Jean-Pierre Herman en zijn Thaise vrouw Pawitra Tongkrad (Rientje) bekommeren zich al jarenlang om haar geboortedorp Ban Khadad, gelegen in de Thaise provincie Surin. Door jarenlange inzamelacties konden de twee onder de vlag van de Thais-Vlaamse vereniging een kleinschalig ziekenhuis uitbouwen, en in oktober organiseren ze hun tweejaarlijkse Thais benefietbuffet voor de renovatie van het verloederde schooltje van Ban Khadad.
...

Jean-Pierre Herman en zijn Thaise vrouw Pawitra Tongkrad (Rientje) bekommeren zich al jarenlang om haar geboortedorp Ban Khadad, gelegen in de Thaise provincie Surin. Door jarenlange inzamelacties konden de twee onder de vlag van de Thais-Vlaamse vereniging een kleinschalig ziekenhuis uitbouwen, en in oktober organiseren ze hun tweejaarlijkse Thais benefietbuffet voor de renovatie van het verloederde schooltje van Ban Khadad."Het telt honderden leerlingen en die willen we in goede omstandigheden naar school laten gaan", zegt Jean-Pierre. "Vorig jaar hebben we er de daken hersteld, maar dit jaar en de komende jaren willen we meer doen. Dat is noodzakelijk. De jonge leerlingen volgen les op een allegaartje van tuinstoelen en versleten houten stoelen. De toiletten en de speeltuin laten bovendien te wensen over en de installatie voor het filteren van drinkwater is stuk."De steun voor het dorp Ban Khadad verliep eerst via de Thais-Vlaamse vereniging, waar Jean-Pierre voorzitter was. "Vanaf 2012 kregen we financiële steun voor een hospitaal, dat we verder hielpen uitbouwen. Op vier jaar tijd bouwden we een lokaal voor kinesitherapie, een tandartsenpraktijk en een dokterskabinet." De vereniging hield er in 2016 echter mee op. "Ik bleef met een leeg gevoel achter. Jarenlang steunde de vereniging ook Thaise studenten, maar plots ging alles in rook op", zegt hij triest.Maar Jean-Pierre bleef niet bij de pakken zitten. "Ik en Rientje besloten met enkele vrienden door te gaan. Een jaar later organiseerden we met succes een eerste benefietmaaltijd, met de opbrengst daarvan is het hospitaal ondertussen piekfijn in orde gebracht. We blijven het jaarlijks ondersteunen, maar nu is onze focus verlegd naar het schooltje."Jean-Pierre is sinds hij Rientje heeft leren kennen heel betrokken bij het dorp waar ze vandaan komt. Het koppel is tien jaar gehuwd. "Bijna twaalf jaar terug stierf mijn eerste vrouw, Marleen. Een jaar later nodigde een vriend me uit om naar Thailand op reis te gaan, samen met zijn Thaise vrouw en kinderen. Ik ging mee, leerde er Rientje kennen en na een jaar huwden we." Rientje is afkomstig uit het arme dorpje Ban Khadad, gelegen op 450 kilometer van de hoofdstad Bangkok. "Ze werd enorm graag gezien in haar dorp, maar ook door mijn schoonvader van 95 jaar. Rientje zorgde voor hem alsof het haar eigen vader was." Al snel begreep Jean-Pierre dat hij een verschil kon maken voor haar geboortedorp. "Nu krijgen de dorpelingen gratis verzorging in het ziekenhuis, dat al drie keer is verkozen tot het mooiste van de provincie. We zijn blij dat we kunnen meehelpen aan de vooruitgang."