Walter kent al het klappen van de zweep als begeleider van de OKRA-fietsers, waar hij met enkele collega's de kruispunten veilig houdt. Hij roept het verkeer een halt toe zodat iedereen gezwind de kruispunten kunnen passeren. Dat doet hij nu ook weer voor de fietsende pelgrims. "Ook dit jaar volgen we hetzelfde traject van circa 38 km over Lotenhulle, Nevele, Landegem, Drongen, Mariakerke en Wondelgem tot de eindbestemming, het O.L.Vrouw gebedsoord in Oostakker", begint Walter. "Er bestaat een alternatieve route die ook veilig en heerlijk kan zijn: via de vaart, het kanaal Brugge...

Walter kent al het klappen van de zweep als begeleider van de OKRA-fietsers, waar hij met enkele collega's de kruispunten veilig houdt. Hij roept het verkeer een halt toe zodat iedereen gezwind de kruispunten kunnen passeren. Dat doet hij nu ook weer voor de fietsende pelgrims. "Ook dit jaar volgen we hetzelfde traject van circa 38 km over Lotenhulle, Nevele, Landegem, Drongen, Mariakerke en Wondelgem tot de eindbestemming, het O.L.Vrouw gebedsoord in Oostakker", begint Walter. "Er bestaat een alternatieve route die ook veilig en heerlijk kan zijn: via de vaart, het kanaal Brugge-Gent. Je fietst daar rustig langs de waterkant, met veel natuurschoon. Toch is het niet ideaal, want dan moeten we dwars door Gent via Sint Baafs. Op het vlak van veiligheid is dat toch niet de beste optie.""De editie van 2017 was een ware uitputtingsslag door de verzengende hitte. Iedereen was doodmoe en afgepeigerd bij aankomst. Ideaal weer is zonder extremen, die mijden we als de pest. We zorgen zeker voor wat fris water onderweg. We doen de rit wel non-stop, in één ruk. Dit is een vrome bedevaartstocht en geen softe sneukeltoer. Stoppen en weer op gang komen is met zo'n ruime groep ook niet evident. Ik rij met een gewone fiets, gevolgd door een peloton of waaier van e-bikes. Geen probleem, mijn fysieke paraatheid kan de taak aan. Ik speel verkeersleider, laat de groep razendsnel oversteken moet aan het volgende kruispunt weer alert handelen", zegt de sportieve 'gangmaker'. Beide heren beleven deze fietstocht intens voor twee redenen: de vrome en devote Maria-verering (de pelgrimstocht dus) maar ook de sportieve kant. Het fietsen gaat aan een gezapig tempo van 15 km per uur. "Het is de bedoeling om in Oostakker te arriveren om 9.45 uur. Dan volgt het ontbijt en de vrijheid om de ommegang te doen, een kaars aan te steken, souvenirs aan te schaffen en te bidden. Daar is ruimschoots de tijd voor voorzien. Op het middaguur starten we dan de terugkeer, zodat we rond 14 uur terug veilig thuis zijn. Vorig jaar noteerden we ruim 40 deelnemers, ideaal voor de veiligheid in het stadscentrum. Het is niet makkelijk om met die hele groep meteen door te rijden als het licht op groen slaat. Daar ligt het probleem bij een groter deelnemersveld. We rijden steeds met een gedisciplineerde groep fietsers en dat motiveert ons als begeleiders. Nu nog wat eieren offeren aan de heilige Clara voor een zonovergoten en luwe zaterdag 25 mei. De dag voor de happening verkennen we nog het parcours. Je weet nooit of er onvoorziene obstakels zullen zijn", besluiten de toegewijde kopmannen Carlos en Walter. (RV)