Klaas Keirse uit Roeselare maakt zich in Washington mee op voor inauguratie van Joe Biden

Woensdag legt Joe Biden de eed af als de nieuwe president van de Verenigde Staten en Klaas Keirse zal alles van dichtbij meemaken. De Roeselarenaar is diplomaat op de Belgische ambassade en woont op een boogscheut van het Capitool in Washington DC. “Biden moet de eenheid in Amerika herstellen.”

Klaas Keirse, hier met VRT-correspondent en Ingelmunsternaar Björn Soenens, iis diplomaat in Washington DC. (GF)
Klaas Keirse, hier met VRT-correspondent en Ingelmunsternaar Björn Soenens, iis diplomaat in Washington DC. (GF)

Klaas Keirse, die er op zaterdag 16 januari 34 wordt, is al twee jaar politiek raadgever van de Belgische ambassadeur in Washington DC. Hij volgt als diplomaat de binnenlandse politiek van de Verenigde Staten. Samen met zijn Amerikaanse verloofde Katherine en hun hond wonen ze in een flat in Washington DC, op een steenworp van het Witte Huis en het Capitool.

Het zijn ongelooflijk drukke, maar boeiende tijden voor jou?

Klaas Keirse : “Ik moet inderdaad niet stilzitten ( lacht ). Er waren in het laatste kwartaal van 2020 de presidentsverkiezingen en wat er allemaal aan vooraf ging. We beleven nu de laatste dagen van president Donald Trump, de transitieperiode naar president Joe Biden en de samenstelling van zijn team. Uit welke mensen zal zijn administratie bestaan en waarop zullen ze focussen?”

“Zo is het bijvoorbeeld interessant om weten dat president-elect Biden de federale rechter Merrick Garland, een alom gerespecteerd jurist, zal nomineren als zijn minister van Justitie. Laat dat nu net de man zijn die door president Obama in zijn tweede ambtstermijn werd voorgedragen als rechter voor het Hooggerechtshof, maar door de Republikeinse meerderheid in de Senaat niet werd aanvaard. Joe Biden wil Garland nu als zijn minister van Justitie. Met een Democratische meerderheid in zowel het Huis van Afgevaardigden als de Senaat ziet het er goed uit voor Garland, maar we moeten toch afwachten.”

Afgelopen woensdag keek de wereld verbijsterd toe op wat gebeurde in Washington DC. Amper enkele kilometers van jou verwijderd…

“Door de covid-maatregelen werk ik vaak van thuis uit en ben ik soms maar één dag per week op de ambassade aanwezig. Ook woensdag was ik thuis en net aan het lunchen. Ik volgde de toespraak van Donald Trump op televisie, terwijl het Congres zich over de resultaten van de verkiezingen zou buigen. Ik was eigenlijk net van plan om een wandeling tot aan het Capitool te maken toen ik de beelden zag van zijn aanhangers die van het Witte Huis naar het Capitool stapten en het gebouw binnendrongen.”

“De bestorming van het Capitool was een traumatische ervaring voor Amerika”

“Op hetzelfde ogenblik kreeg ik een heleboel berichtjes vanuit Roeselare en België met de vraag wat er aan het gebeuren was. Ik besloot dan maar om thuis te blijven en alles te volgen op televisie.”

Vanuit je woning had je geen idee dat het Capitool werd aangevallen?

“Het protest van de Trump-aanhangers was zeer geconcentreerd. Toen ik de hond ’s morgens vroeg uitliet, had ik wel groepen Trump-fans gezien die op weg waren naar de zone waar Trump zijn meeting zou houden, maar die mensen waren zeker niet gewelddadig. Het was een schril contrast met de escalatie van geweld die ’s namiddags volgde aan het Capitool. Maar in andere straten van DC waren geen gespannen toestanden merkbaar.”

Voor veel Amerikanen moet dit een enorm traumatische ervaring geweest zijn.

“Absoluut. De zetel van de democratie werd aangevallen, onvoorstelbaar in een land als de Verenigde Staten! De vertegenwoordigers van het volk moesten vluchten of zich verschuilen onder de banken. Bovendien stierven er als gevolg van die aanval vijf mensen. Je merkt dat dat hard aangekomen als je spreekt met mensen die hier wonen en werken. Het zal tijd vergen om dat te verwerken.”

“Ik wilde net naar het Capitool wandelen, toen ik de bestorming zag op televisie”

Ook voor de nieuwe president Joe Biden wordt het niet makkelijk?

“Neen, want Amerika is een gepolariseerd land. President-elect Biden zal niet alleen de eenheid onder de Democraten, maar van heel Amerika moeten herstellen. Amerika is momenteel erg verdeeld en de democratie heeft, in de ogen van veel mensen, toch ernstige schade heeft opgelopen. Maar historisch heeft het land sterke democratische instellingen. Samenwerking zal cruciaal zijn.”

De inauguratie van president Joe Biden wordt niet wat we gewoon zijn: een groot feest met tienduizenden mensen. Hoe bizar wordt dat?

“Dat wordt inderdaad vreemd. Het zou wegens de covid-pandemie al geen massa-event worden met duizenden toeschouwers op de Mall, maar de gebeurtenissen van vorige week zijn nu ook een bepalende factor. De veiligheidsdiensten en ordetroepen zullen massaal aanwezig zijn en er zijn ook bijkomende maatregelen genomen zoals nieuwe, grote afsluitingen rond het Capitool. Bovendien zal men zeer beducht zijn voor betogingen van Trump-aanhangers die de ceremonie misschien willen verstoren. Het wordt nog bang aftellen.”

Complex gebouw

Klaas Keirse woont en werkt in het hartje van Washington DC en kent het Capitool en omgeving dan ook zeer goed.

“De Belgische ambassade is verhuisd naar K-street. Dat was en is de straat die bekend werd door de lobbyisten in Washington die daar vaak hun uitvalsbasis hebben. Ook de krant The Washington Post is in K-street te vinden. De Belgische ambassade bevindt zich op twee verdiepingen van een kantoorgebouw in die straat.”

“De ambassade ligt slechts op enkele straten van het Witte Huis en op ongeveer twee kilometer afstand van het Capitool. In het Capitool zetelt het Congres, dat bestaat uit de Senaat en het Huis van Afgevaardigden. Het Capitool en het Witte Huis worden van elkaar gescheiden door The National Mall, bekend bij het grote publiek door de televisiebeelden bij de inauguratie van een nieuwe president.”

“Het Capitool is een enorm complex en omvat veel meer dan het gebouw met de rotunda of koepel dat men steeds toont op televisie. Ook ondergronds zijn er verbindingsgangen naar nabijgelegen kantoorgebouwen waar medewerkers van het Congres werken. Toen de verschillende televisiezenders het hadden over vice-president Mike Pence die in veiligheid was gebracht, zou het best kunnen dat hij door een van die verbindingsgangen naar een ander gebouw was geloodst.”

“Onze Belgische ambassadeur is uitgenodigd op de inauguratie van president Biden. Misschien zal ik ook een kijkje nemen in de omgeving van het Capitool, maar dan als een gewone toeschouwer. Ik ben enkel een waarnemer van het hele gebeuren en kan als diplomaat nooit een supporter zijn.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.