensen denken soms dat het simpel is: zo’n beetje met een joystick van een sleepboot spelen. Maar ik kan je verzekeren: elke opdracht is een uitdaging”, zegt Latoya Van Den Bossche (29). Ze is kapitein van de VB Bolero, een van de twee nieuwe sleepboten van Boluda Towage Europe. Vijf jaar geleden verhuisde de Antwerpse naar Zeebrugge, aangetrokken door de dagelijks wisselende opdrachten.

Denk je bij het woord ‘kapitein’ spontaan aan een grijze man op leeftijd? Vergeet het: de nieuwe sleepboot VB Bolero wordt door het woelige Zeebrugse water gestuurd door de jonge Antwerpse Latoya Van Den Bossche (29). Vijf jaar geleden verhuisde ze naar Zeebrugge, aangetrokken door de dagelijks afwisselende opdrachten bij Boluda Towage Europe.

“Ik studeerde in mijn geboortestad aan de middelbare scheepvaartschool Cenflumarin. Daarna kon ik in Antwerpen onmiddellijk starten bij sleepdienst URS (het latere Kotug-Smit en huidige Boluda Towage Europe, red.). Vijf jaar geleden kreeg ik de kans om in de regio van de Kust en Schelde te werken. Ik vaar in bijvoorbeeld Vlissingen en Gent, maar mijn vaste uitvalsbasis is Zeebrugge. Ik ging er ook vlakbij wonen, ideaal voor het woon-werkverkeer.”

Prachtstuk

Sleepvaart is een beroep waarin je kunt groeien. “Je begint als matroos en kunt je opwerken tot je als kapitein een eigen schip toegewezen krijgt. Twee jaar geleden was dat voor mij de VB Tiger in Zeebrugge. Begin december verhuisde dat schip naar Rotterdam en kreeg ik de kans om gezagvoerder van de gloednieuwe vervanger VB Bolero te worden. Dat is samen met zusterschip VB Rumba een prachtstuk van scheepsbouwer Damen. Het zijn krachtige, compacte en vinnige schepen met alle nodige ruimte voor de kapitein, matroos-stuurman en machinist. Voor dat type moet je wel de techniek van ASD-besturing (Azimuth Stern Drive met boegschroeven, red.) goed onder de knie hebben.”

“Onze hele internationale vloot telt slechts vier vrouwelijke kapiteins”

Als student voer Latoya op lange trajecten van de Antwerpse tankermaatschappij Exmar. “Maar ik hou meer van de constante afwisseling in een havensleepdienst. Elke opdracht, elk schip, elke situatie, elke haven is anders. In Antwerpen draait het bijvoorbeeld vaak om containerschepen op binnenwater, terwijl je in Zeebrugge tot op zee gastankers moet ophalen. In een kusthaven is de impact van de wind ook veel heviger. Bij zware weersomstandigheden veranderen ‘alledaagse situaties’ plots in spannende momenten. Wij moeten dan vaak uitrukken om te assisteren, terwijl alle andere vaartuigen precies gaan schuilen.”

Een andere charme van de sleepvaart zijn de speciale gelegenheden. “Bijvoorbeeld operaties op zee of een schip naar een droogdok in een andere haven slepen. Net zoals in andere beroepen speelt in deze sector ervaring een grote rol: hoe meer je het doet, hoe beter je erin wordt.”

Mannenwereld

Op de maidencall (eerste aankomst) van de VB Bolero leidde Latoya bemanningsleden Glenn Ducoulombier en Frederik Wintein. “Het is inderdaad een mannenwereld. Binnen de hele internationale vloot van Boluda (wereldwijd 300 sleepboten, red.) zijn we met vier vrouwelijke kapiteins: één in Antwerpen, twee in Spanje en mezelf in Zeebrugge.”

Ze droomt ervan om door te groeien naar de functie van towage master. “Daarvoor kun je pas in aanmerking komen na tien jaar dienst als kapitein. Een towage master leidt grote operaties met meerdere sleepboten. Vaak moet je dan de richtlijnen vanop de sleep zelf geven.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.