Country-icoon James Beam (82) denkt met heimwee terug aan Montmartre in Oostende: “Johnny Cash ontmoeten was top”

De 82-jarige James Beam aan zijn synthesizer.©Picasa FRO
De 82-jarige James Beam aan zijn synthesizer.©Picasa FRO
Redactie KW

In de jaren 60-80 was het uitgaanskwartier Montmartre bijzonder populair bij Engelse en Amerikaanse toeristen. Een absolute blikvanger in de Langestraat was country- en westernsaloon James Beam. De toenmalige uitbater Ivan Vermeersch woont nog steeds in Oostende en mocht woensdag 82 kaarsjes uitblazen. Hij denkt met veel heimwee terug aan de gouden jaren 80.

We zochten de legendarische saloonuitbater, muzikant en kunstschilder op in zijn ranch vol herinneringen. Het gebouw lijkt een minimuseum, dat veel heimwee uitstraalt. “Het zijn moeilijke tijden voor iedereen, maar zeker ook voor de horeca”, opent Ivan Vermeersch. “Na een zeer gevarieerd leven tussen de mensen als muzikant en ondernemer ben ik nu vooral thuis met mijn vrouw Robby. De schrik voor besmetting is groot en daarom zijn we heel voorzichtig. Intussen vliegt de tijd ontzettend snel en genieten we veel. Uiteraard hebben we heimwee naar betere tijden.”

Kermiskind

Ivan Vermeersch is afkomstig van Deinze, waar hij opgroeide als kind van een foorkramersfamilie. “Ik heb alles geleerd op de kermis, tussen de zwier- en draaimolens, de frietkramen en de botsauto’s”, vertelt Ivan mijmerend. “Van een muzikale zigeuner heb ik leren gitaar spelen. Als tiener was ik fan van Elvis en zong graag zijn liedjes. Ik nam deel aan een zangcrochet met klassiek geschoolde concurrenten.”

“Toen ik uitpakte met It’s all right mama kreeg ik direct de steun van het publiek. De jury gaf mij de eerste prijs. Ik had de smaak te pakken en won daarna nog andere wedstrijden. Niet alles met songs van Elvis, maar ook met Italiaanse liedjes en countrynummers. Van het één kwam het ander. Met enkele vrienden richtte ik een orkest op, The Jivaro’s. We speelden jarenlang overal in België en brachten dans- en amusementsmuziek in feestzalen.”

Een vaste stek

Op dat rondtoeren kwam er sleet. Ivan en vrouw Robby besloten te kiezen voor een vaste stek met eigen winkel en bar. “Na enkele minder succesvolle pogingen in Ertvelde, Helkijn en Evergem, openden we in Oedelem een Western Stock Americain met cafetaria”, vervolgt Ivan. “Het bleek een gat in de markt. Na enige tijd oogstten we meer succes met onze avond- en weekendoptredens en begin jaren 80 startten we in de Langestraat met Taverne James Beam (genoemd naar de whisky Jim Beam, red.) , met show, muziek en dans in westernstijl.”

“Ik heb alles geleerd op de kermis, tussen de zwier- en draaimolens”

“We speelden elke avond live met orkest en zorgden voor ambiance. Montmartre liep begin de jaren 80 nog vol van Britse, Franse en Nederlandse toeristen. We haalden de media en waren bekend in binnen- en buitenland. Onze dochter Saida (nu 49 en kleuterleidster aan GO! BS Vogelzang, red.) zong en danste in de zaak, nam ook een plaat op en won zelfs een internationale danswedstrijd in Engeland. Dat waren leuke tijden!”

James Beam en dochter Saida bij Johnny Cash met de fles whisky in zijn hand, anno 1987.©Picasa FRO
James Beam en dochter Saida bij Johnny Cash met de fles whisky in zijn hand, anno 1987.©Picasa FRO

“Toen de Britse toeristen weg bleven uit Oostende en er sprake was van de totale afbraak van het Montmartrekwartier besloten we in 1989 om een nieuwe countrysaloon, zonder orkest, in te richten in Raversijde, waar we nu nog altijd wonen. De nieuwe James Beam kwam goed op gang, maar na twee brandstichtingen moesten we de zaak stopzetten. Ik heb de schade hersteld om het pand weer bewoonbaar te maken. Ondertussen trad ik overal op als James Beam. Ik was al 69 toen ik mijn assistent verloor en een punt heb gezet achter mijn muzikale carrière. Muziek blijft nog altijd een flink stuk van mijn leven.”

Mooiste herinnering

Ivan was fan van Elvis, maar hield ook van de sound van Johnny Cash. “Ik had hem al aan het werk gezien in Duitsland, maar in 1987 mocht ik mijn idool persoonlijk ontmoeten na zijn concert, op het podium en in de loges van het kursaal van Oostende. Ik vertelde hem dat ik een succesvolle countryclub uitbaatte in Oostende. Ik gaf hem een fles whisky van het huismerk James Beam en onze single The Old 97/Street of Baltimore . Hij was heel vriendelijk en ik kreeg zelfs felicitaties voor onze single en mijn zwarte outfit. Het was één van de mooiste momenten van mijn leven. Ik hoop dat ik die nog lang mag koesteren. Daarom zijn we zeer voorzichtig in deze tijden. We houden het gezond!” (Fons Roets)

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.