Het valt op hoe vaak de Oostendse haven de voorbije maanden in de media opdook met goed nieuws: een dronesfabriek voor de marine, nieuwe bedrijven, een groene waterstoffabriek. "Als bedrijf moet de haven winst maken om werkgelegenheid te creëren", stelt ceo Dirk Declerck, die we uitnodigden op de Mercator.
...

Het valt op hoe vaak de Oostendse haven de voorbije maanden in de media opdook met goed nieuws: een dronesfabriek voor de marine, nieuwe bedrijven, een groene waterstoffabriek. "Als bedrijf moet de haven winst maken om werkgelegenheid te creëren", stelt ceo Dirk Declerck, die we uitnodigden op de Mercator. Wat betekent de Mercator voor u?"Ik heb het schip hier altijd weten liggen. De eerste keer dat ik aan boord stapte was 21 jaar geleden om de receptie voor mijn trouwfeest op het schip te reserveren. De trouwfoto aan boord hangt nog altijd in onze woonkamer. We zien de Mercator dus elke dag. Helaas zijn veel Oostendenaars nog niet aan boord geweest, terwijl ze in Londen, Barcelona of Genua wel grote windjammers bezoeken."Waar komt uw interesse voor de zeevaart vandaan?"Ik heb twee ooms langs moederskant die chief engineer ter lange omvaart zijn geweest en allebei studeerden aan de Zeevaartschool van Oostende en Antwerpen.. Bij familiefeesten spraken hun verhalen geweldig tot mijn verbeelding. Het is geen toeval dat de vergaderzaal in ons havenhuis het vroegere zeekaarten- en navigatielokaal is."Hebt u zelf gevaren?"Ik ben opgegroeid in Raversijde op 100 meter van de zee! Onze reisbestemmingen gaan altijd richting zee, nooit naar de bergen. En bij de zee horen havens. Ik ben in 1990 afgestudeerd op de zeedijk als industrieel ingenieur petrochemie. Mijn eerste job was controleur op chemicaliën- en gastankers. Ik moest nazien of die veilig waren voor mens en vuur. Via veel zelfstudie en cursussen heb ik me verder in die materie verdiept en heb ik nadien mijn éénmansafdeling uitgebouwd tot een departement van 20 medewerkers. In mijn carrière heb ik niet alleen de Vlaamse havens, maar ook Rotterdam, Vlissingen, Terneuzen, Le Havre, Duinkerke... van binnen en buiten leren kennen. Ooit pendelde ik dagelijks tussen mijn woonst in Varsenare en Rotterdam. Ik heb ook diploma's preventieadviseur en milieucoördinator. Aandacht voor veiligheid en milieu lopen als een rode draad door mijn loopbaan."Diagnose: u bent een workaholic?"Een workaholic kan dwangmatig niet stoppen met werken. Ik kan wel stoppen, maar ik doe het niet (lacht)." Hoe werd u ceo van Haven Oostende?"Heel toevallig viel mijn oog op de vacature in de krant. Ik dacht: dit is mijn droomjob. Alles wat ik geleerd heb, kan ik hier gebruiken. Met meer dan 50 kandidaten doorliepen we maanden lang een zware selectieprocedure. De eerste keer dat ik Johan Vande Lanotte, toen Havenvoorzitter, sprak, was bij het ondertekenen van mijn contract."Waar kan onze haven het verschil maken?"Door groot te zijn in bepaalde nichemarkten. Akkoord, hier kunnen geen schepen binnen met een diepgang van 18 meter, wij hebben geen 100 km kaaimuren en schepen boven de 200 meter lang kunnen hier niet binnen. Maar wij zijn pionier in de blauwe energie en we zetten in op circulaire of kringloopeconomie waarbij grondstoffen uit producten worden herwonnen en opnieuw gebruikt."Wat met bulk, cargo, ferry's en cruises?"Zand en grint blijven voor de bouwindustrie in onze provincie een belangrijke grondstof. In drie terminals wordt er jaarlijks zo'n 1,5 miljoen ton van de zandbanken aangevoerd. We vormen een nichemarkt voor kleinere thematische cruiseschepen en een nieuwe ferrylijn hoort nog steeds tot de mogelijkheden. Nu de Brexit een feit is, kan er weer gepraat worden. Al zijn er nog geen concrete voorstellen."Hebben de Fransen hun plannen voor de bouw van een windmolenpark pal in onze ferryvaarroute al opgeborgen?"Dit probleem wordt nauw opgevolgd en zit diplomatiek en politiek in de goede richting."Wordt Oostende een belangrijke speler bij de ontwikkeling van dat windmolenpark?"Wij zijn er klaar voor en liggen geografisch goed. Maar met Duinkerke en North Sea Port (Vlissingen/Terneuzen) zijn er kapers op de kust. Die nieuwe klanten moeten we iedere dag verdienen, daarom hebben we dringend nood aan meer ruimte. "Hoor ik u pleiten voor een nieuwe zeesluis?"De Demeysluis dateert ondertussen van 1905. Twintig jaar geleden had de nieuwe sluis die de Vlaamse regering goedkeurde er al moeten liggen. Maar die plannen werden uiteindelijk weer opgeborgen, ook al zijn toen 50 gezinnen en een bedrijf onteigend. Zowel het havenbestuur als politiek Oostende pleiten voor een nieuwe sluis, ook al is die niet opgenomen in het Vlaams regeerakkoord."Tot slot: veiligheid is een van uw stokpaardjes!"In mijn vroegere functies kwam veiligheid altijd op de eerste plaats. Bij mijn aantreden als ceo heb ik al direct een aantal machines in onze technische werkplaatsen stil laten leggen." (Door Marc Loy)