De Handelskaai ligt in het verlengde van de verlaagde Leieboorden. Maar het contrast met het mooiste stukje publieke ruimte van Vlaanderen kan moeilijk groter zijn. Het onkruid tiert er welig en de vele barsten in de kade tonen dat de hele boel er aan het verzakken is. Hoog tijd dus voor een grondige renovatie vindt ook het Kortrijkse stadsbestuur. Binnen de vijf jaar moeten de werken aan het stukje Leieboord afgerond zijn.
...

De Handelskaai ligt in het verlengde van de verlaagde Leieboorden. Maar het contrast met het mooiste stukje publieke ruimte van Vlaanderen kan moeilijk groter zijn. Het onkruid tiert er welig en de vele barsten in de kade tonen dat de hele boel er aan het verzakken is. Hoog tijd dus voor een grondige renovatie vindt ook het Kortrijkse stadsbestuur. Binnen de vijf jaar moeten de werken aan het stukje Leieboord afgerond zijn.Wanneer die werken starten is echter nog niet duidelijk. En net daar wringt het schoentje voor hotelier Stefan Bettens (52). Hij baat het boothotel Ahoi uit, ondertussen een begrip in Kortrijk. Zijn omgebouwde woonboot huisvest tien hotelkamers, een restaurant en een bar. De uitgeweken Gentenaar staat al vier jaar aan het roer van de Ahoi, maar de boot kent een veel langere geschiedenis. Oorspronkelijk deed hij dienst als graanvrachtschip, om dan in 2008 omgebouwd te worden tot hotel. Sindsdien ligt het schip aangemeerd aan de Handelskaai, net voorbij het uiterste tipje van het Buda-eiland. "De zaken gaan hier goed, we hebben een heel fijn contact met de buurtbewoners en veel vaste klanten, zowel in het hotel als in de bar", vertelt Stefan. Alleen hangen de nakende werken hem als en donkere wolk boven het hoofd. "Ik probeer al meer dan een jaar door te dringen tot de Vlaamse Waterweg en het Kortrijkse stadsbestuur. Die eerste deden er meer dan negen maanden over om te antwoorden, maar wijzer werd ik niet. Kan ik hier blijven liggen? Of moet ik weg en kan ik na de werken terugkomen? Hoe lang zal dat dan duren? En zal ik mijn schip dan nog kunnen verankeren? En wie gaat die nieuwe verankering betalen? Ik lag nachten na elkaar wakker.""Begrijp mij niet verkeerd, de hele buurt is aan vernieuwing toe en ik ben heel blij dat het stadsbestuur dat ziet zitten. Tegen de werken op zich heb ik dus niks. Er is alleen meer duidelijkheid nodig zodat ik niet achterblijf met een financiële kater", stelt Stefan, die naast zijn job als hoteluitbater ook aan de slag is als havenmeester in Kortrijk. "Ik betaal 7.200 euro per jaar alleen al om mijn boot hier aangemeerd te laten. Dat is een van de duurste concessies in heel België. Toch is er van een eventuele compensatie mocht ik deze plek verliezen nog geen sprake. Bovendien is het ook niet duidelijk of ik hier kan blijven tijdens de werken. Dat moet ik echt zo snel mogelijk weten. Mijn klanten kunnen vroeg op voorhand boeken en al die boekingen plots moeten afzeggen, zou heel slecht zijn voor de zaken. Bovendien duurt het op boekingssites maanden voor ze je locatie aanpassen. En dat is enkel het geval als ik van de stad ook effectief een andere plek toegewezen krijg." Stefan investeerde enkele jaren geleden in een terras en een op maat gemaakte loopbrug die mee beweegt met de boot. "Als ze de kade verlagen dan wordt die brug waardeloos. Hetzelfde geldt voor mijn terras, mocht het er niet meer kunnen of mogen staan", vertelt hij. Elke kamer op de boot heeft zijn eigen sanitair. Dat is mogelijk door een klein kastje op de kade dat met de boot verbonden is via kabels en buizen. "Als dat kastje tijdens de werken verwijderd wordt, dan kan ik hier geen hotel meer uitbaten", verduidelijkt Stefan. "En dan is er nog de kwestie van de verankering. Het schip ligt niet alleen vast aan de kade met touwen, twee zware ijzeren stangen houden alles op zijn plaats. Als de kade vernieuwd wordt, zullen die verankeringen verdwijnen. Die zelf vervangen is quasi onmogelijk."Toch wil de havenmeester de moed niet opgeven. Hij kwam zelf al met enkele creatieve oplossingen. "Een boot moet elke vijf jaar uit het water gehaald worden voor een controle. Daarvoor moet ik tot aan een werf in Rupelmonde varen en ben ik makkelijk drie weken afwezig. Ik stelde de Vlaamse Waterweg voor om de renovatiewerken te laten samen vallen met die inspectie, maar dat werd botweg geweigerd. Op mijn idee dat de werken enkel tussen 9 en 16 uur zouden plaatsvinden zodat mijn gasten minimaal gestoord worden, kreeg ik nog geen reactie van het bestuur. Niemand doet iets en ik moet maar mijn eigen boontjes doppen."Bij de Vlaamse Waterweg vonden we na verschillende pogingen niemand die kon of wilde reageren. Schepen van Stadsvernieuwingsprojecten en Bouwen Wout Maddens (Team Burgemeester) zegt geen weet te hebben van de bezorgdheden van Stefan. "Het ontwerp voor de Reepbrug en de omgevingsaanleg van de Budatip wordt in de komende weken gefinaliseerd, de werken zelf worden in de eerste helft van 2020 opgestart", stelt de schepen. "Voor de tweede fase van de Leieboorden (Dolfijnkaai en Kasteelkaai, red.) zijn de gesprekken met de Vlaamse Waterweg lopende. De studie- en ontwerpfase moet nog doorlopen worden. De werken op het terrein zijn voorzien voor 2022-2024. Uiteraard worden hierover voldoende infomomenten georganiseerd en worden alle betrokkenen uitvoerig geïnformeerd. Ik zie niet in waarom er na de werken voor de boot geen plaats meer zou zijn." Ook Schepen van Economie en Ondernemen Arne Vandendriessche (Team Burgemeester) probeert de gemoederen te bedaren. "Natuurlijk zullen wij Stefan niet in de kou laten staan. Het is nog te vroeg om hem al te informeren zoals hij vraagt. Maar ik kan wel al garanderen dat we een andere aanlegplaats in Kortrijk gaan zoeken voor de duur van de werken. Tijdens openbare werken laten we in onze stad nooit iemand in de steek."