De Omloop van de Slagvelden werd voor het eerst gereden tussen april en mei 1919, over een afstand van 1.985 km. De wedstrijd werd eenmalig georganiseerd als ode aan de vele soldaten die voor de overwinning hadden gestreden in de Eerste Wereldoorlog. Op 28 april 1919 stonden 87 deelnemers van verschillende nationaliteiten aan de start langs de slagvelden van het Westelijk front. Slechts 21 van hen haalden de eindmeet, voor een groot deel te wijten aan de uitzonderlijke weersomstandigheden van toen.
...

De Omloop van de Slagvelden werd voor het eerst gereden tussen april en mei 1919, over een afstand van 1.985 km. De wedstrijd werd eenmalig georganiseerd als ode aan de vele soldaten die voor de overwinning hadden gestreden in de Eerste Wereldoorlog. Op 28 april 1919 stonden 87 deelnemers van verschillende nationaliteiten aan de start langs de slagvelden van het Westelijk front. Slechts 21 van hen haalden de eindmeet, voor een groot deel te wijten aan de uitzonderlijke weersomstandigheden van toen. De organisatie wil er deze keer geen echte wedstrijd van maken, maar eerder een herdenkings- en belevingsrit die in het teken staat van de vele soldaten die sneuvelden. Op 19 augustus wordt de wielerwedstrijd voor het eerst sinds 1919 opnieuw gereden. In Oosteeklo (Oost-Vlaanderen ) starten een 90-tal wielerfanaten aan een heroïsche tocht. Een van hen is Koksijdenaar Jean-Pierre Dolfen, bijna 70 jaar oud, maar nog lang niet versleten op zijn fiets. Jean-Pierre Dolfen koerst al van kleins af aan. Dat is vooral te danken aan zijn ouders, die een halve eeuw geleden een pak geld op tafel moesten leggen voor een goede koersfiets. "Mijn eerste fiets die ik kreeg van mijn ouders kostte 10.000 Belgische Frank, in die tijd was dat een fortuin. Ik ben mijn ouders enorm dankbaar daarvoor." Jean-Pierre koerste bij de junioren en de nieuwelingen, maar stootte niet door naar de profs, aangezien hij moest werken. Dus fietste Jean-Pierre tot zijn 35ste bij de liefhebbers, waarbij hij een zevental wedstrijden won en aan grote wedstrijden deelnam, zoals de Amstel Gold Race en Luik-Bastenaken-Luik.Aan stoppen denkt Jean-Pierre nog lang niet. Er passeert geen dag zonder dat de man uit Oostduinkerke een ritje maakt met de fiets. Vorig jaar legde de 69-jarige West-Vlaming 26.000 kilometer af. En alles wijst erop dat hij dat cijfer dit jaar zal overschrijden. "Ik ga elke dag fietsen. Op regenachtige dagen zoals vandaag vertrek ik dan gewoon al 's morgens vroeg. Na zeven maand heb ik er dit jaar al 18.000 km op zitten." Tegen eind augustus komen daar nog eens een dikke 2.000 km bij, want Jean-Pierre start op 19 augustus als een van de oudste deelnemers aan de tweede editie van de Omloop van de Slagvelden. Jean-Pierre kijkt uit naar de start van de wedstrijd. Drie jaar geleden vierde de Ronde van Vlaanderen zijn honderdste verjaardag. Er werd toen ook een wedstrijd voor liefhebbers georganiseerd. En uiteraard was Jean-Pierre van de partij. "De Ronde van Vlaanderen rijden was een fantastische ervaring, dat was dan ook echt koersen." De Omloop van de Slagvelden vindt Jean-Pierre uniek, ook al zal er niet echt gekoerst worden. "We moeten gewoon maken dat we tegen een bepaald uur de finish van de dag halen. Dat is ook de reden waarom we steeds vroeg uit ons nest moeten. In Parijs zullen we zelfs al om 2 uur 's nachts vertrekken", aldus Jean-Pierre. Om in de namiddag, na 339 kilometer en 2.400 hoogtemeters in Amiens toe te komen. De wedstrijd heeft zijn bijnaam, de meest heroïsche wedstrijd ooit, alvast niet gestolen. De startdag komt dichter en bij Jean-Pierre begint het te kriebelen. "Ik moet wel toegeven dat ik er naar toe ga met een klein hartje", vertelt Jean-Pierre."Die extreem lange afstanden maken me toch wel een klein beetje onzeker. Je weet natuurlijk niet hoe je lichaam op die leeftijd zal reageren na het afleggen van meer dan 300 km per dag." De ronde bestaat uit acht ritten, waarvan zes ritten langer zijn dan 300 kilometer. "Gelukkig plande de organisatie ook vier rustdagen in", aldus Jean-Pierre. Initieel moeten de deelnemers 2.098 km afleggen, "maar het is eigenlijk een stukje langer dan 2.098 km. De route loopt langs Spa tijdens het Formule 1-weekend, dus moeten we een omweg maken. In totaal zullen we ongeveer 2.200 km afleggen in 12 dagen." Jean-Pierre is tevreden dat de ronde mag worden afgelegd met zijn eigen moderne koersfiets. "Er rijdt iemand mee met een fiets uit 1918. Maar hoe die dat zal overleven, weet ik echt niet", lacht de Koksijdenaar. Toch hoopt Jean-Pierre vooral de Omloop te kunnen uitrijden. "Voor de zekerheid boekte ik op elke aankomstplaats een Ibis Budget hotel, dat ik kan opzeggen tot 18 uur 's avonds, in het geval ik moet opgeven. Want in een tijdspanne van 12 dagen heb ik nog nooit zo veel kilometer afgelegd", besluit Jean-Pierre. "Voor dit soort wedstrijden kan je jezelf eigenlijk niet voorbereiden, ik heb dit jaar al een heleboel kilometers in de benen, dus het zou wel moeten lukken. Ik heb onlangs zelfs nog een rit gedaan van 600 kilometer in stormachtig weer, dus ik weet wel wat het is, vertelt Jean-Pierre al lachend. "Als ik ga fietsen, zet ik mijn verstand op nul." Van een gebrek aan ervaring en zelfvertrouwen is er bij Jean-Pierre alleszins geen sprake. (TV)