Aviko genomineerd voor Foreign Investment Trophy: “Naar Westhoek gekomen om te groeien”

Projectleider en verantwoordelijke voor Aviko België Cor Koole (links) en plantmanager Jan De Zutter. (foto TOGH) © TOGH
Tom Gheeraert

Een investering van 200 miljoen euro en 165 werknemers plus aardappeltelers en toeleveranciers die volop een graantje meepikken. De nominatie van Aviko in Poperinge voor de Foreign Investment Trophy van de Vlaamse overheid hoeft niet te verbazen. Nederlander Cor Koole, verantwoordelijke voor Aviko België, vind het alvast aangenaam samenwerken met de Westhoekers.

Elk jaar organiseert Flanders Investment & Trade (FIT) de Foreign Investment Trophy om buitenlandse bedrijven die in Vlaanderen investeren in de kijker te zetten. Naast Daikin Europe (Gent), Volvo Cars (Gent) en Carrefour (Ternat) is Aviko met haar investering in Poperinge een van de vier genomineerden. “We zijn verheugd met onze nominatie en hopen dat veel mensen uit de regio voor ons stemmen”, zegt Cor Koole, de projectleider en sinds 1 januari ook verantwoordelijke voor Aviko België. “Al is er geen prijs aan verbonden. We doen het voor de eer.”

Waarom investeerde Aviko in Poperinge?

“Ten eerste ligt het in een gebied waar aardappelen heel kortbij geschikt zijn voor ons proces. Daarom zitten Clarebout, Mydibel, Agristo, Lutosa hier… Door de aanwezigheid van die vergelijkbare industrie zijn er ook toeleveranciers die bekend zijn met onze processen en apparatuur. De overheid heeft ons ook wel gestimuleerd om naar hier te komen. Wat dat betreft voelden wij ons hier heel welkom. Verder heb je hier goedgeschoolde mensen. Belangrijk voor de export is ook de afvoer naar de havens. We zitten ook vrij snel op de snelweg. Aviko wil ook wel de risico’s spreiden als er bijvoorbeeld eens een slechte oogst is op een bepaalde plek.”

Welke impact heeft de investering op de aardappeltelers in de regio? Zijn jullie verzekerd van de nodige aanvoer van aardappelen?

“We hebben inderdaad al afspraken met de telers qua aanvoer. 100 procent dekking zal je wel nooit halen want niet alle boeren willen contracten aangaan en dan moet je de vrije markt op. Een belangrijk deel is wel vastgelegd. We hebben ook een heel inkoopapparaat met een zestal personen opgezet om dat zeker te stellen, naast de investering in deze verwerkingsfabriek. Er is sowieso wel genoeg op dit moment.”

Zitten jullie op schema met de werken?

“Het plan was dat de frietlijn zou draaien in maart 2022 en het ziet ernaar uit dat dit effectief zal lukken. We hebben al een mooi traject afgelegd: de goedkeuring kregen we in september 2019, de grondwerken begonnen in november 2019, de eerste paal werd geslagen in februari 2020 en de vlokkenlijn werd opgestart in oktober 2021.”

Het is heel aangenaam om met de lokale mensen samen te werken

“Na de opstart van de frietlijn zal er nog werk zijn aan de optimalisatie om alles op de juiste efficiëntie en de juiste capaciteit te laten draaien. Daar zijn zullen wel nog een tijdje mee bezig zijn. De fabriek is zo ingericht dat er nog een tweede lijn bijgebouwd kan worden. Als alles goed gaat zal dat waarschijnlijk ook gebeuren, maar over een termijn durf ik nog niets te zeggen. We zijn hier wel naartoe gekomen om te groeien.”

Vinden jullie genoeg personeel?

“Vanaf oktober willen wij in vijf ploegen zeven dagen per week draaien. Dan hebben een 165-tal mensen nodig. Nu komen we met 140 toe. In totaal hebben we 110 à 120 nieuwe mensen moeten aantrekken. Er komt nog een 30-tal mensen uit Proven, want als de frietlijn hier opstart valt ze daar stil. De mensen die in Proven aan de frietlijn staan, komen dan naar hier. Tegen oktober zullen we dus nog 20 tot 30 nieuwe mensen moeten zoeken. Dat is inderdaad niet gemakkelijk, maar voorlopig lukt het ons wel.”

Wat gebeurt er met de fabriek in Proven?

“In principe is de helft van de fabriek daar ingericht om specialiteiten te maken zoals kroketten, puree, gratins… Die productie blijft daar. Daar komt wel een stuk ruimte vrij. We zullen nog zien wat we daar moeten doen. Een modernisering van de frietlijn en dan heropstarten? Of een uitbreiding van de specialiteiten? Eerste prioriteit is deze lijn opstarten en dan zullen we afhankelijk van de marktvraag kijken wat er verstandig is om met die ruimte te doen. Het zou zonde zijn om er niets mee te doen.”

Zo’n investering brengt ook veel extra vrachtverkeer met zich mee. Wat hebben jullie gedaan om de overlast van het vrachtverkeer te beperken?

“We verwachten een vrachtstroom van ongeveer 130 vrachtwagens per dag. Die worden zoveel mogelijk afgeleid over de ring. Met één afslag zijn ze al bij ons bedrijf, waardoor er in principe enkel circulatie zal zijn rond ons bedrijf. De capaciteit van de losinstallatie is vele malen groter dan die van de lijn dus we kunnen daar overdag de aardappelbehoefte aanvullen, en dus niet ’s nachts. We hebben ook een vrij grote wachtparking voor vrachtwagens.”

Zijn er ook andere bedrijven die een graantje kunnen meepikken van deze investering?

“Vooral bij de bouw en de opstart hebben we een beroep gedaan op lokale aannemers en machinebouwers. Maar ook broodjeszaken en horeca zullen mee profiteren van deze investering. Ik kom zelf ook uit Nederland, net als veel collega’s die meewerkten aan dit project. Die verblijven in de hotels. Tijdens de coronacrisis hebben bepaalde hotels in de regio zo toch hun bezettingscijfers kunnen opkrikken.”

Hoe is het als Nederlander om te werken met mensen uit de Westhoek?

“Heel plezant. Ik kom uit Zeeuws-Vlaanderen, dus ik ben geen typische Nederlander. Ik merk wel dat de mensen in de Westhoek tamelijk open zijn om te werken met Nederlanders, die wat directer zijn. Dat geeft eigenlijk weinig conflicten. Van beide kanten gaat het heel gemakkelijk. Veel mensen zijn leergierig, staan open voor discussie, zijn slim, werken hard… Wat dat betreft is het een aangename ervaring om met deze mensen te werken.”

Stemmen voor Aviko Poperinge kan via www.foreigninvestmenttrophy.be.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.