Schrik niet wanneer u langs de IJzer kuiert of fiets en een schip van 4,6 meter ziet passeren zonder bemanning. Het project wil de technologie voor onbemand varen testen in een waarheidsgetrouwe omgeving, op de IJzer tussen Heernisse bij Diksmuide en het Sint-Joris spaarbekken bij Nieuwpoort.

Het traject op de IJzer vormt de ideale proeftuin voor de uitvoering van het project. De interferentie met ander scheepvaartverkeer is er beperkt ten opzichte van drukke en grotere vaarwegen en het testgebied heeft de ideale omvang om tot betrouwbare resultaten te komen. Verwacht wordt dat het autonoom varen op termijn ook kan overgedragen worden naar andere types waterwegen.

Onbemand varen is één van de mogelijkheden om meer transport langs de waterwegen te laten verlopen en op die manier vrachtwagens van de weg te halen. Op dit moment wordt 72 miljoen goederen via de binnenvaart getransporteerd. Dat is het equivalent van 20.000 vrachtwagens per dag, en dat aantal zal de komende jaren verder toenemen, zeker nu een aantal waterwegen verder worden klaargestoomd voor diepere en grotere containerschepen, zoals het project Seine-Schelde.

Slimme schepen

De Vlaamse Waterweg heeft al hard gewerkt aan "slimme schepen". Daarnaast wordt er ook werk gemaakt van slimme infrastructuur en slimme communicatie. Zo moeten die innovatieve schepen kunnen communiceren met doorgangen en sluizen, maar ook met andere schepen. Het systeem werkt als een soort watertruck, maar dan enkel met een slimme duwbak die een eigen propulsiesysteem heeft.

Het project voor binnenvaart is volgens de initiatiefnemers uniek in de wereld. "De belangrijkste horde die we moeten nemen is de veiligheid", aldus Peter Slaets van de KU Leuven. "Het varen op zich is geen probleem maar door sluizen raken en aanmeren, is veel moeilijker. We moeten ook bekijken of het systeem rendabel en economisch zinvol is, want het volledige waternetwerk zal er moeten afgestemd worden. De technologie ontwikkelen is geen probleem, implementeren mogelijks wel", zegt Slaets.

Op dit moment is het project nog niet heel ver gevorderd. "Als je het vergelijkt met een wagen dan hebben we nu cruisecontrol en rijbaanassistentie, maar we moeten naar een punt gaan van autonoom sturen en monitoren waarbij de laserscanner een volledig 3D-beeld opbouwt en alle situaties kan inschatten. Kan de computer beter sturen dan de mens, dat blijft een belangrijke vraag", besluit Slaets.

(Belga)