Maandag 29 mei 2017. Oostendenaar Nico H. (58) loopt te vloeken op de kade van de havenstad Mindelo. De powerboatracer en botenhandelaar is samen met zijn vrouw halsoverkop naar Kaapverdië gevlogen om een ruzie onder de bemanningsleden van zijn vissersboot Bounty 2 op te lossen en een boete van 50.000 euro te voorkomen. Wanneer H. zijn schip schijnbaar de verkeerde richting ziet uitvaren - niet richting Europa, maar richting Latijns-Amerika - stuurt hij als bezeten berichtjes naar de bemanning om hen weer in de juiste richting te krijgen.
...

Maandag 29 mei 2017. Oostendenaar Nico H. (58) loopt te vloeken op de kade van de havenstad Mindelo. De powerboatracer en botenhandelaar is samen met zijn vrouw halsoverkop naar Kaapverdië gevlogen om een ruzie onder de bemanningsleden van zijn vissersboot Bounty 2 op te lossen en een boete van 50.000 euro te voorkomen. Wanneer H. zijn schip schijnbaar de verkeerde richting ziet uitvaren - niet richting Europa, maar richting Latijns-Amerika - stuurt hij als bezeten berichtjes naar de bemanning om hen weer in de juiste richting te krijgen.Volgens het Brugse gerecht een stukje theater. Speurders zijn ervan overtuigd dat Nico H. als leider van een drugssmokkelbende een drop-off in goede banen leidde: een discrete overdracht van drugspakketten tussen schepen op zee. H. zou er fortuinen mee verdiend hebben en er zijn powerboatraces in alle uithoeken van de wereld mee hebben gefinancierd. Het gerecht houdt H. en zijn Nederlandse partner Marnix V.R. (53) al sinds 2015 in de gaten. Ze beschikten toen over twee schepen die ze volgens het parket gebruikten om cocaïne uit Latijns-Amerika op zee op te pikken.Op 27 juni 2017 vaart de Bounty 2 na haar terugkeer uit Kaapverdië de haven van Oostende binnen. De scheepvaartpolitie is getipt door de Amerikaanse antidrugseenheid DEA en ontdekt op het schip anderhalve ton cocaïne, vakkundig verstopt achter een minutieus gebouwde valse wand. De straatwaarde is hallucinant: 225 miljoen euro. De Nederlandse kapitein Hendrik v.d.H. komt schijnbaar uit de lucht gevallen en wijst met een beschuldigende vinger naar Nico H., eigenaar van het schip. H. wordt opgepakt, maar beweert van niets te weten.Op het strafproces in Brugge eist het openbaar ministerie tien jaar celstraf voor Nico H. De procureur verwijst ook naar honderden onverklaarbare cash stortingen, witwasconstructies en het haast onontwarbaar kluwen van vennootschappen rond de botenhandel van de Oostendenaar. Zijn advocaat Sven Mary gaat resoluut voor de vrijspraak. "Het dossier bevat geen enkel concreet bewijs dat mijn cliënt de grote leider was. Als botenhandelaar nam hij het niet zo nauw met de vennootschapsregels en misschien moet hij op fiscaal vlak wat bijscholing krijgen, maar een drugssmokkelaar is hij niet. Hij kocht de Bounty 2 voor legitieme doeleinden, maar op het moment dat het schip richting Kaapverdië voer, had hij het eigenlijk al verkocht. De administratieve afhandeling was evenwel nog niet rond. Waarom zou hij die boot laten vertrekken, als alle documenten aan boord nog in zijn richting wezen? Dan zouden we te maken hebben met een volstrekte randdebiel." Nico H. (58) zelf beweert dat de Bounty 2 zonder zijn medeweten was vertrokken naar Kaapverdië. "Het schip mocht zelfs nog niet afvaren, want de keuring was nog niet rond." Volgens de procureur was de verkoop van de Bounty 2 een schijnconstructie.Marnix V.R. riskeert ook tien jaar cel, maar pleit onschuldig. "Mijn cliënt regelde enkel de vaarbewijzen voor de bemanning en dacht dat het schip ging gebruikt worden voor een bewakingsopdracht in Kaapverdië. Toen hij vermoedde dat ze bezig waren met illegale zaken heeft hij zich teruggetrokken", stelt advocaat Kris Vincke.Ook de kapitein van het schip vraagt de vrijspraak. Hij riskeert vijf jaar cel. "Mijn cliënt heeft die wand geplaatst als extra opslagplaats voor diesel. Hoe die drugs aan boord zijn geraakt, weet hij niet", zegt advocate Mieke Byttebier. Twee Poolse en twee Nederlandse bemanningsleden, die elk vier jaar cel riskeren, gaan eveneens voor vrijspraak. "Zeg nu zelf: zou u cocaïne ter waarde van 225 miljoen euro aan deze havelozen toevertrouwen? Je stelt ook geen cafévoetballers op in een Champions League-wedstrijd?", stelt advocaat Thomas Gillis. Catharine V., de vriendin van Nico H., hangt twee jaar cel boven het hoofd voor het witwassen van drugsgeld. Met de 300.000 euro die H. op haar rekening stortte, kocht ze een Ferrari 430 Scuderia aan. "Die geldsommen waren achterstallige onderhoudsgelden voor hun vier kinderen", stelt haar advocaat. "Mijn cliënte en haar man waren twee keer voor langere tijd uit elkaar." Vonnis op 25 maart. (AFr)