Ondanks corona wil Knokkenaar wereld veroveren met rietjes van avocadopitten

Hij werd zelf getroffen door het coronavirus, maar de ambitie van Guido Castelein uit Knokke staat nog steeds overeind. Hij wil plastic rietjes, hét wegwerpproduct bij uitstek, vervangen door exemplaren die uit avocadopitten gemaakt zijn. “De voordelen zijn haast oneindig”, zegt hij. “Overal waar ik mijn product aanprijs, loopt het storm.”

© Davy Coghe

Voor alle duidelijkheid: de rietjes van Biofase, voor honderd procent gemaakt van avocadopitten, zijn niet aan de hersenpan van Guido Castelein (62) ontsproten. Die eer gaat naar een Mexicaanse ingenieur die het concept heeft bedacht en uitgewerkt. Wél de verdienste van Guido: het product als eerste de Europese markt binnen loodsen.

“Ik leerde de rietjes in 2018 kennen via Sofie Ketels, een bevriende bartender uit Koksijde. Zij had het concept ontdekt in Mexico en was er laaiend enthousiast over. Na wat opzoekingswerk was ook ik voor het idee gewonnen en besloot ik contact op te nemen met de Mexicaanse producenten. In maart 2019 tekende ik een contract dat me voor tien jaar de exclusieve verdeler voor de Benelux maakt.”

Geniaal in alle eenvoud

Sindsdien gaat het hard voor Guido. “Het product is geniaal in al zijn eenvoud”, verduidelijkt hij. “In Mexico is de avocadomarkt gigantisch, maar de grote pitten zijn een afvalproduct. Die werden vroeger gewoon verbrand, maar via een biologisch procedé worden ze nu tot biopolymeer verwerkt en daarmee worden de rietjes gemaakt. In Midden- en Zuid-Amerika zijn de Biofase-rietjes al stevig ingeburgerd. Nu moet ook Europa volgen.”

Mijn doel? Dat de plastic variant binnenkort helemaal tot het verleden behoort – Guido Castelein

Op de horecabeurs in Gent van oktober vorig jaar kon Guido de vraag amper bijhouden. “Een collega dacht dat ik amper drie dozen aan de man zou brengen… Het werden er 150. Van elk 2.000 rietjes. De voorbije maanden heb ik een stevig netwerk met verdelers uitgebouwd. In Vlaanderen tel ik er al een vijftiental, waarvan een stuk of zeven in West-Vlaanderen. Elke week krijg ik nieuwe aanvragen binnen en per provincie ambieer ik twee tot drie verdelers voor de horecasector. Maar ik wil ook de retail – en dus de gewone consument – bereiken. Mijn doel is dat iedereen op korte termijn rietjes van avocadopitten in de kast zal hebben liggen en de plastic variant helemaal tot het verleden behoort.”

Volgens Guido zijn de voordelen van zijn rietjes zo goed als oneindig. “Ze zijn uit duurzaam materiaal gemaakt en kunnen alle dranken aan. Zelfs op een temperatuur van negentig graden Celsius geven ze geen krimp. Je kan er op zuigen zonder dat ze in een soort pap veranderen en ze zijn ook stevig genoeg om in te bijten.”

Goedkoop én duurzaam

De andere duurzame alternatieven bieden minder mogelijkheden, vindt hij. “Rietjes van bamboe zijn ook erg ecologisch, maar die moet je wel wassen en daardoor heb je op termijn een zeepachtige smaak. Papieren rietjes worden snel zacht en voelen zo onaangenaam aan en de metalen versies worden in horecazaken erg frequent gepikt. Rietjes in glas zijn dan weer erg breekbaar. Onze rietjes van avocadopitten komen als beste uit elke test. Én ze zijn goedkoop. Ook dat is een enorme troef. Ook belangrijk: Biofase-rietjes zijn op vandaag al biologisch afbreekbaar en vanaf 2021 zal je ze ook kunnen composteren. Na 240 dagen beginnen ze gewoon uit elkaar te vallen. Daar kan het milieu alleen maar wel bij varen.”

Het eindresultaat: rietjes op basis van avocadopitten.
Het eindresultaat: rietjes op basis van avocadopitten.© Davy Coghe

2020 moest en zou het jaar van de doorbraak worden, maar toen nam het coronavirus de wereld in een wurggreep. “Ik ben ook zelf door covid-19 getroffen”, zegt Guido. “Ik was enorm verzwakt en mijn vrienden hebben me naar AZ Zeno in Knokke gebracht. Ik zat erg diep, maar ben sinds een drietal weken weer aan de beterhand. Ik prijs me gelukkig dat ik het nog kan navertellen. De bestellingen blijven binnen lopen en wanneer de horecasector opnieuw mag opstarten, staan onze vertegenwoordigers klaar om iedereen te bevoorraden. We hopen op 8 juni.”

Voorraadproblemen heeft Guido niet. “Mijn eerste container is volledig verkocht en de tweede bestelling – zes miljoen rietjes – stond al in de haven van Antwerpen toen de coronacrisis uitbrak. Een derde bestelling is ondertussen al besproken. Ik blijf bij mijn doel om vanaf 2021 jaarlijks tot 150 miljoen rietjes van avocadopitten te verkopen in de Benelux. In Vlaanderen heb ik al een stevige afzetmarkt en nu worden ook Nederland en Wallonië erg concreet. Ook op dat vlak heb ik weinig hinder ondervonden. Veel mensen contacteren me zelf, want de horecawereld heeft nu extra tijd om de markt af te speuren, op zoek naar interessante alternatieven.

Wanneer het rietjes-verhaal helemaal op de rails zit, en dat moet nog altijd dit jaar gebeuren, wil Guido zich ook toeleggen op andere producten die met avocadopitten vervaardigd zijn. “Ook borden en bestek komen er aan. Die voelen aan als plastic en zijn erg robuust, maar zijn opnieuw honderd procent milieuvriendelijk. Waarom zou je dan niet voor dit alternatief kiezen? Mijn doel is duidelijk: onze producten moeten de wereld veroveren. En dat zullen ze ook doen. Op een duurzame manier en in harmonie met de natuur. Die les heeft corona ons nu al geleerd.”

Info: www.biofase.be

De avocadopitten worden verwerkt tot biopolymeer.
De avocadopitten worden verwerkt tot biopolymeer.© Davy Coghe

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.