Voka: “2022 belangrijk voor toekomst van de Westhoek”

We zien v.l.n.r. Tom Vermeersch, Pieter De Brabandere en Christophe Dhaene. © TOGH
Redactie KW

Regiovoorzitters Christophe Dhaene (Ieper) en Pieter De Brabandere (Veurne) van Voka waarschuwen in hun nieuwjaarsboodschap dat de Westhoek op een kruispunt staat. Ze maken zich onder andere zorgen over het complex project Ieper-Veurne. Het dossier rond Landschapspark Westhoek hoeven ze momenteel niet meer te vrezen.

In het economische jaaroverzicht van de Westhoek begon Tom Vermeersch, regioverantwoordelijke Westhoek, Noord-Frankrijk en La Wallonie picarde voor Voka West-Vlaanderen, met goed nieuws: de Belgische economie is volledig hersteld van de coronacrisis. “Al is er wel een grote dip geweest waardoor we twee jaar aan welvaart verloren”, aldus Tom Vermeersch. “Een enquête leert ons wel dat 69 procent van de West-Vlaamse bedrijven zorgen heeft over personeelstekort. Andere belangrijke zorgen zijn toeleveringsproblemen (50 procent), heropflakkering van corona (46 procent), hogere loonkosten (44 procent) en hogere energieprijzen (27 procent).”

Het personeelstekort is enerzijds het gevolg van uitval door coronabesmettingen. “Momenteel zitten wij met ons bedrijf met 5 procent van ons personeel dat thuis zit door quarantaines”, zegt Pieter De Brabandere, die zaakvoerder is van Group De Brabandere uit Veurne. “Anderzijds is er ook nog steeds een grote krapte op de arbeidsmarkt waardoor het moeilijk is om nieuwe mensen te vinden.”

In totaal zijn er in West-Vlaanderen 77.000 extra werkkrachten nodig. Die wil Voka vinden door het activeren van werkzoekenden en niet-actieven (zoals arbeidsongeschikten en studenten), maar ook door gerichte economische arbeidsmigratie. “Door alleen te activeren zullen we er niet geraken”, zegt Pieter De Brabandere. “Als we welvaart willen opbouwen, zullen we migratie nodig hebben, al beseffen we ook dat daar nog een maatschappelijk draagvlak voor nodig is.”

Verbinding

Specifiek voor de Westhoek is Voka op haar hoede voor twee politieke dossiers, al hoeft het zich om Landschapspark Westhoek niet meteen meer zorgen te maken. (zie kader) Het complex project Ieper-Veurne ligt wel nog op tafel. Daarvan moet binnenkort onderzoeksfase opgestart worden. “Dat de verbinding tussen Ieper en Veurne – en meer algemeen tussen het noorden en het zuiden van de Westhoek – beter moet, hoeft al lang geen betoog meer”, pikt Christophe Dhaene in. Hij is blij dat de herinrichting van de N8 in Veurne eindelijk van start kan gaan in februari, maar plaatst toch enkele kanttekeningen. Opvallend is dat hij de woorden ‘doortrekking’ en ‘A19’ niet in de mond neemt. “Het gaat om een masterplan voor de hele Westhoek op lange termijn. Enkel de opsmukwerken aan de N8 zullen niet volstaan om de mobiliteitsproblemen van de Westhoek van de baan te helpen. Er is nood aan een visie op lange termijn, los van taboes en studies die al decennia lang stof liggen te vergaren.”

Hefboom

Dhaene ziet het dossier als een essentiële hefboom om de regio op de kaart te zetten in de toekomst. “Het complex project moet er voor zorgen dat de Westhoek via de nodige infrastructuurwerken zowel via de weg, het spoor, het water en de fiets eindelijk de ontsluiting krijgt die het nodig heeft én die het verdient. En dat gaat veel verder dan enkel de verbinding tussen Ieper en Veurne.”

Beide regiovoorzitters laten er geen twijfel over bestaan welke weg de Westhoek moet inslaan. “In 2022 kan de toekomst van de Westhoek hertekend worden. Kiest men voor een status quo en gaan extra ruimte om te ondernemen en vernieuwende mobiliteitsoplossingen op de schop? Of kiezen we voor een bloeiende, ondernemende Westhoek die eindelijk goed ontsloten is en waar het opperbest is om te wonen, te werken en te ondernemen? Voka West-Vlaanderen kiest resoluut voor dat laatste.”

(TOGH)

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.