Het was omstreeks 18 uur, die laatste woensdag van december. Een hevige rukwind van 100 km per uur doet een torenkraan, opgesteld in de Albert I-laan, naar beneden donderen, recht de Meeuwenlaan in. Twee gebouwen lopen ernstige schade op. Enkele wagens worden helemaal verwoest. Ook terrassen van residentie Morgenzon moeten eraan geloven.

Het gebouw aan de overkant van de straat, residentie Mosselbank, is er veel erger aan toe. Daar lopen de bovenste drie verdiepingen zware schade op. Enkele appartementen worden totaal verwoest. Onder de brokstukken vinden de hulpdiensten het lichaam van een 75-jarige vrouw uit Kortrijk. Haar man wordt in kritieke toestand overgebracht naar het ziekenhuis. Ook twee andere bewoners van het appartementsblok liepen verwondingen op.

"Hels gedonder"

"Ik herinner me nog dat we net aan tafel zouden gaan om te eten", vertelt Werner Thys (52) uit Lier. Samen met zijn vrouw betrekt Werner een tweede verblijf in residentie Mosselbank. "We komen heel vaak naar Nieuwpoort, het is onze tweede thuis. We hoorden plots een hels gedonder. De kaders aan de muren bewogen zelfs. Geen flauw idee wat er gaande was. Eerst dachten we dat iets omver gewaaid was, maar nooit hadden we dit verwacht. Tot we de straat op kwamen. De ravage was enorm. Overal lagen brokstukken. Er was ook paniek op straat. Mensen liepen heen en weer."

Voor hetzelfde geld lopen wij daar langs

Meteen na de val van de kraan werd het gemeentelijk rampenplan afgekondigd. "Het duurde geen 20 minuten of alles was door de politie en brandweer afgezet. Er waren enorm veel hulpdiensten aanwezig. We hadden toen zelfs nog de zijkant van het gebouw niet gezien. We hadden er geen idee van dat het zo erg zou zijn."

"Grote paniek"

Ook Rik Janssens (78) voelde de schok door het gebouw en stormde, samen met zijn vrouw, naar buiten. Het koppel woont permanent op de derde verdieping van de residentie. "Het gebouw daverde op zijn grondvesten", blikt Rik terug. "Verschrikkelijk... We wisten niet meteen wat we moesten doen, de paniek was groot. Ook wij hadden nog niet gezien hoe erg het wel was. In eerste instantie werd ons gemeld dat we in ons appartement konden blijven. Het was een komen en gaan van hulpdiensten."

© JT

Om twaalf uur, zo'n zes uur na het ongeval, werd het gebouw uiteindelijk toch ontruimd. "Omstreeks middernacht werden we uit onze slaap gewekt door hard gebons op onze flatdeur. Toen we open deden, maakten politie- en brandweermannen ons duidelijk dat we meteen het gebouw moesten verlaten. We mochten snel wat spullen samen pakken. Opnieuw grote paniek natuurlijk. We wisten immers niet wat er stond te gebeuren. Gelukkig werden we erg goed begeleid."

Kaders aan de muren bewogen zelfs

"We werden ondergebracht in een splinternieuw hotel in de buurt", vervolgt Rik. "Het eerste moment ben je in shock. Daarna sijpelt het nieuws langzaam binnen en krijg je te horen hoe groot de ravage wel is. Op dat moment schuift de wereld weg onder je voeten. Dan besef je dat je veel geluk hebt gehad. Voor hetzelfde geld liepen wij daar toevallig langs..."

Nog niet hersteld

Intussen staat, iets verderop in de Albert I-laan, opnieuw een torenkraan opgesteld. "In het begin mijd je de plaatsen waar kranen staan. Je denkt dat die kranen beveiligd zijn en dan gebeurt dit. Wie zal dit verwachten? We denken er nog vaak aan terug. Voor ons liep het gelukkig goed af, maar er viel wel een slachtoffer. De man van die overleden vrouw draagt de tekenen van het ongeluk voor de rest van zijn leven", besluit Rik.

De hele bovenverdieping van de zijgevel werd afgebroken. De drie verdiepingen daar net onder worden gerenoveerd. Volgens enkele buurtbewoners zijn de werken in november stil gelegd omdat er een tekort aan materiaal was. Enkele van de bewoners kunnen een jaar na het ongeval nog steeds niet in hun flat.

(JR)