Gregory Van Wonterghem en Sophie Bossuyt, samen de zaakvoerders van het feestzalencomplex Huis Van Wonterghem, moeten zowat het moeilijkste half jaar van hun carrière achter de rug hebben. In normale omstandigheden krijgen ze in hun in totaal zeven feestzalen elk weekend zo'n 3.000 mensen over de vloer die ze tot in de puntjes culinair in de watten leggen, maar nu was het de voorbije maanden akelig stil.
...

Gregory Van Wonterghem en Sophie Bossuyt, samen de zaakvoerders van het feestzalencomplex Huis Van Wonterghem, moeten zowat het moeilijkste half jaar van hun carrière achter de rug hebben. In normale omstandigheden krijgen ze in hun in totaal zeven feestzalen elk weekend zo'n 3.000 mensen over de vloer die ze tot in de puntjes culinair in de watten leggen, maar nu was het de voorbije maanden akelig stil. "Té stil. Het was onwezenlijk om onze zalen zo leeg te zien. De voorbije maanden zaten vol frustratie. Vooral de communicatie vanuit de overheid verliep erg stroef. We kregen op geen enkel moment uitzicht op enig perspectief. Als feestzaal werden we plots gelijkgesteld met de evenementensector, terwijl we al 85 jaar horeca-ervaring hebben. Cafés en restaurants konden begin juni weer aan de slag, wij bleven in de kou staan. Nochtans hadden we alle ruimte en knowhow om mensen in een coronaveilige omgeving te ontvangen."95 procent van alle geplande feesten is ondertussen naar een andere datum verplaatst. "Enkel de bedrijfsgerelateerde events zijn geannuleerd. Maar elke keer opnieuw deed het pijn om bijvoorbeeld een verloofd koppeltje te moeten vertellen dat hun huwelijksfeest (opnieuw) niet kon doorgaan. Of dat een jubileum of communie vieren niet mogelijk was. Onze hoofdtaak is om mensen gelukkig te maken, dat kunnen we nu al zes maanden niet doen. Dat steekt." Ook financieel liet het afgelopen half jaar wel zijn sporen na. "Laat ik het zo zeggen: geen enkel businessplan is bestand tegen een verplichte sluiting van zes maanden. Maar op dat vlak zijn we nog altijd kerngezond. Het resultaat van jaren verstandig werk te hebben geleverd."De hele situatie heeft Gregory en Sophie ook flink wat slapeloze nachten bezorgd. "Die onzekerheid heeft geknaagd, ja. En je bent ook bezig met je mensen. We hebben vijftig mensen fulltime in dienst, aangevuld met een team van zo'n 150 vaste flexi-jobbers. Die zaten allemaal technisch werkloos thuis. Maar de sector ligt allesbehalve stil. 2021 lijkt een erg druk jaar te worden en we krijgen ook al aanvragen voor 2022 binnen. Mensen hebben nog altijd zin om feesten te organiseren. En wij uiteraard ook. Het doet ook deugd om weer aan de toekomst te kunnen denken, want de voorbije maanden waren we vooral crisismanager."Grotere feesten en events zijn nog altijd niet aan de orde, maar Gregory en Sophie blijven niet bij de pakken zitten. "We hebben het geluk dat Kuurne een erg strijdvaardige burgemeester heeft en samen met hem en onze West-Vlaamse gouverneur hebben we de opties bekeken. Met onze huidige vergunningen konden we perfect een aanvraag indienen om een pop-uprestaurant op te starten en die kans hebben we dan ook niet laten liggen. Zo zag Gustaaf het levenslicht."Gustaaf wordt een eerbetoon aan Gustaaf 'Staf' Van Wonterghem en Angèle Verbrugghe, de grootouders van Gregory en de stichters van wat nu Huis Van Wonterghem is. "85 jaar geleden was mijn opa vlasser, maar toen het wat minder ging in die sector, opende hij Feestzaal Wonterghem. De 'Van' had hij laten vallen", glimlacht Gregory. "Hij deed toen op een erg slimme manier aan reconversie en keek altijd positief naar de toekomst. Eén van zijn levensmotto's was: 'wie klaagt, is niemands vriend'. Die mening delen we en treden zo in de voetsporen van onze stichters. We zoeken nieuwe markten."Gustaaf zal te vinden zijn in de zalen Cappellerie en Commanderie in het centrum van Kuurne en biedt plaats aan maximaal 150 mensen, telkens netjes opgedeeld in hun eigen bubbel en met respect voor alle geldende coronamaatregelen. "Social distancing zal geen probleem zijn, want de locatie kan eigenlijk 350 mensen een zitplaats bieden. Bij mooi weer kunnen klanten in hun eigen bubbel buiten aperitieven en we bieden uiteraard ook geen dansgelegenheid aan. Het zal wel mogelijk zijn om kleinere communiefeesten of huwelijksjubilea in Gustaaf te laten plaatsvinden. Wie komt tafelen bij Gustaaf, zal kunnen genieten van onze bekende topkeuken, aangevuld met enkele gerechten die naar onze grootvader verwijzen. Gustaaf was een gelauwerd duivenmelker, dus zal er zeker een duifje op de menukaart prijken. Net als enkele verwijzingen naar ons vlasverleden."Wanneer er opnieuw 'zoals vroeger' zal kunnen gefeest worden, is ook voor Gregory en Sophie koffiedik kijken. "Dat weet momenteel niemand. Maar voor 2021 moet er voor de hele sector zo snel mogelijk een degelijk plan van aanpak uitgewerkt worden. Mensen snakken naar feesten en dan hebben we een duidelijk kader om mee aan de slag te gaan. In juli vonden bij ons enkele kleinere feesten plaats, toen er nog vijftig mensen welkom waren. We kregen telkens veel lof over onze aanpak: coronaproof én gezellig. Die sfeer willen we ook in Gustaaf garanderen."Meer getuigenissen uit onze West-Vlaamse feestzalen lees je op hier.