Het verhaal van de twee Franse beklaagden, dat leest als een roman, kent een aanvang in 2016. Vanaf toen kregen met de regelmaat van de klok verschillende kerken dieven over de vloer. Er kwam een einde aan de diefstallenplaag toen in maart vorig jaar in het Franse Guïnes de politie enkele kunstdieven in de kraag vatte. Ze werden ervan verdacht uit Franse en Belgische kerken kunstvoorwerpen te hebben gestolen. Bij een huiszoeking troffen speurders niet minder dan honderden relikwieën aan, zoals sculpturen, schilderijen op do...

Het verhaal van de twee Franse beklaagden, dat leest als een roman, kent een aanvang in 2016. Vanaf toen kregen met de regelmaat van de klok verschillende kerken dieven over de vloer. Er kwam een einde aan de diefstallenplaag toen in maart vorig jaar in het Franse Guïnes de politie enkele kunstdieven in de kraag vatte. Ze werden ervan verdacht uit Franse en Belgische kerken kunstvoorwerpen te hebben gestolen. Bij een huiszoeking troffen speurders niet minder dan honderden relikwieën aan, zoals sculpturen, schilderijen op doek en hout en kandelaars. Een deel van de teruggevonden schatten was afkomstig uit kerken in Beloeil, Cordes, Quevaucamps en Warcoing in het bisdom Doornik. Tussen de ontdekte voorwerpen zaten er ook goederen die in kerken in onze regio waren gestolen, zoals een 200 jaar oud beeldje van Maria dat verdween in de kerk van De Klijte. Een schilderij en twee kandelaars bleken uit de kerk van Watou afkomstig. Na de ondervraging van de verdachten, die door het gerecht werden vrijgelaten, kwamen er enkele verdwenen kunstvoorwerpen op een mysterieuze wijze terug naar plek waar ze waren verdwenen. Dat was het geval met een zware klok die dieven buitmaakten in de kerk van Westouter. Ook in Loker hing plots een gestolen schilderij van Sint-Franciscus van Assisi weer op zijn plaats. De in beslag genomen gestolen spullen kwamen terug bij de eigenaars terecht, nadat het Franse gerecht een oproep verspreidde. De kunstdieven werden voor de feiten die ze in Frankrijk pleegden eerder voor een Franse rechter gebracht. Twee mannen stonden maandag in Ieper terecht voor de diefstallen op Belgisch grondgebied. Ze sloegen in totaal in 17 verschillende kerken toe, onder meer in het zuiden van onze provincie en in Oost-Vlaanderen. De twee Noord-Fransen, 29 en 30 jaar oud, hebben beiden een masterdiploma kunstgeschiedenis op zak. Ze begonnen te stelen omdat ze naar eigen zeggen zelf een collectie kunst wilden aanleggen, maar geen geld hadden om schilderijen en beelden te kunnen kopen. "We zijn gepassioneerd door de geschiedenis, die we met onze handen wilden aanraken", klonk het bij de twee. Hun respectievelijke raadslieden vroegen aan de rechter opslorping van straf met de Franse veroordeling. Daar kregen ze beiden een celstraf met uitstel. In Ieper vroeg de openbare aanklager echter een jaar effectief tegen de twee zuiderburen. De kerkfabriek van Outrijve bij Avelgem stelde zich als enige slachtoffer burgerlijke partij op de rechtbank. "Een bij ons gestolen beeldje zagen we tot nu niet terug en een ander was beschadigd", zegt Jean Buyens van de kerkfabriek. Zaak staat in voortzetting op 3 februari.(CMW)