Nieuwjaarsdag 2018. In de woning van zijn moeder in de Dwarsstraat in Adinkerke wordt Bennet Demeulenaere om 14 uur wakker. De avond voordien vierde hij het nieuwe jaar samen met zijn partner S., hun baby Romy van vijf weken oud, zijn moeder, haar nieuwe vriend en twee andere koppels.
...

Nieuwjaarsdag 2018. In de woning van zijn moeder in de Dwarsstraat in Adinkerke wordt Bennet Demeulenaere om 14 uur wakker. De avond voordien vierde hij het nieuwe jaar samen met zijn partner S., hun baby Romy van vijf weken oud, zijn moeder, haar nieuwe vriend en twee andere koppels. Hoewel Bennet Demeulenaere al jaren alcoholverslaafd is en daarvoor zelfs Antabuse (medicatie waar je ziek van wordt als je toch alcohol drinkt, red.) slikt, heeft hij zich toch eens goed laten gaan. Twee cava'tjes bij het aperitief, een tiental pinten doorheen de avond en een drietal joints. Bovenop de Antabuse en de kalmerings- en slaappillen die hij slikt. Als een blok heeft hij geslapen die nacht, maar om 14 uur vindt partner S. het welletjes en maakt ze Bennet wakker. Zodat hij voor baby Romy kan zorgen en zij eindelijk eens wat kan rusten. Moeder Marleen heeft de baby nog een flesje gegeven, het kind ligt stilletjes te slapen in de zetel. De jonge vader installeert zich in de keuken waar hij Romy niet kan zien met zijn laptop en trekt een flesje Jupiler open. De beste remedie tegen een kater, blijkbaar.De middag gaat zijn gezapige gangetje tot Romy begint te mekkeren, zoals Bennet het in zijn verhoren later bij de politie zal verwoorden. Twee keer steekt hij het fopspeentje terug in de mond van de baby, van wie hij niet de biologische vader is maar dat hij toch erkende na de geboorte. Als het kind zich een derde keer laat horen, merkt hij dat zijn dochtertje een verse pamper nodig heeft. Bennet, ondertussen al aan zijn tweede Jupiler toe, doet de vuile pamper uit, legt die op de zetel en neemt een verse. Dan gaat het mis. "Ik zag dat er slijmpjes in haar neus zaten, dus spoelde ik haar neusje met fysiologisch water. Daarna wilde ik een doekje nemen, maar ze gleed uit de zetel. Ik greep haar nog bij een voetje, maar ze botste met haar voorhoofd op de grond. Ik nam haar in mijn armen en zag haar ogen wegdraaien. Ik heb haar een paar keer geschud, maar dat leverde geen resultaat op. Daarna hield ik haar ondersteboven aan haar knietjes, dat had ik eens op tv gezien. Ik heb haar dan uitgekleed en in de keuken onder koud water gehouden, maar er volgde geen beterschap. Daarna ben ik ermee naar boven gegaan, naar de slaapkamer waar S. lag te slapen", verklaart Bennet. Een omstandige uitleg, die volgens de mug-arts, de dokters in de ziekenhuizen van Veurne en Gent en de wetsdokter geen steek houdt. Een omstandige uitleg, waarvan moeder S. en de dokters in eerste instantie een volledig andere versie krijgen. "De fles fysiologisch water blokkeerde en er is water in haar longen terecht gekomen", luidt de eerste versie. "En die blauwe plekken op haar knieën, onderbuik, hoofd en linkeroksel dan?", vragen de dokters. "Dat is van haar vast te nemen", klinkt het. Op 2 januari wordt Bennet Demeulenaere gearresteerd in het UZ in Gent, dan nog op verdenking van poging tot doodslag. Twee dagen later overlijdt Romy en valt die poging tot weg. Toch blijft de beschuldigde volharden in zijn uitleg dat het een ongeval was. Al is nu niet langer het fysiologisch water de boosdoener, maar een kwalijke val uit de zetel. "Alle kindjes vallen wel eens uit de zetel of maken een gelijkaardige val. Wel twintig keer in hun jonge leventje. Daar houdt niemand kwalijke letsels aan over", schrijft de wetsdokter in zijn verslag. Daarmee geconfronteerd haalt Bennet Demeulenaere de schouders op. "Het kind is gevallen en ik heb haar willen wakker maken", volhardt hij.Opvallend: hoewel ze door het stilzwijgen van haar partner zelf een tijdlang als verdachte aanzien werd en zelfs een nacht in de cel moest doorbrengen, blijft S. de beschuldigde steunen. Met zijn dochter uit een eerdere relatie gaat ze geregeld op bezoek in de gevangenis en het koppel besluit in september 2018 zelfs in de gevangenis te trouwen. Tot de trouwe S. te lezen krijgt hoe kil Demeulenaere bij de gerechtspsychiater reageert op de dood van hun dochtertje. De twee gaan uiteen, het huwelijk wordt verbroken. Het verslag van psychiater Hans Hellebuyck laat dan ook weinig aan de verbeelding over. "Hij lijkt niet zwaar te tillen aan de feiten, toont geen emoties en lijkt geen last te hebben van schaamte of schuldgevoelens", noteert de ervaren arts. Op het proces stelt S. zich burgerlijke partij. De vrouw heeft ondertussen een nieuwe relatie en beviel afgelopen zomer van een dochtertje.Het belangrijkste moment van dit proces wordt ongetwijfeld de discussie over de kwalificatie die aan de feiten gegeven moet worden. Met doodslag zet het openbaar ministerie hoog in en gaat het ervan uit dat Bennet Demeulenaere zijn dochtertje moedwillig geschud of verwond heeft tot het dood was. De verdediging, in de figuur van ervaren assisenpleiter Kris Vincke, zal alles uit de kast halen om dat te betwisten. Wellicht zullen zij aanvoeren dat het eerder gaat om slagen en verwondingen zonder het oogmerk om te doden, maar met de dood als ongewild gevolg. Voor doodslag riskeert hij maximaal 30 jaar cel. Als de jury die kwalificatie niet aanvaardt, zakt de mogelijke strafmaat aanzienlijk. Het is aan het hof en de twaalf juryleden om vanaf vrijdag 10 januari te achterhalen wat er op Nieuwjaar 2018 echt gebeurd is in de woning in Adinkerke en te bepalen welke straf Bennet Demeulenaere daarvoor moet krijgen. Het arrest wordt donderdag verwacht.