De voorbije drie maanden waren hectisch, zegt Xavier Van Honsebrouck, zaakvoerder van de gelijknamige Kasteel Brouwerij Van Honsebrouck. "We voelden die lockdown ergens wel aankomen. Begin februari stonden we op het punt een eerste levering te realiseren aan een nieuwe retailer met 6.000 winkels in Vietnam en Thailand, maar plots werden alle reizen en beurzen er geannuleerd. Toen wist ik ergens al dat het hele verhaal ook naar onze contreien zou overwaaien."
...

De voorbije drie maanden waren hectisch, zegt Xavier Van Honsebrouck, zaakvoerder van de gelijknamige Kasteel Brouwerij Van Honsebrouck. "We voelden die lockdown ergens wel aankomen. Begin februari stonden we op het punt een eerste levering te realiseren aan een nieuwe retailer met 6.000 winkels in Vietnam en Thailand, maar plots werden alle reizen en beurzen er geannuleerd. Toen wist ik ergens al dat het hele verhaal ook naar onze contreien zou overwaaien."De brouwerij zelf was geen dag gesloten, maar draaide toch op een iets lager pitje. "In plaats van 25 brouwsels per week, deden we er nog de helft. Voor 2020 hadden we een omzetstijging van 16 procent voorzien, dat cijfer moeten we nu bijstellen naar een daling van vijf procent. Dat zou in een dergelijk crisisjaar een erg goed resultaat zijn. Maart was nog oké, maar in april haalden we nog 65 procent van onze prognose. En in mei hebben we de helft minder bier dan normaal gebrouwen. Al zullen we er alles aan doen om zo snel mogelijk weer een omzetstijging te realiseren."Bij de brouwerij werken in totaal 120 mensen en daarvan is 60 procent (even) economisch werkloos geweest. "Maar ook daar gaan we weer richting volledige bezetting. Hét lichtpuntje de voorbije maanden kwam vanuit de retailsector. Via winkels en supermarkten verkochten we tot 17 procent meer bier. Een opsteker, maar die groei vangt jammer genoeg niet het verlies op dat we op andere domeinen hebben moeten noteren. Al weiger ik om 2020 als een verloren jaar te beschouwen. De afgelopen drie maanden waren erg boeiend en deed ons de zaken ook anders bekijken. Creatiever, vooral. Veel horecazaken verlegden hun activiteiten naar afhaalgerechten en wij boden hen de kans om daar telkens een gratis blikje Filou bij aan te bieden. Op die manier hebben we 30.000 blikjes verdeeld en een publiek bereikt dat onze bieren anders nooit in de hand zou nemen."Nu de horecasector opnieuw aan de slag is, hoopt Xavier Van Honsebrouck dat de markt zich snel zal herstellen. "Onze troef is dat we sterke en stabiele biermerken in portefeuille hebben. Daardoor kunnen we tegen een stootje. En de export herneemt zich ook weer. Meer nog: in de Verenigde Staten hebben we Kasteel USA opgericht. Een eigen bedrijf in Detroit om ter plekke ons bier te importeren en te verdelen in alle staten van de VS. Normaal wilden we die plannen in juni helemaal uitrollen, maar de coronacrisis noopt ons om die tot september uit te stellen. Amerika zal dan normaliter twaalf procent van ons exportvolume in beslag kunnen nemen. Vaste voet aan grond zal ons er alleen maar sterker maken."Naast een gerespecteerd brouwer ontpopte Xavier Van Honsebrouck zich de voorbije jaren ook als gepassioneerd horecaondernemer. De lockdown sloot uiteraard ook het restaurant, Michelle's Pub, de bierboetiek en de eventruimte. "We hadden dit jaar liefst 42 huwelijksfeesten op de agenda, die zijn allemaal geannuleerd. Ook diegene die pas in het najaar gepland stonden. Begrijpelijk, want feesten zijn nog tot 50 mensen beperkt en daarom wacht iedereen af. Daarentegen lijkt 2021 op dat vlak een topjaar te worden. Daar hadden we sowieso al veel boekingen en de trouwpartijen van dit jaar worden gewoon verplaatst."Tijdens de coronacrisis werd het hele horecasegment van de brouwerij ook onder de loep gehouden. "We voelden de nood aan een extra evenementenruimte, want we krijgen ook vragen voor babyborrels, pensioenfeesten en zelfs rouwmaaltijden.""Daarom hebben we besloten om onze Michelle's Pub ter beschikking te stellen als eventlocatie. Het vroegere restaurant wordt momenteel omgetoverd tot een prachtige Michelle's Brasserie en Pub, waar je zowel heerlijk zal kunnen tafelen als gezellig iets drinken. De voorbije jaren nam het succes van onze pub alleen maar toe en daar willen we nu verder op inspelen. De nieuwe zaak leunt ook meer aan bij onze brouwerijactiviteiten en bovendien vind je goeie klassieke restaurants meer dan voldoende in onze stad en regio. Nu wordt met man en macht aan het nieuwe concept gewerkt en op 7 juli zwaaien de deuren opnieuw open. Dan kan je ook weer in de bierboetiek terecht en zullen de rondleidingen hervat worden, altijd volgens de geldende veiligheidsvoorschriften. "We kijken stilaan ook weer vooruit. 2021 moet weer een groei-jaar worden. Sinds onze verhuizing van Ingelmunster naar Izegem in 2016 zijn onze activiteiten met 40 procent toegenomen. De coronacrisis is een onaangename hindernis, maar mag voor ons geen ramp betekenen. We blijven keihard werken om dit succesverhaal een mooie toekomst te bieden, maar uit deze crisis zullen we sterker komen", besluit Xavier Van Honsebrouck.