Toen het stadsbestuur in september vorig jaar triomfantelijk aankondigde dat Gent-Wevelgem de komende vijf jaar in Ieper zou starten, had het een groot wielerfeest met veel volk en veel beleving voor ogen. Al enkele weken op voorhand werd door middel van kleurrijke fietsen in het straatbeeld en levensgrote banners duidelijk gemaakt dat Ieper die 29ste maart de wielerhoofdstad van de wereld zou zijn.
...

Toen het stadsbestuur in september vorig jaar triomfantelijk aankondigde dat Gent-Wevelgem de komende vijf jaar in Ieper zou starten, had het een groot wielerfeest met veel volk en veel beleving voor ogen. Al enkele weken op voorhand werd door middel van kleurrijke fietsen in het straatbeeld en levensgrote banners duidelijk gemaakt dat Ieper die 29ste maart de wielerhoofdstad van de wereld zou zijn. Niet veel later kwam corona en moest de wedstrijd uitgesteld worden. Op de nieuwe overvolle wielerkalender kreeg Gent-Wevelgem 11 oktober als nieuwe datum. Binnen een dikke week dus, maar daar is in het Ieperse straatbeeld weinig van te merken. "De ambiance rond Gent-Wevelgem is volledig weg", zegt handelaar Marc Geerits, die samen met Jurgen Crombez voorzitter is van vzw Centrummanagement. "In deze coronatijden passeert het ons een beetje langs de neus weg. Ik heb de indruk dat er niemand nog echt wakker ligt van die koers. Als er geen volk mag komen, of toch niet veel volk... We hadden er alles op ingezet in maart, maar nu gaat het aan ons voorbij."Het was het Centrummanagement dat vorig jaar ook voor de fietsen in het straatbeeld zorgde. "Die zullen er nu niet meer komen", vervolgt Marc Geerits. "Dat ophangen en weer weghalen kost allemaal geld. Het is een heel andere belevenis. De stad had twee dagen in een wielerambiance moeten baden, maar nu zullen we er wellicht amper bij stilstaan."Hetzelfde verhaal horen we bij Mieke Merlevede van streekproductenwinkel Chez Marie op de Neermarkt. Ze verzamelde in maart nog volop wielertruitjes om haar winkel mee te versieren, maar nu blijven ze in de kast liggen. "Voorlopig blijven ze daar ook. Het vraagt nogal wat werk om die allemaal op te hangen. Nu is het enthousiasme wat getemperd, maar hopelijk kunnen we volgend jaar weer erop inzetten."De enige plaats waar er wel iets te merken is van de koersgekte is de Menenstraat. Onder meer bij Depot hangen er grote wielerbanners die Gent-Wevelgem aankondigen. "Die banners hadden we al, dus waarom niet?", zegt zaakvoerder Chris Bevernage. "Maar verder doen we niet veel speciaals. Het is ook nog een groot vraagteken hoeveel volk er zal komen en of er volgende week zondag überhaupt wel iets te beleven zal vallen in de stad. Met het Museumcafé heb ik een aanvraag gedaan voor een ontbijt voor de sponsors en dergelijke, maar op vandaag (woensdag, red.) hebben we nog altijd geen bevestiging of dat kan doorgaan. Was er geen corona geweest, dan zou het een compleet ander verhaal geweest zijn. Dan zouden we een buitenbar geplaatst hebben, maar nu mag dat allemaal niet. We kunnen alleen maar hopen dat er toch wat mensen blijven hangen in Ieper tussen de start en de doortocht."Ook Jurgen Crombez, covoorzitter van Horeca Ieper, is in het ongewisse over de impact van de eerste start van Gent-Wevelgem. "We hebben voorlopig (woensdag, red.) nog geen enkel bericht gekregen over hoe het in zijn werk zal gaan. De start is alvast zonder publiek, dus alleen voor de passage zal er volk komen. Ik denk dan ook dat er voor de horeca weinig graantjes mee te pikken zullen zijn. Zonder corona zou het een feest geweest zijn voor de horeca: veel meer vip-arrangementen, zeven koersen met zowat de hele dag beleving in de stad... Het is ook een beetje afhankelijk van het weer. Bij regenweer tijdens vorige edities stond er ook geen kat bij de passages. Voor de horeca zelf is Gent-Wevelgem eigenlijk nog nooit een topweekend geweest, omdat een groot deel van de stad afgesloten was en alles voor de vips in tenten gebeurde. Dit jaar zou daar verandering in gekomen zijn, maar ja..."Niek Benoot van Hooge Crater langs de Meenseweg, waar de renners in volle finale voorbij vlammen, waagt zich volgende week zondag wel aan een coronaproof wielerfeest. "De voorbije jaren kwamen er altijd twee bussen van de supportersclub van Sam Bennett uit Moorslede. Ook onze eigen wielertoeristenclub was steeds van de partij. We hadden twee buitenbars, twee binnenbars, braadworsten... Een echte Vlaamse kermis", zegt Niek Benoot. "Om het dit jaar coronaproof te laten verlopen, hebben we beslist om met gereserveerde tafels te werken. We zullen vier grote schermen zetten, zodat iedereen van op zijn plaats de koers goed kan volgen. Als de renners eenmaal passeren, dan kan iedereen naar buiten met mondmaskers aan, maar iedereen moet wel in zijn bubbel blijven. We houden ook een ludieke Jupileractie: de anderhalvemeteractie. In plaats van een promoprijs op een meter, doen we een promoprijs op een anderhalve meter. Zo zullen we toch proberen de mooie traditie die we hadden verder te zetten."