"Als junior logeerde Sam bij ons", aldus Rik Masil uit Moorslede. Hij is de voorzitter van de fanclub en groeide op in Wervik. Rik (56) speelde bij de 'reserven' van Eendracht Wervik en trainde dus met Michael Bennett. "Dat was in de glorieperiode van Eendracht Wervik, in de volksmond 'Union'", blikt Rik terug. "Michael kwam in 1988 naar de Tabaksstad. Eendracht was toen pas gepromoveerd. Met Robby Woodruff en Philip Sharpe speelden er toen ook twee Engelsen mee. Michael speelde er een vijftal jaren. Door een zware blessure aan de knie moest hij stoppen. Sam ken ik al als kind. Zijn moeder en mijn vrouw Sabien kwamen heel goed overeen en gingen samen naar de wedstrijden van het eerste elftal."
...

"Als junior logeerde Sam bij ons", aldus Rik Masil uit Moorslede. Hij is de voorzitter van de fanclub en groeide op in Wervik. Rik (56) speelde bij de 'reserven' van Eendracht Wervik en trainde dus met Michael Bennett. "Dat was in de glorieperiode van Eendracht Wervik, in de volksmond 'Union'", blikt Rik terug. "Michael kwam in 1988 naar de Tabaksstad. Eendracht was toen pas gepromoveerd. Met Robby Woodruff en Philip Sharpe speelden er toen ook twee Engelsen mee. Michael speelde er een vijftal jaren. Door een zware blessure aan de knie moest hij stoppen. Sam ken ik al als kind. Zijn moeder en mijn vrouw Sabien kwamen heel goed overeen en gingen samen naar de wedstrijden van het eerste elftal."Michael woonde met zijn echtgenote Helene net voorbij de spoorlijn op de hoek van de IJzerwegstraat en de Ten Brielensesteenweg. In de materniteit van de toenmalige Sint-Joriskliniek in Menen werd Sam geboren. "Pas vier jaar oud, kreeg hij van zijn ouders een mountainbike", herinnert Rik zich nog. "Van zijn ouders moest hij - toen al in die tijd - een helm dragen. Van zijn vader moest de kleine Sam even voetballen. Een groot talent was hij niet. Zijn voeten waren te groot." (lacht)De familie Bennett keerde naar Ierland terug. Sam was toen vier jaar en begon later te koersen. Als junior kwam Sam Bennett in ons land wedstrijden rijden. "Af en toe logeerde hij bij ons", vertelt Rik Masil. "Zijn eerste zege in ons land was in Kortemark. Toen won hij tegen Stijn Steels, nu zijn ploegmaat. Sam jumpte er op de meet nog over. Bij ons was Sam een stille jongen. Hij was zeer gefocust op de koers. Die focus heeft hij mee van zijn vader. Ondertussen maakte Sam de stap naar de beloften en werd later prof."De contacten met Sam zijn de afgelopen jaren gebleven. "We hebben bijna dagelijks contact via Messenger of Whatsapp", zegt Rik. "Sam is zeer actief op de sociale media. Eind oktober vorig jaar ben ik met mijn echtgenote naar zijn huwelijksfeest in Cork geweest. We verbleven er vier dagen. Sam woont ondertussen in Monaco."Door het coronavirus is het een ongewoon wielerseizoen. Gastrenners zijn er dit keer ten huize Masil niet. "Elk jaar verblijven er bij ons twee of drie jonge renners uit Ierland of Nieuw-Zeeland", zegt Rik. In 2014 ontstond in Sport'o'bello in de sporthal van Moorslede de supportersclub van Sam Bennett. "We zijn met vijf bestuursleden en tellen 75 leden", zegt Rik Masil. "In het begin kenden er veel mensen Sam Bennett totaal niet. 'Sam wie ?', vroegen ze."Norbert Theuninck is al jarenlang de uitbater van Sport'o'bello. "Toen Michael Bennett bij Eendracht Wervik speelde, was mijn schoonvader Willem D'Autry er assistent-trainer en zo was er een band met Michael", vertelt Norbert. "Toen we onze plannen over een fanclub lanceerden, kwamen er links en rechts opmerkingen waarom we een 'vreemde coureur' namen. Sam was toen nog niet zo'n goede renner."Ter gelegenheid van de oprichting van de fanclub kwam Sam Bennett naar zijn fanclub. "Ik interviewde hem toen", vertelt bestuurslid Sandy Decaestecker. "De cafetaria zat toen vol. We gaven hem een shirt van de Rode Duivels mee." Sam kwam een jaar later na Gent-Wevelgem een tweede keer naar zijn supporterslokaal. "Toen reed hij voor Bora, zijn moeder is toen met ons gaan kijken naar de wedstrijd", vertelt Rik. "Het stormde die dag."In Saint-Martin-de-Ré won Sam Bennett de tiende rit in de Tour. Het zorgde voor een geweldige ontlading. Zondag volgde dan de kers op de taart. De supportersclub mikt in het najaar ook nog op een zege in Gent-Wevelgem, op zondag 11 oktober. "Werkt zijn ploeg voor hem, dan moet het lukken", oordeelt cafébaas Norbert. "En Milaan-San Remo wil hij ooit ook eens winnen", vertelt Sandy."Of wie weet het WK volgend jaar in Leuven", kijkt Rik al naar komend seizoen uit. "In de drie grote rondes is de cirkel ondertussen rond. Sam won een rit in de Tour, Giro en Vuelta. Niet voor niks noemen ze hem voortaan een TGV-coureur." (lacht) (Erik De Block)