Mitch De Geest is ingenieur van het jaar: “Op termijn naar 100 werknemers”

Mitch De Geest: "Al in 2006 had ik voorstellen klaar voor 'smart cities' maar de politici reageerden traag." (ofot RB)
Stefan Vankerkhoven

Mitch De Geest, CEO van Citymesh, is door UGent uitgeroepen tot ingenieur van het jaar. Met zijn Oostkamps bedrijf bouwt deze geboren en getogen Blankenbergenaar grootschalige draadloze netwerken voor bedrijven. Hij stuurt zelfs drones aan voor de brandweer en alle windmolenparken in de Noordzee zijn dank zij Citymesh van een veilig netwerk voorzien.

“De ‘miserie’ is begonnen toen ik voor mijn plechtige communie een computer cadeau kreeg van mijn ouders. Sindsdien ben ik gepassioneerd door software”, knipoogt Mitch De Geest (39). Al tijdens zijn studentenjaren hij studeerde voor ingenieur informatica aan de HOGENT (nu UGent) opende hij een computerwinkel in de Kerkstraat in Blankenberge. “Aanvankelijk ging ik bij de mensen thuis om hun pc te herstellen, nu ben ik nog altijd eigenaar van Quest Computers langs de Brugse Steenweg, maar ik sta zelf niet meer in de winkel.”

Citymesh

In 2006, drie jaar na het behalen van zijn ingenieursdiploma, startte Mitch De Geest Citymesh: “Het idee was om grootschalige draadloze netwerken te bouwen, op basis van wifi-technologie. Niet voor thuis of op kantoor, wel voor grotere oppervlakken, zoals treinstations, scholen, bedrijven en expohallen.”

“Wij richten ons tot nichemarkten, die de grote spelers als Orange, Base en Proximus links laten liggen, omdat ze te kleinschalig, te moeilijk of te complex zijn. Als kleiner bedrijf kunnen wij ons flexibeler opstellen en een netwerk uitbouwen à la tête du client. Zo zorgden wij voor een wifi-netwerk in de Elisabethzaal in Antwerpen, de Brugse musea, diverse provinciale domeinen, campussen, ziekenhuizen, shoppingcentra en vakantieparken.”

Citymesh slaagde erin om ook een 5G-licentie te bemachtigen, zodat de activiteiten van dit bedrijf ook de volgende jaren enorm zullen kunnen groeien. “We stellen nu 65 mensen te werk en hebben tien nieuwe vacatures uitgeschreven. We hebben investeerders gevonden die Citymesh willen doen groeien, op termijn zullen we naar 100 werknemers gaan. Het mobiel privaat netwerk is een groeiende markt.”

“Zeker nu, tijdens de coronacrisis, beseffen de bedrijven dat ze flexibeler, efficiënter en veiliger moeten werken. Dat vergt een uitstekende, kritische communicatie op het terrein.

Het houdt veel meer in dan surfen. Machines moeten op een veilige manier, via sensoren die draadloos bediend worden, kunnen gekoppeld en verplaatst worden. Experten verwachten dat de markt van de mobiele private netwerken over tien jaar dubbel zo groot zal zijn als de consumentenmarkt. Begin 2021 zullen we voor vijftig West-Vlaamse bedrijven uit de logistieke sector een netwerk uitrollen.”

Windmolenparken

Inmiddels heeft Mitch De Geest contracten met NMBS, Kinepolis, de luchthaven van Zaventem, de havens van Zeebrugge en Oostende. Alle windmolenparken in de Noordzee zijn door Citymesh draadloos via wifi verbonden. Enkel de steden dralen met het aanbieden van gratis wifi in hun openbaar domein. “In 2006 al was ik overtuigd van de toekomst van ‘smart cities’, maar de politici reageerden traag. Nog voor het einde van het jaar willen we wifi uitrollen in één bepaalde Vlaamse stad, maar de naam kan ik nog niet verklappen.”

“In feite gaat het om meer dan gratis wifi aanbieden aan de bewoners en de bezoekers. De steden zien dat hun facturen voor al die sim-kaarten aardig oplopen en zien in dat het goedkoper is om een eigen netwerk aan te leggen. Er ligt een brede waaier aan toepassingen open: sensoren die de luchtkwaliteit meten, die aangeven dat de vuilbakken op publieke plaatsen vol zijn. Maar ook het aantal toeristen tellen op de dijk, de geluidsoverlast meten en de mobiliteit monitoren.”

Drones

Sinds kort houdt Citymesh, gevestigd in de Siemenslaan in Oostkamp, zich ook bezig met drones. “We maken geen drones, maar ontwikkelen wel draadloze netwerken om die drones vanop afstand te bedienen. Ik ben al jaren actief als vrijwilliger adjudant bij de brandweer van Blankenberge. Die zit, net als de politie, met een probleem. Ze willen snel weten wat er precies gaande is, als ze een noodoproep krijgen. Die oproepen zijn vaak onduidelijk, degene die belt is in paniek.”

“Zo is het idee ontstaan om eerst een drone ter plaatse te sturen. Er is nu een proefproject gestart met de hulpverleningszone Fluvia in Kortrijk: op het dak van de brandweerkazerne staat een drone klaar, die vanuit Citymesh in Oostkamp bediend wordt. De eerste resultaten zijn bemoedigend. De bedoeling is dat andere brandweerzones hetzelfde doen. Er moet wel een permanentie van 24/7 uitgewerkt worden.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.