Hoewel de laatste Sea King al in maart 2019 uit gebruik werd genomen, blijft de helikopter hét symbool van de Belgische kustreddingsdiensten. Opmerkelijke reddingsoperaties en de televisieserie Windkracht 10 gaven de Sea King, met de kenmerkende camouflagekleuren en rode neus, de status van een icoon. Dat uiterlijk was eerder toeval, want eigenlijk waren de vijf toestellen uit 1976 bedoeld voor de Egyptische luchtmacht. Maar die zag plots af van de aankoop, waarop de Belgische luchtmacht de toestellen aankocht. Sinds hun ingebruikname vlogen de vijf helikopters samen bijna 60.000 vlieg...

Hoewel de laatste Sea King al in maart 2019 uit gebruik werd genomen, blijft de helikopter hét symbool van de Belgische kustreddingsdiensten. Opmerkelijke reddingsoperaties en de televisieserie Windkracht 10 gaven de Sea King, met de kenmerkende camouflagekleuren en rode neus, de status van een icoon. Dat uiterlijk was eerder toeval, want eigenlijk waren de vijf toestellen uit 1976 bedoeld voor de Egyptische luchtmacht. Maar die zag plots af van de aankoop, waarop de Belgische luchtmacht de toestellen aankocht. Sinds hun ingebruikname vlogen de vijf helikopters samen bijna 60.000 vlieguren bij elkaar en daarbij voerden ze 3.309 reddingsmissies uit. Volgens Defensie werden met de Sea Kings 1.757 personen uit vaak benarde omstandigheden gered. Maar intussen heeft de NH90 Caiman het commando volledig over genomen en doet Defensie de Sea Kings van de hand. De RS01 ging al in 2008 uit gebruik en verhuisde naar het legermuseum in Brussel. De gemeente Koksijde kocht in maart vorig jaar de RS03 als museumstuk. In diezelfde maand besloot ook de luchtvaartschool VLOC in Oostende de RS05, het toestel in afwijkende kleuren, aan te kopen als studieobject. De twee resterende toestellen, RS02 en RS04, werden door Defensie te koop gesteld in een veiling, voor de wisselstukken. Die veiling sloot eind december af.Brecht Vandecasteele (43) uit Deinze is al 17 jaar flight engineer op het veertigste smaldeel in Koksijde en heeft er zelf meer dan 2.000 vlieguren op zitten. "Ik zou het persoonlijk enorm jammer vinden mocht de Sea King nooit meer vliegen. Want zo'n iconisch toestel hoort thuis in de lucht. Elke keer ik de loods binnenstap en de helikopter zie, krijg ik nog kippenvel. Daarom ging ik op zoek naar een manier om de Sea King een tweede leven te geven in de lucht. Als werknemer van Defensie mag ik zelf geen bod uitbrengen", zegt Brecht, die benadrukt dat het om een privé-initiatief gaat. Hij contacteerde daarom het Engelse bedrijf Historic Helicopters in Yeovilton."Daar waren ze meteen laaiend enthousiast. In het Verenigd Koninkrijk is er een cultuur om historische toestellen te blijven onderhouden en ze nog te laten vliegen op airshows. Het Engelse bedrijf heeft al tal van helikopters, waaronder drie oude Sea Kings in gele kleur. Deze mensen hebben de juiste ervaring om zo'n project te begeleiden. Ze brachten uiteindelijk een bod uit. Wellicht niet het hoogste bod, wel het meest passionele. Ik hoop stiekem dat Defensie voor dat laatste kiest. Maar ik besef dat het commercieel gezien veel interessanter is om een ander bod op bijvoorbeeld alle loten, waaronder tal van wisselstukken, te aanvaarden", zegt Brecht. In de loop van januari weet hij of het bod werd aanvaard. "Er zijn duizenden fans zijn van de Sea King en daarom hoop ik zij zich massaal achter dit project scharen. Misschien zien we de iconische helikopter ooit opnieuw in de lucht op een airshow, hopelijk zelfs nog eens in België", aldus Brecht Vandecasteele. (BB)