Dat hij er genoeg van heeft. Van de toon, van de leugens en de onverdraagzaamheid. En van de beledigingen ook. Persoonlijke verwijten die veel verder gaan dan kritiek op zijn beleid als Kortrijks schepen van Mobiliteit en Openbare Werken. Axel Weydts (SP.A) schrapte begin deze week zijn persoonlijke Facebookaccount, simpelweg omdat hij de teneur en de taal er beu is.
...

Dat hij er genoeg van heeft. Van de toon, van de leugens en de onverdraagzaamheid. En van de beledigingen ook. Persoonlijke verwijten die veel verder gaan dan kritiek op zijn beleid als Kortrijks schepen van Mobiliteit en Openbare Werken. Axel Weydts (SP.A) schrapte begin deze week zijn persoonlijke Facebookaccount, simpelweg omdat hij de teneur en de taal er beu is. "Velojeanette of reetn*ker, waarom zou je iemand online zo noemen? Wat win je daar mee? En ook: wat heeft dat nog te maken met mijn werk als schepen? Kritiek kan, mag en moet. Maar die moet constructief en beleefd blijven. Het loopt de spuigaten uit, echt waar. Het medium is ziek. En het wordt almaar erger." Dat online beledigingen of zelfs regelrechte haat geen louter Kortrijks of zelfs stedelijk probleem zijn, blijkt uit een exclusieve rondvraag van De Krant van West-Vlaanderen bij alle West-Vlaamse burgemeesters en schepenen. Bij bijna drie op de vier burgemeesters en schepenen gebeurt het. Eén op de drie geeft zelfs aan 'af en toe', 'vaak' of 'elke dag' het slachtoffer te zijn van online haat. Bart Tommelein, Open VLD-burgemeester van Oostende, kan ervan meespreken. "Het klinkt vreemd, maar wij zijn dat al gewoon. Het is bijna dagelijkse kost", zegt hij. "Zo goed als onder elke post komen verwijten of beledigingen. Facebook is erg, maar Twitter is veruit het toppunt. Daar zitten mensen, heel vaak anoniem, die enkel willen beledigen en de confrontatie doelbewust zoeken. Het is gemakkelijk hé, vanachter een computer- of smartphonescherm." Het kabinet van burgemeester Tommelein moet intussen al even noodgedwongen continu de reacties op de sociale media monitoren. Scheldpartijen of zelfs bedreigingen als Tommelein, ik kom op uw smoel slaan worden bewust verwijderd. "Kritiek, ook negatieve, maakt deel uit van het politieke spel, maar er is een grens. Het is niet zo dat ik er elke nacht van wakker lig, maar aangenaam is het niet. Het hakt er soms wel in, ja." "Het kan niet anders dan dat het je als mens iets doet", zegt CD&V-schepen Eveline Van Quekelberghe uit Damme. "Zowat elke politicus heeft er last van. Ik kan veel verdragen en ben zeker geen teer vogeltje, maar wat je soms moet slikken... De klassiekers als zakkenvuller of gie zijt gemakkelijk met je schepenwedde, die krijg je heel vaak te lezen. Maar het wordt ook persoonlijker, mensen die je aanspreken op wat je in je privé doet bijvoorbeeld. De 'Ge zijt van...'-facebookgroepen zijn de ergste. Men zegt soms dat het enkel de luidste roepers zijn zich tot persoonlijke verwijten verlagen, maar ik zie er toch meer en meer."In de meeste gevallen zijn de mensen die verwijtende posts op sociale media plaatsen of berichten sturen, geen onbekenden. Zo geeft 57 procent van de lokale mandatarissen aan te weten wie de mensen zijn die hen online belagen, maar hen niet persoonlijk kennen. Twintig procent kent hen wel persoonlijk. Twee derde van de burgemeesters en schepenen die al online werden beledigd of bedreigd, reageert helemaal niet. Ruim 15 procent onder hen reageert openbaar, de rest doet dat via een privébericht of in een persoonlijk gesprek. "Ik reageer heel bewust nooit publiek op aanvallen", zegt Sherley Beernaert, schepen in Moorslede voor STERK. "Wel gebruik ik privéberichten, en je merkt meteen dat mensen daar een stuk rustiger en beleefder zijn. Weet je, de sociale media zie ik als een mes dat langs twee kanten snijdt. Er zijn heel veel positieve zaken, maar je moet het 'harde' erbij nemen, vrees ik. Zolang het bij het beleid blijft, heb ik daar absoluut geen problemen mee. Mocht mijn uiterlijk of mijn familie erbij betrokken worden, weet ik niet meteen hoe ik zou reageren." "Het gebeurt dat mensen zich heel rechtstreeks naar mij als persoon richten, dat raakt me wel", zegt Deerlijks burgemeester Claude Croes (CD&V). "Meestal is er een duidelijke link met een bepaalde beslissing waar emoties aan vast hangen. Ook de periode kort voor verkiezingen wordt het een pak intenser. Reageren doe ik nooit openbaar. Wat je daar schrijft, kan opnieuw aanleiding geven tot discussie. Ik nodig mensen liever uit voor een gesprek, al merk je dat er daar weinig wordt op ingegaan. Soms vraag ik me af waarom we zo bereikbaar blijven via sociale media, maar uiteindelijk blijft het toch ook een mooi, handig medium om te communiceren."Ruim één op de vijf politici met een uitvoerend mandaat overwoog al om zijn of haar accounts te verwijderen na dergelijke confrontaties. Bijna één op de drie dacht aan verdere juridische stappen en tien burgemeesters en schepenen dienden zelfs effectief klacht in bij politiediensten of belangenverenigingen zoals Unia. Zo ook Bert Maertens, N-VA-burgemeester in Izegem. "Het is de enige klacht die ik in mijn leven heb ingediend. Het ging ook verder dan sociale media. Ikzelf, maar ook mijn gezin, werd door één man gestalkt en bedreigd. Ik heb een dik vel en kan veel slikken, maar van mijn kinderen moeten ze afblijven."Dat het debat over het lokale beleid op Facebook ziek is, beaamt burgemeester Maertens volmondig. "Er is geen ruimte voor nuance of oplossingen. Alles wordt zomaar op Facebook gedropt, zonder dat mensen stilstaan bij tot wie ze zich richten. Zelfs medewerkers van onze stad worden daar openbaar aangevallen. Sorry, maar waar zijn we dan nog mee bezig? Het wordt er absoluut niet beter op, integendeel. Ik heb het al vaker gezegd: de dag dat ik stop met politiek is de dag dat ik van Facebook verdwijn. En dat meen ik."