Hallucinante cijfers zijn het. Al meer dan 5 miljoen hectare bos is in vlammen opgegaan, of een gebied ter grootte van anderhalf keer België. Ruim 20 doden vielen de jongste weken te betreuren en meer dan 2.000 woningen zijn verwoest. "Weet je, pas de laatste week zijn de Australiërs wakker geworden", getuigt de Brugse Ashley Lebbe (34), die al meer dan drie jaar in het centrum van Sydney woont en werkt. "Voor Nieuwjaar waren in onze nieuwsuitzendingen de sportuitslagen nog veel belangrijker dan de bosbranden. Via de Belgische media kwam ik meer te weten dan via de onze. Dat komt vooral omdat de mensen, en zelfs de Aboriginals, bosbranden gewoon zijn. It's a part of life. Maar nu komt er verandering in de eilandmentalite...

Hallucinante cijfers zijn het. Al meer dan 5 miljoen hectare bos is in vlammen opgegaan, of een gebied ter grootte van anderhalf keer België. Ruim 20 doden vielen de jongste weken te betreuren en meer dan 2.000 woningen zijn verwoest. "Weet je, pas de laatste week zijn de Australiërs wakker geworden", getuigt de Brugse Ashley Lebbe (34), die al meer dan drie jaar in het centrum van Sydney woont en werkt. "Voor Nieuwjaar waren in onze nieuwsuitzendingen de sportuitslagen nog veel belangrijker dan de bosbranden. Via de Belgische media kwam ik meer te weten dan via de onze. Dat komt vooral omdat de mensen, en zelfs de Aboriginals, bosbranden gewoon zijn. It's a part of life. Maar nu komt er verandering in de eilandmentaliteit. We worden wakker geschud door anderen."Bijna onbegrijpelijk als je de verschrikkelijke beelden ziet: veel Australiërs merken in hun dagelijks leven amper iets van de bosbranden, zegt Ashley Lebbe. "De branden vinden plaats in bush land, waar amper iemand woont. Ruim tachtig procent van de mensen woont in de drie grootste steden. Daar is er amper iets te merken en heerst er geen enkele paniek. Eén keer, iets meer dan een maand geleden, hing er dikke rook in de stad en werd er geadviseerd om thuis te werken. Anders hangt er hooguit een luchtgeurtje in de stad. Het is echt niet zo dat er hier in het centrum van Sydney een verstikkende rook hangt of de lucht oranjegeel kleurt. Dat is enkel in de buurt van de branden.""Mijn familie en vrienden vragen me élke dag of alles oké is, en telkens moet ik hen melden dat ik er amper iets van merk. Dan denken ze dat ik lieg of wereldvreemd ben. (lacht) Een voorbeeld: in de Belgische media werd vorig weekend gesproken over stroomtekorten en -onderbrekingen, maar hier hoorden en merkten we er niets van. Zelf ga ik 's morgens hier in Sydney nog lopen en met onze negen maanden jonge baby in de buggy gaan wandelen... Het gewone leven gaat hier gewoon door, al controleren we wel standaard de luchtkwaliteit via een app. We gaan ook geen onnodige risico's nemen."Ashley Lebbe en haar echtgenoot trokken in 2016 naar Australië. "Mijn man zat hier in het verleden op Erasmus en wilde ooit terugkeren. Bij mijn werkgever, Procter & Gamble, kwam er een vacature vrij als marketing stategy planning leader en we besloten om te verhuizen. Niet als expat, maar als iemand die er lang wil blijven. Hoelang? Dat is de hamvraag, ook op het thuisfront. Onze twee kinderen zijn de eerste kleinkinderen in onze families... België blijft ons thuis, we gaan hier niet voor altijd blijven wonen. Maar nu blijven we zeker hier, alleen al voor de natuur."Vooral voor die natuur zijn de bosbranden natuurlijk catastrofaal. Een Australische ecoloog schat dat 500 miljoen dieren zijn omgekomen bij branden. "De natuur maakt Australië groot, maar zorgt ook voor de grootste risico's. Er is inderdaad een gebied ter grootte van anderhalf België afgebrand, en dat is gigantisch, maar Australië is ook 250 keer zo groot als ons land. Maandag viel er voor het eerst wat regen en zakte de temperatuur. Daar had iedereen voor gebeden. Ook pas deze week, sinds wereldsterren grote sommen doneren, begint er hier iets te bewegen en komen. Zeker de generatie twintigers en dertigers beginnen de overheid aan te spreken dat er iets gedaan moet worden aan de global warming. Die begint te zien: we zijn er dan wel mee opgegroeid, maar het wordt wel steeds erger. Maar de grote meerderheid van de Aussies denken dat die bosbranden niets met de opwarming van de aarde te maken hebben..."