De zomermaanden zijn traditiegetrouw een periode waarin veel studenten eens goed ontspannen na een druk academiejaar. Ze gaan naar festivals of gaan op reis, maar voor Elias Vanhaverbeke en zijn twee vrienden Miguel Timmermans en Olivier Lenaerts van de Antwerpse Zeevaartschool mocht het net een tikkeltje specialer. Zij namen deel aan de Mongol Rally. "Hoe we op dat idee gekomen zijn? Tussen pot en pint bracht Miguel dat op. Het bleef eerst wat liggen, maar op 27 juni 2018 schreven we ons definitief in."
...

De zomermaanden zijn traditiegetrouw een periode waarin veel studenten eens goed ontspannen na een druk academiejaar. Ze gaan naar festivals of gaan op reis, maar voor Elias Vanhaverbeke en zijn twee vrienden Miguel Timmermans en Olivier Lenaerts van de Antwerpse Zeevaartschool mocht het net een tikkeltje specialer. Zij namen deel aan de Mongol Rally. "Hoe we op dat idee gekomen zijn? Tussen pot en pint bracht Miguel dat op. Het bleef eerst wat liggen, maar op 27 juni 2018 schreven we ons definitief in." Vanaf dan begonnen Elias en zijn vrienden aan de voorbereidingen. Wie wil deelnemen, moet aan twee voorwaarden voldoen. Ten eerste mag de auto waarmee je deelneemt een maximaal volume hebben van 1,2 liter. Ten tweede moeten de deelnemers minstens 1.000 Britse pond inzamelen voor een goed doel. "We kozen voor een Fiat Panda. Ondanks het beperkte volume is dat toch een 4x4. Doordat een groot deel van het parcours over sporen gaat, hebben we er extra verlichting en nieuwe banden op gezet. Ons goede doel, Mercy Ships, vonden we ook via Miguel. Dat is een internationale vereniging die gratis medische hulp brengt naar de allerarmsten in Afrika. Er is bovendien een link met onze opleiding dus de keuze was snel gemaakt."Op 20 juli begonnen de drie vrienden aan hun grote avontuur. Al scheelde het niet veel of de groep kon niet vertrekken. "Twee uur op voorhand was ons visum voor Rusland pas in orde. Dat was toch wel even stressen." Tijdens de reis kende de groep wel heel wat technische problemen. "In Kazachstan waren onze schokdempers en veren voor het eerst kapot. Op weg naar Rusland hebben we nog 8 andere mecaniciens gezien."Tijdens hun tocht doorkruisten Elias en co verschillende landen. "Ik kende de meeste wel van naam, maar wist niet goed wat ik kon verwachten. Tadzjikistan vond ik het mooiste land. Daar hebben we een deel van de Pamir Highway gedaan. Het uitzicht was er zalig." Ook passeerde de groep in Iran en daar hadden ze een klein opstootje. "We hadden ons tentje net opgesteld toen er heel wat buurtbewoners kwamen kijken. Nadat ze weg waren, kwam een oude man ons waarschuwen. Ze zouden ons 's nachts overvallen, maar we konden bij hem overnachten. Toch heb ik mij nooit onveilig gevoeld tijdens de reis. De politie in die landen ziet toeristen wel als een leuke bijverdienste. Ze laten je vaak stoppen en dan moet je jouw boete afkopen. Gelukkig viel die boete omgerekend naar euro's telkens goed mee." De grootste hindernis tijdens hun trip was uiteindelijk de taalbarrière. "Vaak moesten we ons met handen en voeten verstaanbaar maken. Maar gelukkig konden we rekenen op Google Translate, meestal toch... In Rusland kochten we in een winkel een simkaart en het meisje dat er werkte, praatte wat met ons. Wij dachten eerst dat ze ons uitnodigde om met haar te eten. Toen we een uur en locatie wilden afspreken, keek ze plots heel raar. Awkward." Op 3 september kwamen Elias en zijn vrienden aan in de finishplaats in het Russische Oelan-Oede. "Een gevoel van opluchting ging door ons lijf. We hadden onze eindbestemming bereikt."De drie vrienden zamelden met hun project een bedrag van 16.000 euro in voor Mercy Ships. Op 4 september verbleven ze nog in Rusland om hun auto te herstellen. Een dag later keerden ze dan huiswaarts. "In het terugkeren gingen we via Letland naar huis. We besloten om afwisselend en non-stop te rijden. Zo kwamen we op 10 september terug aan in België. Moe, maar voldaan sloten we dit project af. Of ik al andere uitdagingen heb? Momenteel niet, maar ik ben heel impulsief. Dus wie weet wat volgt", besluit Elias. (SDI)