Sinds enkele jaren loopt ongeveer drie kilometer buiten de kust van Nieuwpoort een proefproject voor het kweken van zeewier. Het project kreeg de naam SeaConomy waarin een team van bedrijven, sectororganisaties en overheidsinstanties de krachten bundelen. Samen onderzoeken ze het potentieel van de Vlaamse zeewiereconomie op de economische en ecologische haalbaarheid. De rol van Vlaanderen wordt in een bredere Europese context gezien en krijgt subsidies van de Vlaamse overheid en van Europa. POM West-Vlaanderen, Colruyt Group, Brevisco dat onder meer dagverse garnalen uit de Noordzee aanvoert en Sioen Industries uit Ardooie zijn de belangrijkste spelers. Vooral die laatste heeft een groot aandeel in de zeewierkweek in de Noordzee.
...

Sinds enkele jaren loopt ongeveer drie kilometer buiten de kust van Nieuwpoort een proefproject voor het kweken van zeewier. Het project kreeg de naam SeaConomy waarin een team van bedrijven, sectororganisaties en overheidsinstanties de krachten bundelen. Samen onderzoeken ze het potentieel van de Vlaamse zeewiereconomie op de economische en ecologische haalbaarheid. De rol van Vlaanderen wordt in een bredere Europese context gezien en krijgt subsidies van de Vlaamse overheid en van Europa. POM West-Vlaanderen, Colruyt Group, Brevisco dat onder meer dagverse garnalen uit de Noordzee aanvoert en Sioen Industries uit Ardooie zijn de belangrijkste spelers. Vooral die laatste heeft een groot aandeel in de zeewierkweek in de Noordzee. Bert Groenendaal, research en development-ingenieur bij Sioen Industries, stond mee aan de wieg van het zeewierproject voor de kust van Nieuwpoort. "Ons bedrijf speelt een belangrijke rol in de commercialisering van zeewier als grondstof. Niet alleen voor de voedingsindustrie, maar ook op vlak van toepassingen in dierenvoeding, biochemicaliën zoals de productie van organische meststoffen en de productie van biobrandstoffen, de cosmetica, de farmaceutische industrie...", legt Bert Groenendaal, van geboorte Nederlander, maar al 17 jaar woonachtig en werkzaam in België, uit. "Bovendien groeit zeewier erg snel. De kweek op grotere schaal heeft ook een positief effect op het ecosysteem, want het absorbeert afvalstoffen van viskwekerijen. En vissen en schaaldieren vinden er een veilige 'woonplaats'. Het project in Nieuwpoort is een testfase in het kader van Value@Sea. Op de oogst van vandaag gaan we verdere analyses en onderzoek uitvoeren en kijken in hoeverre de kweek op grotere schaal rendabel gemaakt kan worden.""Bij Sioen wordt veel onderzoek gedaan naar toepassingen van technisch textiel", gaat de ingenieur verder. "We vroegen ons op een bepaald moment af of we iets konden betekenen op vlak van de productie van biobrandstof. Er bestaat al zoiets als brandstof op basis van mais, maar uiteindelijk kwamen we bij zeewier terecht. Samen met een aantal partners kregen we 3,4 miljoen euro financiële steun van de Europese Unie en het consortium @Sea was geboren. We ontwikkelden een bijzonder textielweefsel. Kort gezegd komt het erop neer dat we nu aan het wateroppervlak een buizenstelstel van twee lijnen van 50 meter hebben geplaatst. Daaraan hangen drie keer twaalf netten, gemaakt van speciale touwen met een biologische coating. Hierop worden de jonge zeewierplantjes aangebracht. De coating beschermt de plantjes en stimuleert tegelijk de groei ervan. Zeewier kan twee tot drie meter lang worden. Onder het zeeoppervlak tieren de algen en wieren weelderig op de doeken en na amper enkele maanden kunnen we die machinaal oogsten. Dit is een eerste stap, maar het is de bedoeling in een volgende fase uit te breiden tot een oppervlakte van twee tot drie hectare."De eerste testen met het Ardooise textiel zijn veelbelovend. Eerdere testen in Noorwegen, Schotland en Ierland leverden per vierkante meter textiel 16 kilo zeewier op. Nu willen de onderzoekers de kweekmethodes verfijnen, zodat in de toekomst per vierkante meter 20 tot 25 kilo wier geoogst kan worden. Er bestaat bovendien zowel winterwier als zomerwier en dus kan in principe het hele jaar rond wier gekweekt worden.Zeewieren en algen worden vaak als superfood, voedsel dat uitzonderlijk voordelig zou zijn voor de gezondheid, beschouwd. Daarover heeft Bert Groenendaal als onderzoeker en projectontwikkelaar zijn mening. "We merken dat de interesse groeit. Het is niet langer een product dat alleen in Japan geconsumeerd wordt. Feit is dat de oudste mensen in Japan wonen. Met dank aan het gebruik van zeewier en algen als voedsel? We kunnen ons afvragen of er een verband bestaat. Hoe dan ook zijn zeegroenten en algen rijk aan anti-oxydanten, vitamines, eiwitten, jodium... En de toepassingsmogelijkheden zijn legio. Straks rijdt de eerste auto op zeewierbenzine rond. Op vlak van spijsvertering boeken onderzoekers goede resultaten voor wie maag- en darmproblemen heeft. Er is onderzoek naar het effect van zeewier in de behandeling van Alzheimer en de ziekte van Crohn. We weten het niet, maar in feite maken wij allemaal al dagelijks gebruik van zeewieren. Het wordt al gebruikt bij de productie van thee, voedingssupplementen, tandpasta, chocolade, zelfs gummibeertjes..."Tot slot maakt Bert Groenendaal nog melding van het principe van zeebouw als alternatief voor landbouw. "Tegenwoordig heeft de landbouw het moeilijk onder invloed van de ecologische voetafdruk, de klimaatverandering, enzovoort. Zeeboerderijen kunnen een alternatief zijn. Zo bestaat er al een zeeboerderij in Ronse, die mee in het project Value@Sea stapte. Bij mijn weten is die uniek in de wereld. Seagriculture in plaats van agriculture. Trouwens, Seagriculture vind ik een bijzonder mooie term. Op 25 en 26 september staat een grote zeewier- en seagriculture-conferentie op stapel."