De toeristische sector vatte de zomervakantie aan met voorzichtige hoop. Cafés en restaurants mochten opnieuw mensen van spijs en drank voorzien. Boekingen sijpelden de hotelrecepties binnen. De coronacijfers bleven dalen. 'Operatie Schade Inhalen' kon beginnen. Opluchting troef, ook bij Dimitri Thirion, voorzitter van vzw Hotels regio Brugge en eigenaar van viersterrenhotel Jan Brito.
...

De toeristische sector vatte de zomervakantie aan met voorzichtige hoop. Cafés en restaurants mochten opnieuw mensen van spijs en drank voorzien. Boekingen sijpelden de hotelrecepties binnen. De coronacijfers bleven dalen. 'Operatie Schade Inhalen' kon beginnen. Opluchting troef, ook bij Dimitri Thirion, voorzitter van vzw Hotels regio Brugge en eigenaar van viersterrenhotel Jan Brito. "Juli was best goed, gezien de omstandigheden en gelet op de maanden daarvoor. De helft van de bedden was bezet in juli. In België en Nederland stond Brugge op dat vlak op de derde plaats. We mochten niet ontevreden zijn", blikt hij terug.Tijdens een handvol dagen rond de Vlaamse en nationale feestdag neigde de hotelbezetting in Brugge zelfs naar de aantallen van een coronavrije zomer, met een bezettingsgraad tot 89 procent. In die bedden: Duitsers, Fransen, Nederlanders én Belgen. Zo stelt ook toerismeschepen Philip Pierins (SP.A) vast. "Er zijn zelfs meer Belgen naar Brugge gekomen dan andere jaren (tot 40 procent van de toeristen in bepaalde periodes deze zomervakantie in vergelijking met een gemiddelde van 12 procent in normale zomermaanden, red.). We zijn blij dat landgenoten aan een mooie stad in eigen land hebben gedacht", zegt Pierins. De tweede opmars van het coronavirus eind juli botte de feestvreugde abrupt af. De cijfers ogen hard. Waar juli nog een daling van 'slechts' 40 procent kende in vergelijking met de hotelbezetting een jaar eerder, goed voor zo'n 50 procent hotelbezetting, zien we voor de eerste 16 dagen van augustus - traditioneel trouwens dé topmaand in de zomer - al een neerwaartse spiraal van 58 procent in vergelijking met augustus 2019: in de eerste twee weken van augustus klopte de hotelbezetting af op een magere 38 procent.Een getal dat er binnen twee weken naar alle waarschijnlijkheid nog dramatischer zal uitzien. Het voorbije weekend zetten de Brugse hotels het laagste aantal neer, met amper 17 procent van de bedden afgelopen zondag als dieptepunt.Britten blijven weg Naast de evidente corona-oorzaak, ziet Pierins hoe Brugge de perceptie helemaal tegen heeft. "Die rode en oranje kleurencode voor het hele land schrikt toeristen af. Als een buitenlander de cijfers van Brussel te zien krijgt, denkt hij: Brugge ligt daar niet ver van. Er is ook het negatieve reisadvies voor België in bepaalde landen. Als een Brit vandaag naar Brugge komt, moet hij bij zijn terugkeer twee weken in quarantaine. We moeten dus geen euro investeren om Britten naar hier te proberen krijgen, hé. Ze zullen toch niet komen. Dat zien we ook terug in de cijfers. Britten vertegenwoordigen doorgaans een kwart van alle toeristen. Nu zijn Britten maar goed voor vijf procent van alle toeristen. Ook de beelden van de rellen in Blankenberge zijn Europa rondgegaan. Dat heeft allemaal mee een negatieve beeldvorming veroorzaakt om naar hier te komen, terwijl het wel perfect veilig kan. Maar als men niet wil, wil men niet. Het is huilen met de pet op. Aan de Tompouce op de Burg zag ik daarnet vier obers staan en amper zes mensen met een koffietje op het terras. Op de Markt en in de winkelstraten is er nog iets van drukte, maar daarnaast is het heel kalm. Je kunt bij wijze van spreken in je bloot gat rondlopen in de Katelijnestraat", zucht de schepen. Waar de zomervakantie nog hoopvol werd aangevat, zien Pierins en Thirion de nabije toekomst somber in. De prognoses voor de rest van augustus en de maand september ogen dan ook zorgwekkend. Een week geleden noteerden de Brugse hotels een kamerbezetting van 27 procent voor de rest van augustus - opnieuw een daling dus - en amper negen procent voor de maand september. "Dat noemen we met een eenvoudig woord: leeg. We moeten voortdurend annulaties doorvoeren en kunnen amper nieuwe boekingen bijschrijven. Het is dramatisch", zucht Thirion. "In het najaar komt traditioneel een wat ouder publiek, maar die mensen zijn sowieso voorzichtiger met corona. Ik kan dus niet positief zijn. Er zal toch iets van steun moeten komen, anders zullen er slachtoffers vallen. De kerstperiode zal van twee factoren afhangen. Ten eerste: de cijfers en dus de intentie om te reizen. En ten tweede: zullen de kerstmarkten en Wintergloed kunnen doorgaan? Dat is nog altijd een belangrijke troef om naar Brugge af te zakken. Pas dan kunnen we proberen iets van de maand december te maken." Pierins sluit zich daarbij aan. "Bezoekers wachten hoe dan ook de situatie af tot heel kort voor hun vertrek om een verblijf in onze stad te overwegen. Er is maar één oplossing. We moeten nu eensgezind elkaar respecteren en solidair zijn, om zo uit deze situatie te geraken, zodat we een groene zone worden. Dat kan enkel door de maatregelen die nu gelden correct toe te passen. Of dit nu een drama is voor onze stad? Goh, de stad zelf zal altijd blijven bestaan. We zullen zaaien naar de zak. Maar voor mensen met een zaak die verbonden is aan het toerisme is dit heel erg. In november en december is er zeker een opleving nodig", besluit Pierins.