https://api.mijnmagazines.be/packages/navigation/

Herdenkingstoerisme in Westhoek vreest doodsteek zonder Britten: “Antivaxers en brexit zijn dodelijk virus voor ons”

Voor het tweede jaar op rij dreigt de Wapenstilstandperiode in Ieper het zonder Britse toeristen te moeten stellen. Een drama voor de vele tientallen ondernemers die actief zijn in het herdenkingstoerisme. (foto belga) © BELGA
Olaf Verhaeghe

Een noodkreet is het, maar ze zien geen andere optie meer. Maar liefst 40 toeristische ondernemers, voornamelijk uit de Westhoek, trekken samen aan de alarmbel over het wegblijven van de Britse toeristen en scholengroepen. “De antivaxers, coronatesten en de brexit zijn een dodelijk virus voor ons herdenkingstoerisme”, stelt Niek Benoot van het Hooge Crater Museum in Ieper.

Ze hebben een mooie zomer achter de rug, met dank aan de Belgen die in eigen land op vakantie gingen. Maar het najaar en zeker de winter zien er bijzonder belabberd uit. De toeristische sector in de Westhoek kreunt onder de afwezigheid van de scholen en toeristen uit het Verenigd Koninkrijk.

Een drama, zo geven 40 toeristische ondernemers uit de regio aan. “De Britse markt is goed voor zo’n 65 procent van onze bezoekers”, duidt Niek Benoot van het Hooge Crater Museum in Ieper. “Voor een privaat museum dat leeft van ticketverkoop is de rekening snel gemaakt, hé. Er komen simpelweg géén Britten. Geen individuele reizen en al zeker geen groepen.”

Wapenstilstand

Eenzelfde geluid bij Stefaan Vanderstraete, uitbater van de Menin Gate School Hotels. Hij doet in normale omstandigheden voor zo’n 90 procent beroep op school- en groepsreizen uit het Verenigd Koninkrijk. “Al 17 maanden moeten we het zonder doen. Alles is geannuleerd, alles is weg. En het ergste: het ziet er niet naar uit dat ze snel gaan terugkeren. De steunmaatregelen van de overheid voor onze sector verdwijnen vanaf 1 oktober, maar onze zuurstof blijft weg. Alle reserves zijn op, de trukendoos raakt leeg. Als we het op 11 november, op Wapenstilstand, nog altijd zonder Britten moeten doen… Dan vrees ik er oprecht voor.”

De oorzaak van het wegblijven van de toeristen: de coronaregels voor reizigers. Wie het Kanaal wil oversteken, moet nog altijd een recente negatieve PCR-test kunnen voorleggen, ook al ben je dubbel gevaccineerd. Die rompslomp en kostprijs houdt de Britten tegen om naar ons land en de Westhoek in het bijzonder te reizen. “De antivaxers, de coronatesten en de brexit zijn een dodelijk virus voor het herdenkingstoerisme”, is Niek Benoot stellig. “Wij zijn de speelbal tussen de Europese Unie en de UK over dat coronacertificaat. De vaccinatiegraad ligt er even hoog als in ons land, maar toch moeten die dure testen daar nog tussen zitten.”

Als we het op 11 november nog zonder Britten moeten doen, vrees ik er voor – Niek Benoot, Hooge Crater Museum

“We horen van alle scholen, touroperators en groepen dat die coronatesten hen tegenhouden om te boeken”, zegt Stefaan Vanderstraete. “Ik wil geen stenen gooien naar de hogere overheden in ons land, want ze hebben ons de voorbije maanden fantastisch ondersteund en zo goed mogelijk door de crisis proberen loodsen. Maar het is gewoon niet logisch en niet houdbaar. Een Britse schoolbubbel in een hotel of museum in Ieper vormt een gigantisch probleem, maar voor Vlaamse of Waalse klassen kan het wel. Dat klopt toch niet? Met de huidige regels krijgt het herdenkingstoerisme in de Westhoek de doodsteek.”

Barkoude winter

Ook Niek Benoot deelt die vrees. “De Britten dreigen de Wapenstilstandperiode voor het tweede jaar op rij te moeten missen, een breuk met een toch mooie traditie in onze stad en regio. Zullen ze daarna wél terugkeren? Ik vraag het me oprecht af.”

De noodkreet van Niek, Stefaan en hun tientallen collega’s valt bij Westtoer en Toerisme Vlaanderen allerminst in dovemansoren. “De bereidheid om te luisteren is er absoluut”, geeft Stefaan aan. “Er is ook begrip voor de situatie. We vragen niet om roekeloos te worden, maar met een vaccinatiegraad van 80 procent bij de 16-plussers in de UK lijkt me daar weinig gevaar toe. De reisbeperkingen vanuit het Verenigd Koninkrijk moeten echt herbekeken en aangepast worden. Gebeurt dat niet, dan wordt het hier een barkoude winter.” (OV)

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.