Een man die over lijken gaat. Letterlijk. Zo kan je JP Berger, het personage van Sebastien Dewaele in het nieuwe seizoen van Undercover, het best omschrijven. Qua karakter kunnen de vertolker en figuur niet verder van elkaar liggen, want Seba is en blijft de verpersoonlijking van een warme mens. Maar, zo zegt hij, het is voor hem genieten om eindelijk eens niet de sympathieke en grappige slungel te moeten spelen.
...

Een man die over lijken gaat. Letterlijk. Zo kan je JP Berger, het personage van Sebastien Dewaele in het nieuwe seizoen van Undercover, het best omschrijven. Qua karakter kunnen de vertolker en figuur niet verder van elkaar liggen, want Seba is en blijft de verpersoonlijking van een warme mens. Maar, zo zegt hij, het is voor hem genieten om eindelijk eens niet de sympathieke en grappige slungel te moeten spelen.'Undercover' is de hit van het moment. Hoe blij ben je om wekelijks om en bij de één miljoen kijkers mee te nemen in de donkere wereld van de internationale wapenhandel?"Het is puur genieten. Als acteur kan je alleen maar dromen om van een dergelijke topproductie deel te kunnen uitmaken. Het eerste seizoen had al een cast om duimen en vingers bij af te likken en was in Vlaanderen en Nederland een gigantisch succes, seizoen twee is zo mogelijk nog straffer. Toen ik de vraag kreeg, moest ik er amper over nadenken. Met Eigen Kweek kon ik al eens mee Vlaanderen veroveren, maar dit is toch van een totaal andere orde. Nu krijg ik de kans om een personage gestalte te geven dat tijdens mijn hele carrière nog nooit mijn pad gekruist heeft: een échte bad guy."Hoe moeilijk was het om je in die rol in te leven?"Ik zag het eerder als een uitdaging. Iedereen kent me als de comedian, de man die mensen aan het lachen brengt met zijn grappige rollen. Comedy is me ook op het lijf geschreven, maar JP Berger deed me volledig andere paden bewandelen. Ik heb een deeltje van mezelf herontdekt."Al drie weken kleur je mee het meest begeerde blok in televisieland: de zondagavond op Eén."Daar droomt elke acteur van, dat steek ik niet onder stoelen of banken. Op zondagavond bereik je een groot publiek, dat bewijzen ook de kijkcijfers. Maar aan de andere kant: kwaliteit komt altijd bovendrijven. Het eerste seizoen van Eigen Kweek werd op dinsdagavond getoond. En het publiek vond ons ook. Het grote verschil is dat Undercover ook een internationaal kantje heeft. We zijn ook in Nederland te zien en op 8 november komt seizoen 2 in één ruk integraal op Netflix. Mijn broer Olivier, die in de States woont en werkt, zit nu al te popelen om me via die weg aan het werk te zien."Is dit de bekroning van twintig jaar keihard werk?"Ergens wel. Het doet vooral deugd dat er in me geloofd wordt en dat ik de kans krijg om een dergelijke rol tot leven te brengen."Hoeveel JP Berger schuilt er in de Sebastien Dewaele van het alledaagse leven?(glimlacht) "Goeie vraag. Sowieso toch iets, dat kan niet anders. Mijn goeie vriend en collega Wim Willaert zei me ooit dat acteren synoniem staat met zo dicht mogelijk bij jezelf liegen. Het gaat om het uitvergroten van bepaalde facetten, dat heb ik bij Steven in Eigen Kweek ook gedaan. JP komt over als door en door slecht - en dat is hij als wapenhandelaar ook - maar tegelijk is het een erg doortastende mens. Zet hem in de legale wereld aan het hoofd van een multinational en hij zal succesvol zijn." Je partner in crime is opnieuw Wim Willaert. Hoe belangrijk