Havenbestuur onderhandelt over nieuwe ferryverbinding met Verenigd Koninkrijk: “Bal ligt in kamp van de Schotten”

P&O Ferries zette de lijn Zeebrugge-Hull eind 2020 stop, maar ondertussen lopen er onderhandelingen voor een nieuwe ferrylijn tussen Zeebrugge en Schotland. © RJ
Roel Jacobus
Roel Jacobus journalist/muzikant

Een Schots parlementslid onthulde dat het havenbestuur besprekingen voert over een nieuwe dienst naar het Verenigd Koninkrijk, nadat P&O Ferries eind 2020 de lijn Zeebrugge-Hull opdoekte. “We spreken inderdaad over een nieuwe dienst naar Rosyth bij Edinburg maar het kan nog alle kanten op. De bal ligt in het kamp van Schotland, waar een aantal politici graag een directe lijn naar het vasteland wenst”, bevestigt Patrick Van Cauwenberghe van MBZ.

Het is een publiek geheim dat de haven erop gebrand is om een opvolger te vinden voor de eind vorige jaar opgedoekte passagiers- en vrachtdienst Zeebrugge-Hull. Na jaren van verlieslatende exploitatie, was toen het wegblijven van toeristen wegens de coronapandemie en de aankomende brexit de doodsteek voor P&O Ferries. De hoop op een heropstart viel definitief aan diggelen bij de verkoop van de zusterschepen Pride of Bruges en Pride of York in april.

Sindsdien duiken er geregeld geruchten over nieuwe initiatieven op. Onlangs onthulde Schots parlementslid Douglas Chapman dat een heropstart van de verbinding Zeebrugge-Rosyth (Edinburg) op de politieke agenda staat. Deze dienst stopte in april 2018 toen brand uitbrak in de machinekamer van de Finlandia Seaways van rederij DFDS. Tegen de tijd dat het schip terug in de vaart genomen kon worden, was het grootste gedeelte van de goederenstromen overgenomen door andere rederijen met bestemmingen in het noorden van Engeland. Van daar brachten ze de vracht per trein naar Schotland. DFDS besloot om de strijd niet meer aan te gaan.

“We spreken inderdaad met geïnteresseerde Schotten”, bevestigt Patrick Van Cauwenberghe, UK trade development director van het havenbestuur MBZ. “Volgens onze gesprekspartners is er voldoende cargo beschikbaar om schepen te kunnen vullen. Het zou gaan om onder meer goederen van de Schotse industrie voor Europese landen, die nu deels op treinen richting Engelse havens gezet worden. De tweede stimulans is van politieke aard. Nogal wat inwoners van de Britse deelstaat Schotland zijn onafhankelijkheidsgezind en houden niet van de Brexit. Zij zouden graag de banden met het Europese vasteland weer nauwer aanhalen. Voor hen is een rechtstreekse verbinding met het continent cruciaal.”

Passagiers

“Een knelpunt is de infrastructuur in de haven van Rosyth. De installaties van de vroegere verbinding met Zeebrugge zijn deels ontmanteld. Havenuitbater Forth Ports zou dus met investeringen over de brug moeten komen, al dan niet gesubsidieerd. De ervaring met de vroegere ferrydienst leerde overigens dat die slechts break-even kon draaien met financiële steun van het Schotse deelstaatparlement. Het wordt dus afwachten in welke mate de Schotse overheid het bedrijfsleven wil ondersteunen. Een extra stimulans daarbij kan zijn dat schepen helpen om vracht van de weg te halen, wat de duurzaamheid ten goede komt. Ook het enorme chauffeurstekort in het Verenigd Koninkrijk kan dit dossier een duwtje in de rug geven.”

Of er met de nieuwe dienst ook op passagiers kan gemikt worden, is een open vraag. “Met betrekking tot de Britse eilanden zagen we al uiteenlopende voorstellen passeren. Specifiek voor Schotland loopt het toeristisch seizoen van eind maart tot september, dus niet het hele jaar. Maar wat cargo betreft, verzekert men ons dat er veel potentieel is, zowel voor begeleid (met chauffeur) als onbegeleid. De bal ligt nu in het Schotse kamp. Dit betekent echter niet dat we al onze eieren in één mand leggen: we voeren ook gesprekken over andere locaties in Groot-Brittannië.”

Handelsmissie

“We laten onze eeuwenoude handelspartner niet los. Volgende week trekken we met heel wat bedrijven naar de beurs Multimodal in Birmingham. En op 21 tot 26 november gaan de havens van Zeebrugge en Antwerpen met Vlaamse minister-president Jan Jambon op UK Roadshow naar Edinburgh (Schotland), Liverpool en de regio’s Humber (Hull) en Thames (Londen). Ook het provinciebestuur doet inspanningen om de handel met het VK te bevorderen en in maart gaan we op Britse handelsmissie met prinses Astrid. Zelf vertoef ik bijna wekelijks in het VK om onze haven te promoten”, besluit Van Cauwenberghe.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.