Voormalig algemeen directeur getuigt in audit over pestgedrag door burgemeester Verwilst

Dirk Verwilst, burgemeester van Meulebeke. (foto Luc) © foto luc
Olaf Verhaeghe

Naast vragen over vastgoedplannen en vriendschappelijke banden met architecten die voor de gemeente werken, ziet Audit Vlaanderen ook problemen in eerder persoonlijke dossiers. Zo is er in de aanloop naar de gemeenteraadsverkiezingen van 2018 de getroubleerde relatie tussen Tom Vanpoucke, algemeen directeur op dat moment, en burgemeester Dirk Verwilst (CD&V, Lijst van de Burgemeester).

In aanloop naar het verkiezingsjaar komt de professionele band almaar meer onder druk te staan, zo geeft Vanpoucke aan. “Ik ervaarde pestgedrag vanwege de burgemeester en enkele schepenen, er was een groeiend wantrouwen en toenemende druk en meermaals werden er verdachtmakingen en beschuldigingen geuit”, zo geeft de directeur aan. Hij stapt onder meer naar Liantis, een dienst voor psychosociale ondersteuning op het werk.

Wat de reden voor de almaar moeilijkere relatie is, ligt volgens Tom Vanpoucke voor de hand. Burgemeester Verwilst vreest dat de zoon van zijn voorganger Daniël Vanpoucke zich in oktober 2018 verkiesbaar zou stellen in Meulebeke. Meermaals begint hij over die lijstvorming. “Vaak op aanvallende en dreigende wijze”, zo geeft Tom Vanpoucke aan.

Document ondertekend

“De burgemeester geloofde me niet op mijn woord en eiste garanties. Uiteindelijk heb ik toegegeven en een document ondertekend waarin ik aangaf niet op een Meulebeekse lijst te zullen staan. Om de aanvallen tegen mijn persoon te doen stoppen, om de vrede te bewaren en de relatie tussen de administratie en het college niet in de weg te staan”, klinkt het.

Dat document maakt deel uit van de Vlaamse audit en toont een overeenkomst tussen Tom Vanpoucke enerzijds en burgemeester Dirk Verwilst anderzijds. Beiden plaatsen hun handtekening, iets wat de burgemeester bij de onderzoekers ontkent. “Ik heb hem niet verboden op een lijst te staan. En ik heb met hem geen zo’n overeenkomst gesloten”, stelt hij. “Audit Vlaanderen heeft echter het bewijs in handen”, aldus de toenmalige algemeen directeur.

In maart 2020 stapt Tom Vanpoucke uiteindelijk na negen jaar op als algemeen directeur en besluit hij zich toe te leggen op een eigen consultancybedrijf. In oktober wordt hij opgevolgd door de 33-jarige Britt Schouppe, familie van voormalig CD&V-kopstuk Etienne Schouppe.

Dirk Verwilst reageert: “De enige waarheid? Ik heb Tom Vanpoucke nooit onder druk gezet”

“Het klopt niet dat ik Tom Vanpoucke onder druk heb gezet. Ik heb Tom die vraag gesteld, dat wel, omdat ik in Meulebeke meermaals over zijn mogelijke kandidatuur werd aangesproken”, zegt burgemeester Dirk Verwilst. “Hij ontkende en excuseerde zich zelfs dat hij zoiets was gaan rondvertellen. De week erop is Tom zélf met een document naar mij gekomen. Het was voor mij belangrijk om te weten of mijn vertrouwenspartner in het gemeentehuis al dan niet kandidaat zou zijn bij de volgende verkiezingen.”

Voor het feit dat hij zich in het gesprek met Audit Vlaanderen die overeenkomst niet herinnerde, is volgens burgemeester Dirk Verwilst een simpele verklaring. “Op die bewuste vrijdagmiddag werd ik geconfronteerd met tal van vragen, waaronder dat document. Op dat moment kon ik me dat niet herinneren, maar van een bewuste leugen is absoluut geen sprake.”

“Dat Tom Vanpoucke nu in het rapport van Audit Vlaanderen een totaal andere verklaring geeft dan wat er is gebeurd, slaat alles. De enige waarheid is dat ik hem nooit onder druk heb gezet. Ik ben niet de persoon die iemand gaat buitenpesten of ambeteren, maar hier wordt wel alles in mijn nek gegooid. Waarom ben ik nooit eerder met die aantijgingen geconfronteerd? Als er iemand het recht had om klacht in te dienen, was het de burgemeester wel.”

Tom Vanpoucke reageert: “83 zwarte bladzijden in de geschiedenis van Meulebeke”

In een schriftelijke reactie stelt Tom Vanpoucke, die bij zijn verklaringen aan de onderzoekers van Audit Vlaanderen blijft, dat het niet aan hem is om te oordelen of te veroordelen. “Het is Audit Vlaanderen dat maandenlang onderzoek voerde op basis van objectieve gegevens en bewijsstukken. En het is dan ook de bevoegde minister die spreekt over ernstige schendingen van het recht.”

Wel noemt hij de audit een zwarte bladzijde – of beter 83 zwarte bladzijden – in de geschiedenis van Meulebeke. “Ik vind dit jammer voor al wie zich voor Meulebeke inzet, vooral voor de personeelsleden die zich dagelijks 100 procent inzetten voor de bevolking. Anderzijds kan het zetten van de puntjes op de i, misschien de aanzet zijn voor het correct besturen van de gemeente.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.