is hij voor je?"Onze relatie is bijzonder hecht. Ik ken Wim al ruim twintig jaar. Aan het Conservatorium van Gent was hij nog mijn docent drama. Hij heeft me de stiel mee aangeleerd. Mijn afstudeerproject werkte ik ook onder zijn hoede af: toen is Alain van Preuteleute ontstaan, trouwens. We voelen elkaar gewoon zeer goed aan. In Undercover zijn we opnieuw broers, maar ook in het echte leven staan we dicht bij elkaar. We kunnen alles tegen elkaar zeggen. Dat maakt samenwerken ook makkelijk. Het is geen toeval dat we zo vaak samen te zien zijn: Eigen Kweek, Cargo, Bevergem..." Wat is het mooiste compliment dat je al over je rol in 'Undercover' kreeg?"Dat komt van mijn kinderen, denk ik. We kijken elke zondagavond samen. Toen ik ze nadien in bed stopte, kreeg ik plots te horen: papa, jij bent toch zo niet? Dan weet je dat het goed zit." Je liet het al enkele keren vallen: 'Eigen Kweek' is een enorme katalysator voor je carrière gebleken."Dat besef ik maar al te goed. Daar kan ik enkel dankbaar om zijn. Toen de eerste aflevering in november 2013 op antenne kwam, was ik al met heel veel bezig. Veel kleinere rollen in films en televisieseries, Preuteleute zat toen al even op kruissnelheid... Maar Eigen Kweek veranderde alles. Ik deed eigenlijk auditie voor Fluppe, de wietkwekende uitbater van de zwembadcafetaria, maar daar kreeg ik te horen dat ik perfect was voor de rol van Steven. De rest is geschiedenis." Steven en JP zouden waarschijnlijk niet lang aan dezelfde tafel zitten. Is je huidig alter ego de grootste klootzak van 'de Vlaanders'?"Hmm, hij zal toch in de buurt komen. Er lopen in het echte leven trouwens dergelijke sujetten rond. (haalt zijn smartphone boven) Kijk, het hele verhaal is losjes gebaseerd op een paardenhandelaar uit Vlaams-Brabant die in de internationale wapenhandel actief was: in augustus vorig jaar werd Jacques Monsieurs in Portugal opgepakt. Hij verkocht onder andere wapens in Libië, Tsjaad, Pakistan en Iran en werd de handelaar des doods genoemd. Dus neen, Steventje en JP, dat zou niet meteen de perfecte match zijn."Wat ook opvalt: JP staat iets scherper dan Sebastien...(lacht) "Goed opgemerkt. Voor de rol moest ik tien kilo vermageren. Ik heb toen anderhalve maand keihard getraind en gerégimed. Elke dag anderhalf uur de fitness in en een erg strikt dieet. Geen aardappelen, geen gefrituurde voeding, geen alcohol en geen suiker. Vooral dat laatste was een uitdaging, want suiker zit haast in álles. Ik leefde toen vooral op groenten, kip en rijst. Ik heb serieus afgezien, maar het was het waard. JP staat messcherp, hé. Ik heb zo mijn grenzen verlegd, iets wat als acteur in je lijf moet ingebakken zitten. Ik ben toen letterlijk een andere mens geworden."Wat was het eerste dat je na de opnames naar binnen hebt gewerkt? Een stevige pita of grote friet?"Neen! Ik heb voor iets vloeibaar gekozen: een goeie Ricard. Man, wat heeft die me gesmaakt."Je haalde het al aan: 'Undercover' is straks op Netflix overal ter wereld te zien. Droom je al van de 'Grote Doorbraak'?"Och, daar ben ik niet actief-actief mee bezig. Al heb ik wel een Franse agent die bij onze zuiderburen wat steentjes probeert te verleggen. Mijn mama is een volbloed Française en daardoor spreek ik zo goed als vloeiend Frans. Daar wil ik in de toekomst wel meer mee doen, al zie ik wel wat er op mijn pad komt. Hetzelfde geldt voor Nederland: als ze er mijn werk smaken, dan mogen ze me altijd