De liefde voor alpaca's ontstond bij Anja, haar man Bart en kinderen Aurélie (20), Camille (19) en Anthony (17) na een bezoek aan de beurs Schone Schaapjes in Staden. "Daar kwamen we in contact met alpacafokkers en die dieren charmeerden ons meteen", herinnert Anja zich. "Toen we niet veel later met het gezin de film We bought a Zoo zagen, daagde het idee om zelf ook alpaca's te houden. Ze kunnen perfect in dit klimaat gedijen en zorgen bovendien voor een rustgevend effect."
...

De liefde voor alpaca's ontstond bij Anja, haar man Bart en kinderen Aurélie (20), Camille (19) en Anthony (17) na een bezoek aan de beurs Schone Schaapjes in Staden. "Daar kwamen we in contact met alpacafokkers en die dieren charmeerden ons meteen", herinnert Anja zich. "Toen we niet veel later met het gezin de film We bought a Zoo zagen, daagde het idee om zelf ook alpaca's te houden. Ze kunnen perfect in dit klimaat gedijen en zorgen bovendien voor een rustgevend effect.""We kochten de weide achter ons huis in de Sint-Antoniusstraat en het jaar daarop kwamen onze eerste drie alpaca's aan. We konden daarbij rekenen op de hulp van Thijs en Hanne van Flanders Alpaca's uit Geluwe. Een van onze alpaca's was drachtig en een jaar later werd onze eerste hengst Raphaël geboren: op 21 juli, net de dag dat Filip tot koning gekroond werd. Zijn eerste vacht was 'royal baby alpaca', de fijnste kwaliteit alpacavezel, en dat vonden we achteraf gezien wel toepasselijk." (lacht)Op vandaag bestaat de alpacakudde bij Mandel Alpaca's uit 18 dieren. "Tien merries, drie hengsten, een ruin en vier veulens", gaat Anja verder. "We hebben ook nog twee veulentjes en twee drachtige merrie's gekocht, die later dit jaar naar hier komen. De alpaca's nemen ook deel aan shows. Op die wedstrijden zijn verschillende van onze dieren al geregeld in de prijzen gevallen. Zo hebben we al 'kleurkampioenen' in Nederland en Duitsland gehad. Er zijn ook 'haltershows' waar de dieren meegaan. Daar worden ze voor 60 procent op hun vacht beoordeeld en 40 procent op hun bouw.""Er zijn ook 'fleeceshows' waarbij we enkel de vacht opsturen. Een jury beoordeelt de vacht onder meer op fijnheid, glans, dichtheid, lengte, gewicht en soft handle (zachtheid). We hebben echter ook een dekservice en kopen en verkopen af en toe dieren. Op die manier verbeteren we systematisch onze kudde. Alleen de beste hengsten blijven en op die manier hopen we ook steeds mooiere dieren naar wedstrijden te kunnen sturen. Wit is dominant bij alpaca's, maar wij hebben besloten ons te specialiseren in zwart, alhoewel zwart moeilijker is om te fokken."Wanneer men alpaca's ziet, valt meteen hun aaibare karakter op. "Ze zien er inderdaad enorm knuffelbaar uit, maar zijn het eigenlijk niet", verrast Anja. "Het zijn in principe vluchtdieren. Ze leefden oorspronkelijk in het Andesgebergte, waar er weinig schuilmogelijkheden zijn tegen roofdieren en dus moesten ze snel kunnen wegrennen. En geloof me, dat kunnen ze. (lacht) Een ander misverstand is dat ze overal op spuwen. Dat gebeurt vooral naar elkaar, bijvoorbeeld bij de voederbakken, maar zelden op mensen. Tenzij iemand een plotse beweging maakt, waardoor ze schrikken."Voor Anja is de zorg voor haar alpaca's een uit de hand gelopen hobby. "Maar een waar ik met plezier veel tijd in stop", vertelt ze. "Zes dagen per week verzorg ik hen en elke zaterdag krijg ik de hulp van parttime dierenverzorgster Birgit Depoorter (23). Zij stuurde op een dag een mail of ze hier mocht komen helpen en dat zagen we wel zitten. Ze helpt waar ze kan en maakt het werk voor mij zo wat lichter." Ook Anja's dochter Camille, die dierengeneeskunde studeert, steekt geregeld een handje toe. "Ze helpt soms ook onze vrienden uit Geluwe op de fokkerij en bij shows loopt ze mee met Thijs, die als dierenarts gespecialiseerd is in kameelachtigen. Ze heeft een vaste hand en krijgt op die manier veel dingen van de alpaca's gedaan. We verkopen wel geregeld dieren in het fokcircuit, maar ook aan particulieren. De prijzen kunnen uiteraard oplopen, maar we zorgen ook wel voor een meerwaarde. Al onze alpaca's hebben een stamboom. De dieren worden hier enorm goed verzorgd, ingeënt en gechipt. We geven hen vanaf zes maanden ook halstertraining, zodat ze aan de leiband leren lopen en korrels uit de hand eten. We geven de klanten allerlei nuttige adressen en informatie door." De alpaca's worden ook jaarlijks geschoren. Dat levert natuurlijk heel wat vachten op en daar heeft Anja grote plannen mee. "Dit najaar willen we onze kledingcollectie Raphaëlle' lanceren. We zijn daarvoor in zee gegaan met een ontwerpster en er wordt geproduceerd in een breifabriek uit Zottegem. We laten de eigen wol en die van collega-fokkers spinnen in Engeland. We kopen er ook aan uit Peru. Een deel gaat naar de breifabriek in België, maar we steunen ook een project in Peru, waar kwetsbare vrouwen opgeleid worden in een breiatelier en goed betaald worden om zo hun gezin te kunnen onderhouden. Daar wordt een deel van onze collectie met de hand gebreid. De totale collectie zal bestaan uit cardigans en pulls, maar ook mutsen, headbands, wanten en sjaals. Zo blijven we creatief bezig."