Of we nog even kunnen wachten, want Darline Devos (55) moet eerst enkele belangrijke telefoontjes afwerken, krijgen we te horen wanneer we het hoofdkwartier van Miss België in een Waregems appartementenblok binnenstappen. Dat de Wielsbeekse drukke tijden beleeft, moet zowat het understatement van het jaar zijn. Maar ook in de laatste rechte lijn richting een kersverse Miss verliest ze op geen enkel moment haar guitige glimlach. "Wat kan ik zeggen? Miss België is eten en drinken voor mij. Ik sta op en ga slapen met de verkiezing."
...

Of we nog even kunnen wachten, want Darline Devos (55) moet eerst enkele belangrijke telefoontjes afwerken, krijgen we te horen wanneer we het hoofdkwartier van Miss België in een Waregems appartementenblok binnenstappen. Dat de Wielsbeekse drukke tijden beleeft, moet zowat het understatement van het jaar zijn. Maar ook in de laatste rechte lijn richting een kersverse Miss verliest ze op geen enkel moment haar guitige glimlach. "Wat kan ik zeggen? Miss België is eten en drinken voor mij. Ik sta op en ga slapen met de verkiezing."Je hebt een diploma farmacie op zak, stond jaren mee aan het roer van een plasticverwerkend bedrijf, maar nu vier je je vijftiende verjaardag als voorzitter van Miss België. Leg dat eens uit.(glimlacht) "Ik ben vrij toevallig in de misswereld beland. Met Euronyl uit Izegem, het plasticverwerkend bedrijf dat ik met mijn toenmalige echtgenoot runde, werden we sponsor van Miss Waregem Koerse. Een mooi concept, maar het geheel werd niet echt professioneel aangepakt. In 1998, een jaar na die eerste kennismaking, maakte ik al deel uit van het organisatiecomité en tilden we de wedstrijd naar een hoger niveau. Een drietal jaar later slaagde ik er zelfs in om Cécile Müller en de toenmalige Miss België in onze jury te krijgen, wat een enorme boost betekende voor Miss Waregem Koerse. Zo leerde ik mevrouw Müller ook steeds beter kennen en kreeg ik te horen dat Miss België over te nemen was."Iets wat meteen je interesse wekte?"Het was nooit mijn intentie om carrière te maken in de misswereld, maar toen ik de kans kreeg om van mijn hobby mijn beroep te maken, heb ik geen seconde getwijfeld. In 2003 knoopte ik de overnamegesprekken aan, maar mevrouw Müller wilde aanvankelijk een veel te hoge prijs. Ik wilde het verhaal laten schieten, maar mijn omgeving en vooral mijn partner hebben me overtuigd om er toch voor te gaan. Met succes, want in 2005 kon ik mijn eerste eigen Miss België-verkiezing organiseren."Was het de glitter en glamour die je overstag deed gaan?"Totaal niet. Vooral jonge en talentvolle meisjes kunnen stimuleren en coachen, dat vind ik echt fantastisch. Je ziet hen gewoon groeien. Ik was vroeger nog leidster bij de Chiro in Ooigem, op een zekere manier doe ik nu hetzelfde. Jonge mensen begeleiden en hen het beste in zichzelf naar boven laten halen. Dat is misschien wel het leukste aan de job: de zoektocht naar het nieuwe mooiste meisje van het land en die groep van 32 enthousiaste dames mogen leiden. Met mezelf als bondscoach." (knipoogt)Miss België wordt al sinds 1929 georganiseerd. Hoe trots ben je dat jij dit instituut in goede banen mag leiden?"Het is inderdaad een eer, ja. Miss België is een monument, de Champions League onder de missverkiezingen. Maar het is tegelijk ook mijn grote passie. Ik ben er de klok rond mee bezig, maar hou mezelf ook graag op de achtergrond. De spotlights zijn niet mijn geliefkoosde plek. Typisch West-Vlaams, zeker? Ik werk nu harder dan ooit, maar ik hou zielsveel van mijn job. Dat is wat telt. Miss België zit