bellen."JP is, naast undercoveragent Peter, de drager van de hele reeks. Zal je straks nog genoegen kunnen nemen met een bijrol?"Waarom niet? Ik leg met evenveel plezier mijn hart en ziel in kleinere rollen. Die brengen iets minder druk met zich mee. Nu loop ik stevig in de picture. Daar hou ik wel van, maar ik werk even graag iets meer in de schaduw. Ook dáár kan je uitblinken. Denk maar aan Axelle in Gent West. Daar speelde ik een transgender in een vrouwengevangenis. Ik heb het geluk dat ik op dat vlak wel veelzijdig ben. Ik proef graag en veel, maar tegelijk is het vaak keihard werken. Vorige zomer werkte ik lange draaidagen af en 's avonds moest ik optreden tijdens Theater Aan Zee in Oostende. Dat kruipt in je kleren, maar ik weiger te klagen. Ik mag elke dag mijn droomjob uitoefenen. Dan ben je een gelukkig mens. En gelukkig heb ik een goed thuisfront."Je beste rollen zijn steevast in het West-Vlaams. Bewust?"'t Zal wel zijn! Ik ben een trotse West-Vlaming, waarom zou ik dat dan verstoppen? (zwijgt even en richt zich dan in zijn beste Algemeen Nederlands tot ons) Kijk, ik kan perfect standaardtaal hanteren, maar niemand doet dat. Waarom zouden we dan in fictieseries plots wel zo gekunsteld moeten praten? West-Vlaams - en elk dialect tout court - zorgt voor een pak authenticiteit. In The Best of Dorien B., een film uit 2019, speel ik een vuilnisman met een plat Gents accent. Wel, dat zorgt meteen voor een andere sfeer. Maar evenveel respect voor collega's die zich het AN wél eigen hebben gemaakt. Kijk naar Chris Lomme, bijvoorbeeld. Zij speelt in Undercover de mama van JP en Laurent en keert terug naar haar West-Vlaamse roots. Een klassevrouw."Iets compleet anders: vorige week werd Streamz gelanceerd, het online platform dat een antwoord moet bieden op Netflix en andere internationale streaminggiganten. Hoe kijk jij naar die evolutie?"Daar kan je toch niet tegen zijn. Die Vlaamse Netflix lijkt me toch veel muziek te hebben. Als acteur krijg je zo ook een extra kanaal waarop je je ding kan doen en dit verhaal zal ook voor extra inkomsten voor de hele sector zorgen. Ik denk trouwens dat we tijdens de lockdown bewezen hebben dat we een mooie toekomst hebben. Televisie en streamingplatformen werden populairder dan ooit en waren voor veel mensen een uitlaatklep."Je zit ondertussen bijna twintig jaar in het vak. Kijk eens achterom. Tevreden?"Héél tevreden. Mocht ik opnieuw aan de start verschijnen, ik leg exact hetzelfde parcours af. Pas op, iedereen slaapt wel eens slecht en er zijn uiteraard van die wat als-momenten, maar ik ben content. Waar ik wel bewust afstand van hou, is om als BV op te draven in allerhande tv-quizzen. Niks voor mij. In oktober 2019 nam ik deel aan De Slimste Mens Ter Wereld en dat zorgde voor enkele van de meest stressvolle momenten uit mijn bestaan. Ik hield het uiteindelijk vier afleveringen vol en belandde zo in de buik van het peloton. Meer hoefde dat niet te zijn. Tom Waes, die in 2015 het spelletje won, vertelde me dat hij zelfs blokte voor die quiz. Niks voor mij."Stel: we geven je carte blanche. Wat wil jij nog op de wereld loslaten?(blaast) "Geen makkelijke. Iets waar extreem veel volk naar wil kijken. Iets in het genre rond James Bond of als het comedy moet zijn: in het verlengde van het werk van Louis de Funès, de oerkomiek. Om het simpel uit te drukken: een enorme blockbuster. In het West-Vlaams!"Fervent supporter van KV Oostende.