Cateraar Ma Kwizien blikt terug op 2020: “Een concrete datum, dat zou ons ‘courage’ geven”

Philippe Verhaest

Wat een van de drukste jaren ooit moest worden, is ook voor Ma Kwizien uitgedraaid op een kleine nachtmerrie. De bekende cateraar had liefst 113 huwelijksfeesten op de agenda staan, maar kon er welgeteld negen afwerken. “Maar we zien de toekomst rooskleurig tegemoet”, zegt zaakvoerder Maarten Mattelin. “2021 moet en zal weer beter worden.”

Het hele Ma Kwizien-verhaal leest als een half sprookje. In 2001 startte Maarten Mattelin (43) in bijberoep als kok aan huis om zich zo meer op zijn passie voor lekker eten en gezellig tafelen te kunnen toeleggen. Hij werkte toen nog als sociaal assistent en bleef beide jobs een tiental jaar combineren. “Maar Ma Kwizien groeide jaar na jaar”, blikt hij terug. “Samen met mijn echtgenote Katrijn Vervaeck (43) kreeg ik al snel de kans om een huwelijksfeest te cateren en de voorbije 20 jaar is de trein eigenlijk nooit meer gestopt.”

Net voor de coronacrisis uitbrak, hadden Maarten en Katrijn acht fulltime krachten in dienst, aangevuld met een ploeg van zo’n 120 flexi-jobbers. “2020 kondigde zich als een bijzonder druk jaar aan”, klinkt het. “In januari werkten we nog onze grootste opdracht ooit af: tijdens het Belgisch kampioenschap veldrijden in Antwerpen kookten we voor liefst 3.400 vips. Een huzarenstukje en de start van een topjaar, zo leek het. We hadden al 113 huwelijksfeesten op de kalender prijken. Daarvan zijn er uiteindelijk negen kunnen doorgaan…”

Van honderd naar nul

“Begin dit jaar werden we ook aangesteld als huiscateraar van KV Oostende en zouden er tweewekelijks 500 genodigden van onze gerechten genieten. Ook dat is in het water gevallen.”

“Als de overheid groen licht geeft, kunnen we morgen volledig coronaveilig in actie schieten” – Maarten Mattelin

In normale tijden haspelt Ma Kwizien met gemak 15 tot 20 events per week af. “Maar midden maart gingen we in één dag van honderd naar nul procent. Ongezien. Het was echt hallucinant. De dagen nadat de lockdown was afgekondigd, regende het gewoon annuleringen. Panikeren deden we niet, we besloten om de vrijgekomen tijd het ging aanvankelijk slechts om een verplichte sluiting van drie weken nuttig te gebruiken en hebben onze bedrijfsgebouwen stevig onder handen genomen. Om zo met een perfect schone lei opnieuw te kunnen opstarten, dachten we.”

Tijdens het begin van de zomer konden Maarten en zijn team enkele kleinere feestjes tot 50 mensen kleur geven, maar op 1 augustus moesten de deuren opnieuw gesloten worden. “Het kapmes viel nog eens. Compleet onrechtvaardig, want de horeca kon gewoon aan de slag blijven. We bleven echter niet bij de pakken zitten en gingen op zoek naar oplossingen.”

“In september werd vijf keer een pop-uprestaurant in De Blekerij in Pittem en de Steenovenhoeve in Tielt gestart, waar we telkens voor om en bij de 100 gasten konden koken. Maar nu zijn fysieke events opnieuw onmogelijk. Het voorbije jaar was echt een jojo. Echt werkbaar is deze situatie niet, temeer omdat elke vorm van perspectief ontbreekt.”

Toch laten ze bij Ma Kwizien de moed niet zakken. “We zetten nu al enkele weken volop in op afhaalgerechten. Dat draait goed, wekelijks krijgen we toch een vijftigtal bestellingen binnen. Dankzij onze trouwe klanten, we voelen ons door hen enorm gesteund. Ook tijdens de feestdagen hopen we heel wat mensen gelukkig te maken met onze gerechten. Al maakt dit ons jaar allesbehalve goed. 2020 zal afklokken op vijf tot acht procent van onze omzet van vorig jaar. Dat zegt genoeg. De steunmaatregelen van de overheid zijn welkom, maar we willen vooral duidelijkheid. Een datum waar we kunnen naartoe werken, dat zou ons pas courage geven.”

Nu 2020 stilaan zijn laatste adem uitblaast, durft Maarten weer richting toekomst kijken. “We zijn hoopvol. 2021 heeft al 130 trouwfeesten in petto, hopelijk kunnen die allemaal plaatsvinden. En het netwerk dat we de voorbije 20 jaar hebben opgebouwd, staat nog altijd overeind. We kunnen letterlijk morgen volledig coronaveilig in actie schieten. We hebben enkel groen licht van de overheid nodig.”

Chateau de Goyet

De vrijgekomen tijd hebben Maarten en Katrijn wel nuttig ingevuld. Net voor de coronacrisis kochten ze met Ma Kwizien een prachtig kasteel in Mozet in de provincie Namen. Dat hebben ze de voorbije maanden compleet op punt gezet. “We hebben er keihard werk geleverd, maar Chateau de Goyet is klaar”, glundert Maarten. “40 mensen kunnen er overnachten en het kasteel kan ook als eventlocatie gebruikt worden. Dit wordt een extra troef voor onze zaak en we hopen dat we er ook daar snel kunnen invliegen.”

“Eén iets is duidelijk: een tweede jaar als 2020 willen we nooit meer meemaken. Dat zou voor heel veel ondernemingen dodelijk zijn. Wij hebben het geluk dat we al 20 jaar aan de slag zijn, maar veel collega’s uit de eventsector bevinden zich in zwaar weer. Maar zoals ik al zei, er is hoop. Wat ons betreft is de put bereikt, vanaf nu kan het enkel weer beter gaan. Onze agenda raakt mooi vol, daar trekken we ons enorm aan op.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.