héél diep onder mijn vel."Rust de organisatie volledig op jouw schouders?"Nee, dat is onmogelijk. Onze organisatie heeft vijf mensen fulltime op de payroll, onder wie Miss België zelf. Nu hebben we, net voor de finale, nog iemand extra in dienst, want we hebben een tsunami aan werk te verzetten. Daarnaast beschikken we ook nog over vele mensen die altijd klaar staan om ons te helpen. Ik beschouw mijn mensen als familie. We hebben elkaar nodig en trekken aan hetzelfde zeel. We lachen heel wat af, maar laten af en toe ook een spreekwoordelijke traan. Maar we hebben allemaal hetzelfde doel voor ogen: van Miss België ieder jaar opnieuw een succes maken."Wat is voor jou het mooiste moment van het jaar?"Wanneer ik op het podium de naam van onze nieuwe Miss België bekend kan maken. Dan valt er enorm veel stress van me af. We stellen ons dan al ruim een half jaar de vraag wie de gelukkige zal worden en eindelijk krijgen we een antwoord. Maar daarna begint het werk eigenlijk pas echt."Ben je altijd tevreden geweest met de uiteindelijke laureate?"Ik ben oprecht altijd blij voor het winnende meisje, maar het einde van de finale bezorgt me ook altijd een dubbel gevoel. Je moet afscheid nemen van een pak andere meisjes en doorheen het jaar vraag je je wel eens af hoe alles zou gelopen zijn mocht een andere kandidate Miss België geworden zijn. In een ideale wereld zou ik elk jaar enkele Missen kunnen aanstellen, maar daar heb ik misschien wel iets op gevonden."Vertel."Het was jarenlang de gewoonte dat we tijdens onze jaarlijkse reis met de kandidates een Miss Vlaanderen, Miss Wallonië en Miss Brussel verkozen. Officieus, als een soort oefening voor de finale. Alleen leek er wel een vloek te rusten op die verkiezing. Wie won tijdens de reis, werd later nooit Miss België. Daarom heb ik besloten om die wedstrijd af te schaffen, maar de titels in de eigenlijke finale te integreren. Zaterdag verkiezen we een nieuwe Miss België, maar ons land krijgt voor het eerst dus ook een Miss Vlaanderen, een Miss Wallonië en een Miss Brussel. Dat klinkt ook veel beter dan eerste of tweede eredame."(lees verder onder de foto)Kan dit er ook voor zorgen dat Miss België opnieuw aan belangstelling wint?"Dat heeft vooral te maken met televisie. De finale van Miss België is een tweetalige show en dat zal in dit land altijd moeilijk te verkopen zijn. Ook de kostprijs van een drie uur durende liveshow mag je niet onderschatten. Dit jaar wordt de finale op Eclips TV uitgezonden en in Wallonië zijn we te vinden op RTL Play, het digitale platform van de commerciële zender dat je met bijvoorbeeld VTM GO kan vergelijken. Een stap in de goeie richting, want RTL is een náám in Wallonië."Waar moet de ideale Miss aan voldoen?"Aan een hele waslijst. Ze moet veel charisma en de juiste looks hebben, ondernemend en sociaal ingesteld zijn... Ze moet altijd en overal vriendelijk overkomen en het vooral heel graag doen. Om het met een boutade te zeggen: je moet elke selfie met evenveel zin laten nemen. Binnen de hele groep zien we al die eigenschappen opduiken, maar die in één meisje vinden? Dat is geen sinecure."Vinden jullie nog altijd makkelijk kandidates?"Daar mogen we niet over klagen. Elk jaar is er wel een provincie waar het iets minder vlot loopt dit keer was dat West-Vlaanderen maar Miss België heeft nog heel veel aantrekkingskracht. We zijn dit avontuur gestart met iets meer dan 200 meisjes en zaterdag doen 32 finalisten een ultieme gooi naar het kroontje. Wie wint, weten we rond de klok van halfelf."Het is al van 2013 geleden dat we met Noémie