Het beloofde een geweldig jaar te worden voor de zaak van Xavier Fruy uit Heule. Na jaren van onderhandelen had hij eindelijk De ronde van Vlaanderen weten te strikken als klant. Een dikke 2.500 mensen zouden er zijn menu op hun bord krijgen. Ook Gent-Wevelgem en het Belgisch kampioenschap in Ingooigem stonden op het programma. Om nog maar te zwijgen van tientallen trouwfeesten, bedrijfsrecepties en andere feestjes. "We verzopen letterlijk in het werk", vertelt de zaakvoerder. "In die mate dat we beslisten het gebouw naast het onze aan te kopen. Een investering van bijna een miljoen euro. De verbouwingen hadden nu al van start moeten gaan."
...

Het beloofde een geweldig jaar te worden voor de zaak van Xavier Fruy uit Heule. Na jaren van onderhandelen had hij eindelijk De ronde van Vlaanderen weten te strikken als klant. Een dikke 2.500 mensen zouden er zijn menu op hun bord krijgen. Ook Gent-Wevelgem en het Belgisch kampioenschap in Ingooigem stonden op het programma. Om nog maar te zwijgen van tientallen trouwfeesten, bedrijfsrecepties en andere feestjes. "We verzopen letterlijk in het werk", vertelt de zaakvoerder. "In die mate dat we beslisten het gebouw naast het onze aan te kopen. Een investering van bijna een miljoen euro. De verbouwingen hadden nu al van start moeten gaan." Maar daar is sinds de uitbraak van de coronacrisis uiteraard geen sprake meer van. "Het gebouw laten we op dit moment leeg staan. Onze verliezen lopen in de miljoenen. De voorraden in onze kelder moesten allemaal vernietigd worden. Tienduizenden euro's aan kwalitatieve producten. Maar wat het meeste pijn deed, was afscheid moeten nemen van ons zorgvuldig opgebouwde team.""Twee van hen zagen de bui al hangen en vertrokken zelf", gaat Fruy verder. "Zeven anderen moest ik hun C4 geven. Na tien jaar samenwerken is dat keihard. Maar het is de enige manier waarop ik mijn bedrijf kan redden. Ik houd nu nog twee personeelsleden over. Die zal ik aanvullen met freelancers en ik kruip ook zelf weer achter het fornuis." Xavier Fruy weigert de handdoek in de ring te gooien. "We hebben onder begeleiding van een team van professionals harde keuzes moeten maken. Het is nu wachten op betere tijden. Ik wil absoluut benadrukken dat de afspraken met klanten en leveranciers nagekomen zullen worden." (Lees verder onder het kaderstuk)Probleem is dat die klanten nog steeds onbestaande zijn. Wie zelf een feestje wil organiseren, mag dat sinds woensdag met maximum 15 mensen doen. Gehuurde feestzalen mogen tot 50 mensen ontvangen. Vanaf augustus mogen (zittende) recepties en banketten plaatsvinden met honderd aanwezigen. "Maar het is niet omdat het mag dat mensen er ook goesting in hebben", zegt Fruy. "Ik kreeg deze week nog drie annulaties voor in totaal 500 personen te verwerken. Die recepties hadden in principe perfect plaats kunnen vinden in bubbels van 50. Maar er is simpelweg geen animo meer vanuit de sector. Bedrijven moeten besparen en dat doen ze het gemakkelijkst op feestjes en de bijhorende catering. Hetzelfde geldt voor trouwfeesten. Wie gaat er nu een trouwfeest geven waar je niet mag dansen tot in de vroege uurtjes? De regering kondigt dus met veel poespas aan dat onze sector weer verder kan, maar in de praktijk is dat wel even anders." Wat de cateraar het meeste frustreert, is de houding van de overheden. "Ik betaal me elk jaar zwart aan belastingen. Sociale zekerheid, gemeentebelasting, provinciebelasting, ... Je kan het zo gek niet bedenken of je krijgt er een rekening voor in de bus. Je zou toch denken dat daar iets tegenover staat?", vraagt hij zich af. In eerste instantie was dat ook zo. Cateraars konden net zoals horecazaken rekenen op een hinderpremie van 4.000 euro en een bijkomende premie van 160 euro per dag sinds begin april. In Kortrijk kwam daar nog eens 1.000 euro bovenop van de stad zelf. De premies stopten, toen de horeca enkele weken geleden weer open mocht. Ook Fruy vroeg al die premies aan én kreeg ze uitbetaald. "Het gaat in totaal over 8.000 à 9.000 euro. Een druppel op een hete plaat, maar een welkome druppel", klinkt het. De premie van stad Kortrijk kreeg hij niet.Ondertussen vangt Fruy als lid van de raad van bestuur van Becas (Belgian Event Caterer Association) steeds meer verhalen op van collega's die de premies nu plots terug moeten betalen. "Sommigen deden dat al. Mede omdat de fiscus met zware boetes dreigt. Het excuus is dat wij geen vaste zitplaatsen hebben. Maar dat is natuurlijk dikke zever en een flagrante schending van het grondbeginsel van gelijkheid. We lijden nog meer verlies dan de meeste horecazaken. Sommige kleinere cafés maakten zelfs winst met die premies van de overheid. Om dan te moeten horen dat er voor ons niets meer over is, is ongelofelijk frustrerend." Becas zat al aan de onderhandelingstafel met Vlaams minister van Economie Hilde Crevits (CD&V). Maar daar is de boodschap simpel. Het geld is op. "We werken nu aan een bevraging van al onze leden", aldus Xavier. "We hopen een gemeenschappelijk front te kunnen vormen en de overheid in gebreke te stellen. Voorlopig onderzoeken we de juridische kant van dat verhaal. Afwachten dus wat het wordt."Zelf is hij niet van plan om zijn verkregen premies terug te storten. "We hebben als sector nog geen enkel zicht op verbetering", verklaart hij. "Het wordt een gitzwarte winter, die veel van mijn collega's niet zullen overleven. En dan willen ze het beetje steun dat ze ons geven terug afnemen? Begrijpen wie kan. In mijn ogen moet de overheid winstgevende bedrijven steunen en zelf zo veel mogelijk afslanken. Als ze niets ondernemen, dan zal Fruy Catering er binnen twee jaar nog steeds staan, maar we zullen een van de weinigen zijn", besluit de cateraar vol overtuiging.