Met een goeie 16.000 kilometer op de teller moest Benoit Vanden Haute zijn fietsreis een jaar na zijn vertrek vervroegd onderbreken. De Wenduinenaar vertoefde op dat moment in Portugal. "Ik heb even getwijfeld: daar blijven of terugkeren? Maar zo'n klein eenpersoonstentje leek me toch niet ideaal om in quarantaine te verblijven, en de essentie van mijn reis - mensen ontmoeten, surfen en kiten - viel ook helemaal in het water. Toen de grens met Spanje dichtging, ben ik als een dief in de nacht naar België teruggekeerd. Mijn gerief is in Portugal op de camping achtergebleven", steekt Benoit van wal.
...

Met een goeie 16.000 kilometer op de teller moest Benoit Vanden Haute zijn fietsreis een jaar na zijn vertrek vervroegd onderbreken. De Wenduinenaar vertoefde op dat moment in Portugal. "Ik heb even getwijfeld: daar blijven of terugkeren? Maar zo'n klein eenpersoonstentje leek me toch niet ideaal om in quarantaine te verblijven, en de essentie van mijn reis - mensen ontmoeten, surfen en kiten - viel ook helemaal in het water. Toen de grens met Spanje dichtging, ben ik als een dief in de nacht naar België teruggekeerd. Mijn gerief is in Portugal op de camping achtergebleven", steekt Benoit van wal.Benoit reisde met een elektrische fiets, aangedreven door zonne-energie. Zijn avonturen waren te volgen op de website Sunbiker.com. "Oorspronkelijk was het niet de insteek van mijn trip, maar die opvallende zonnepanelen waren wel het eerste waarover ik altijd werd aangesproken. Het reizen kostte mij daardoor ook niets, en door de elektrische assistentie kon ik grote afstanden doen. Al heb ik de stukken vals plat toch wel gevoeld in de kuiten", glimlacht hij. "Maar het is een hele beleving geweest. Anders dan wanneer je met een camper reist, zie en hoor en ruik je alles wat je onderweg tegenkomt. Het was mijn eerste fietsreis en ik kan het iedereen aanbevelen."Liefst negentien landen vinkte Benoit af op zijn tocht. "Ik heb de noord-zuidroute gevolgd. De Schelde over richting Nederland en zo via de Duitse Bocht naar Denemarken, waar ik de ferry nam naar Zweden. Vooral Finland, bij ons relatief onbekend, en de Baltische Staten zijn me bijgebleven. Er valt ginder zó veel te zien en te beleven, de mensen zijn er ontzettend gastvrij. Weet je, ondanks al die lokale gebruiken en gewoontes zijn eigenlijk vooral de overeenkomsten mij opgevallen. Hoe we in essentie dezelfde dingen belangrijk vinden en het allemaal goed met elkaar menen. Door Europa reizen is ook vrij gemakkelijk omwille van de open grenzen. Wel ironisch dus dat ik mijn reis vroegtijdig moest beëindigen omdat de grenzen door het coronavirus plots in sneltempo overal dichtgingen... Eigenlijk was ik nog van plan om begin mei het Kanaal over te steken naar Ierland."Benoit reisde via Warmshowers.org, de fietsvariant van CouchSurfing. "Mijn vertrouwen in andere mensen is onderweg ferm gegroeid. In een park in Valencia werd mijn smartphone gestolen, maar de Spaanse politie heeft die later teruggevonden. Het SD-kaartje met mijn foto's was wel verdwenen, gelukkig kon ik via de back-ups de meeste recupereren.""Verder ben ik onderweg niks dan hulpvaardigheid tegengekomen. Als ik ergens stilstond met pech kreeg ik altijd binnen het half uur hulp", vertelt Benoit, tot een jaar geleden havenmeester bij jachtclub RBSC in Zeebrugge. "Ik deed al tien jaar datzelfde werk en raakte er stilaan een beetje op uitgekeken. Ik had er nood aan om eens de resetknop in te drukken. Een jaar geleden ben ik vertrokken. Zonder verwachtingen, zonder einddatum in het achterhoofd. Ik wou er ten volle van genieten." De fietsmicrobe liet Benoit overigens nog niet los. "Nu heb ik eigenlijk meer het gevoel dat mijn reis op pauze staat. Van zodra de situatie het weer toelaat, zou ik graag opnieuw willen vertrekken", klinkt het. In de tussentijd start Benoit een eigen koeriersdienst op, terug te vinden op Facebook als 'Fietskoerier De Haan-Wenduine'. "Mijn benen zijn nu toch opgewarmd", glimlacht hij. "Mijn buurman in Wenduine maakt fietstrailers, en zo groeide het idee. Fietskoeriersdiensten zoals Deliveroo zitten al een hele tijd in de lift en het is een gezonde job in de buitenlucht, een job met veel vrijheid."