Happart nog een Waalse Miss België kregen. Hoop je dit jaar op een Franstalige overwinning?"Zoiets kan je niet forceren. Voor ons is het simpel: niet de afkomst, maar de capaciteiten van de winnares zijn van tel. Maar uiteraard zou een mooie geografische spreiding mooi meegenomen zijn. Zo is er nog nooit een Henegouwse of Luxemburgse Miss geweest. Van de laatste vijf Miss Belgiës komen er dan weer vier uit Antwerpen en tijdens mijn beginjaren kreeg ik te horen dat ik de West-Vlaamse meisjes zou bevoordelen. Te gek voor woorden, want ik heb slechts één stem binnen de jury."Speelt het #MeToo-verhaal bij jullie mee?"Dat valt goed mee. Misschien heeft het te maken met het feit dat ik zelf een vrouw ben, maar ik waak goed over mijn groep. Ik herinner me een acte de présence tijdens de Zesdaagse in Gent. Daar werd zelfs ík bepoteld. Dan zorg ik ervoor dat we ons in alle stilte kunnen terugtrekken en breek ik alles af. Ik zie mezelf ook écht als een tweede mama voor mijn meisjes. Dat zorgzame zit in mij."Toch anders dan jouw voorgangster, die de bijnaam 'Le Colonel' kreeg...(grijnst) "Vergis je niet: ik ben streng, maar rechtvaardig. Mevrouw Müller en ik zijn twee verschillende mensen. Zij slaagde er ooit in om tijdens een reis een journaliste te verwarren met een kandidate, terwijl ik zoveel mogelijk over de finalistes wil weten. Hun maten, waar ze vandaan komen, hoe hun familiesituatie is... Dat hoort zo, want de meisjes moeten zich goed voelen bij ons."Zien we straks opnieuw een badpakkendéfilé tijdens de finale? Miss USA schrapte die vorig jaar al."Dat is bij ons geen issue. Ik ga ervan uit dat feministen aan het strand ook een bikini dragen. Het badpakkendéfilé maakt ook gewoon deel uit van Miss België. Die meisjes bevinden zich in de fleur van hun leven, voelen zich goed in hun vel... Bovendien is het voor ons ook een test: als Miss België moet je in alle omstandigheden op de catwalk kunnen schitteren."Vijftien jaar Miss België, dat moet ook een pak onvergetelijke momenten opleveren. Wat blijft je bij?"In de goeie zin van het woord: de mooie resultaten op internationale wedstrijden. Lenty Frans haalde de toptien van Miss World en werd zo Miss Europa. Noémie Happart werd er elfde. Zeynep Sever, Cilou Annys, Annelies Törös en Zoë Brunet haalden dan weer de topvijftien van Miss Universe. Op zulke momenten spring je letterlijk een gat in de lucht.""Natuurlijk waren er ook mindere momenten. De vele racistische reacties waar Angeline Flor Pua (die Filipijnse roots heeft, red.) in 2018 mee geconfronteerd werd, daar was ik echt niet goed van. En het jaar voordien was er het lachend kakske-incident met Romanie Schotte. Toen werden we zélf van racisme beschuldigd en was er aan ons toenmalig kantoor in Brussel zelfs een betoging."Wat kon beter?"Misschien onze overstap van VTM naar VT4 in 2007. Bij VTM waren we aan heel wat voorwaarden gebonden, maar ik wilde op eigen benen staan. Was ik wat te groen achter de oren? Dat kan. Maar globaal gezien hebben we een heel mooi parcours afgelegd."Je bent 55. Hoe lang blijf je nog aan het roer staan?"Goeie vraag. Op vandaag is een verkoop niet aan de orde, maar een interessant aanbod zal ik ook niet naast me neerleggen. Ik zie wel wat er op me afkomt, maar op vandaag zou ik Miss België veel te hard missen. Deze wedstrijd heeft me zeer veel vrienden opgeleverd. Dát is mijn grote rijkdom. Dit hele verhaal is een deel van mezelf geworden, ik beschouw het zelfs als mijn kindje."Zaterdag 11 januari om 20.25 uur: Miss België op Eclips TV (kanaal 51 op Telenet, 109 op Proximus TV).