"Op het laatste moment hebben we alles moeten afblazen - er waren zowat 60 standhouders ingeschreven", zucht Francy Rys, die vorig jaar de voorzittersfakkel van Daniel Michaux heeft overgenomen.
...

"Op het laatste moment hebben we alles moeten afblazen - er waren zowat 60 standhouders ingeschreven", zucht Francy Rys, die vorig jaar de voorzittersfakkel van Daniel Michaux heeft overgenomen. Francy is al sinds het eerste uur bij de club: "In 1967 stichtte Roger Houtekeete de 'Renstal Leopard'. Ons eerste clublokaal was het intussen afgebroken conciërgehuisje naast kasteel Houtsaeger in De Panne. Later verhuisden we naar waar nu het clubhuis van 't Motosiekeltje is, naast Moeder Lambik.""Alles begon met een kleine supportersclub rond rallypiloot Raf Delanoye. Ik was destijds een leerling van Roger in het KTA De Panne, maar de rallysport interesseerde me toen al. Op mijn bromfiets reed ik toen Roger achterna naar de Rally van Oostende, en dan mocht ik de ruiten van de auto's van onze piloten wassen", vertelt Francy."Er werden tussen 1968 en 1971 heel wat slaloms georganiseerd, die toen hun opmars maakten in de Westhoek. Niet alleen clubleden namen deel, ook piloten uit omringende clubs, zoals CORAC (Coxyde Racing Club, red.) en zelfs Franse piloten, waarvan sommigen lid werden van onze club.""In de succesperiode van de slalom deden vijf piloten van onze club mee aan de Belgische kampioenschappen. In 1971 werd de eerste rally van De Panne georganiseerd die toen in aanmerking kwam voor het provinciaal kampioenschap", gaat Francy verder."Door de goede organisatie werden we in 1972 opgenomen in het Criterium van België en ik werd secretaris. In 1973 werd de Rally van De Panne omgedoopt tot de '12 uren van de Panne', en maakte deel uit van het nationaal kampioenschap, met in die periode een gelijkwaardig statuut als de rally van Ieper.""Toen de CORAC ter ziele ging, de opvolger hetzelfde lot onderging en de generatie rond Raf Delanoye verdween, was ook het heilig vuur voor AC Leopard eruit. Van 1979 tot 1984 stond onze club daardoor een tijd op non-actief. Maar op papier bleef de vzw bestaan en uiteindelijk blies een nieuwe generatie autosportliefhebbers de club nieuw leven in. In 1988 namen we onze intrek in ons nieuwe clublokaal in Wulpen boven de toenmalige dancing Seagull. Later werd dat Home De Rode Rupel (nu Noordduinen, red.).""De slalomperiode was een mooie tijd, met onze toppiloten Kristof Vandenbussche, Geert Vermeersch, Arnold Hiele... Piloten als Peremans, Hochart en Vander Biest behaalden ook heel wat kampioenstitels in hun respectievelijke klassen. Maar in 2003 werd er na 14 jaar een punt gezet achter het slalommen. In 2004 volgde de overstap van het sportieve naar 'historic & classic cars' en organiseerden we de eerste oldtimerrit, van Ieper door het Heuvelland naar Kassel en we eindigden in Houtem met een minislalom", herinnert Francy Rys zich."Intussen is onze club gegroeid tot een 250-tal leden, onder wie mensen uit Antwerpen, Brussel, Frankrijk, we hebben zelfs leden van een club uit Duinkerke, die blijkbaar de fijne sfeer in onze club op prijs stellen. Ik geniet ook zelf van elke uitstap, met mijn Mercedes 280 SL van 1984. In 2017 kregen we, samen met de Orde van de Paardevisser, de titel 'Koninklijk', waarvoor tekenaar Clovis (de in 2018 overleden Claude Viseur, red.) een mooie tekening als aandenken heeft gemaakt."Elk jaar plant AC Leopard vijf ritten: in april, mei, juni, augustus en het seizoen wordt afgesloten met een clubrit en een barbecue in september. "Ik hoop maar dat we onze eerste excursie op 19 april niet moeten annuleren" zegt Francy. "We hadden zo'n mooi parcours uitgestippeld, met vertrek aan de Godelieve-kapel in Gistel, een ontbijt bij de paters waar de auto's worden gewijd, dan richting Rumbeke met een etentje... Misschien wordt het nu een picknick... en ronden we af op de markt van Veurne." (MVO)Info: www.automobielclubleopard.be en francy.rys@telenet.be.