"Na die snikhete editie van vorig jaar kregen we met het stadsbestuur heel wat ongeruste reacties van bezoekers en bewoners over het welzijn van de dieren", aldus de schepen. "Dus hebben we de voorbije maanden een reglement uitgewerkt dat het dierenwelzijn tijdens de Paardenmarkt centraal plaatst. We hebben daarvoor contact opgenomen met Sint-Lievens-Houtem, waar er jaarlijks een bekende tweedaagse veemarkt plaatsheeft, weliswaar in het najaar. We zijn ook te rade gegaan bij Michel Vandenbosch en Simcha Nyssen van de dierenrechtenorganisatie GAIA."

Vooral controle op de dierenhandelaars

In het stedelijk reglement over het dierenwelzijn tijdens de Paardenmarkt legt de stad de focus op de handelaars. "De meeste andere deelnemers gaan met de grootste zorg met hun dieren om, maar bij sommige handelaars durft het al eens fout te lopen", vervolgde Elsie Desmet. "We leggen in het reglement verplichtingen op inzake het aanrijden en het uitladen van de dieren, de manier van aanbinden, de omgang in het algemeen en het voorzien van voldoende water en voeder. De dag zelf zal alles nauwgezet opgevolgd worden door de aanwezige dierenartsen, de politie en de medewerkers van het stadsbestuur. Een dierenarts die al jaren medewerker is van de jaarmarkt in Sint-Lievens-Houtem komt ons ondersteunen. Zelf zal ik met GAIA een rondgang doen in het kader van het dierenwelzijn."

De burgemeester kan handelaars die zich niet houden aan de wetten inzake dierenwelzijn en de voorschriften van het reglement, onmiddellijk van het marktgebeuren laten verwijderen. Of hen op voorhand de toegang verbieden. "De Paardenmarkt moet niet alleen een feest zijn voor jong en oud, maar ook voor de dieren", vindt schepen Desmet.

Ook voldoende schaduw noodzakelijk

Bertrand Vander Donckt had met Groen een amendement ingediend met als bijkomende eis dat de dieren van genoeg schaduw moeten kunnen genieten tijdens de Paardenmarkt. Hij vroeg voorts om niet langer vrijwilligers in te schakelen om dierenhandelaars op eventuele misbruiken te wijzen, aangezien zoiets voor die vrijwilligers niet eenvoudig is.

Het stadsbestuur had het amendement lichtjes aangepast, maar het Groen-raadslid kon zich volledig in de gewijzigde tekst vinden, zei hij. Bertrand Vander Donckt was vooral blij met de invoeging dat de handelaars voor voldoende schaduw voor de dieren moeten zorgen.

Alle raadsleden keurden het reglement goed.

Ook kermisvuurwerk wordt diervriendelijk

De schepen liet in de rand van de raadszitting ook nog weten dat Torhout voortaan enkel nog voor diervriendelijk vuurwerk kiest.

"Bij de zomerkermissen in het stadscentrum en op de wijken hoort er vaak vuurwerk", zei ze. "Voor de dieren is dat helaas geen feestelijk gebeuren. De luide en onverwachte knallen veroorzaken angst en stress. Dat kan gevaarlijk zijn, want dieren die in paniek raken, slaan soms op de vlucht, komen eventueel op de openbare weg terecht en/of verwonden zich. Bij vuurwerk krijgen we geregeld meldingen binnen over angstige honden, katten of paarden."

En dus kiest de stad vanaf nu voor diervriendelijk vuurwerk. Elsie Desmet: "Dat zal het geval zijn op 1 juni op de wijk Don Bosco, op 30 juni op de wijk Sint-Henricus, op 21 augustus in het stadspark en op 8 september in Wijnendale. Diervriendelijk vuurwerk is geluidsarm, maar toch niet volledig stil. De hardste knallen verdwijnen en de finale wordt meer gespreid. Zo is het aantal decibels beduidend lager, wat beter is voor de dieren. Maar het vuurwerk blijft uiteraard even mooi als vanouds."