"Ewel, het is daarvoor dat ik kom", antwoordt Emmanuël Van Den Steen wanneer hij in het politiekantoor van Middelkerke te horen krijgt dat hij gearresteerd wordt. Het is dan 14 oktober 2017. Daags voordien was het tot een fatale ruzie gekomen in het appartement van zijn partner Miriam Van Poel in de Jean Van Hinsberghstraat in Middelkerke. Beschuldigde en zijn slachtoffer zijn beiden afkomstig uit Oost-Vlaanderen, de streek van Haaltert tussen Aalst en Ninove. Sinds een jaar of vijf hebben ze een relatie, nadat ze allebei al eens getrouwd waren geweest.
...

"Ewel, het is daarvoor dat ik kom", antwoordt Emmanuël Van Den Steen wanneer hij in het politiekantoor van Middelkerke te horen krijgt dat hij gearresteerd wordt. Het is dan 14 oktober 2017. Daags voordien was het tot een fatale ruzie gekomen in het appartement van zijn partner Miriam Van Poel in de Jean Van Hinsberghstraat in Middelkerke. Beschuldigde en zijn slachtoffer zijn beiden afkomstig uit Oost-Vlaanderen, de streek van Haaltert tussen Aalst en Ninove. Sinds een jaar of vijf hebben ze een relatie, nadat ze allebei al eens getrouwd waren geweest. De relatie tussen Miriam Van Poel en Emmanuël Van Den Steen was volgens getuigen het toonbeeld van een knipperlichtrelatie: al minstens tien keer wees zij hem de deur, maar evenveel keren liet ze hem weer binnen. Zowel Miriam als Emmanuël hadden een verblijf aan de zee, hoewel zij nog gedomicilieerd was in Haaltert. Miriam pendelde tussen haar geboortestreek en haar flatje in Middelkerke, Emmanuël stond ingeschreven op zijn fermette in Middelkerke. Klinkt chic, maar in werkelijkheid was die fermette een bouwvallig krot, zonder stromend water of verwarming. En dus trok Emmanuël al snel in bij Miriam Van Poel en woonde hij quasi permanent in haar appartement.Dat profitariaat was Miriam door de jaren heen gewoon geworden. Waar ze niet mee kon leven, was het opvliegend karakter van de beschuldigde, zijn chronisch alcoholprobleem en vooral: zijn losse handen. In 2016 had hij haar bij een ruzie al eens proberen wurgen, maar de twee verzoenden zich. Een week voor de fatale steekpartij kwam het opnieuw tot een zwaar incident. Wat een leuke avond moest worden, eindigde echter in een beschamende vertoning. Op zaterdag 7 oktober trok het koppel naar Haaltert, naar een viering voor het 55-jarige huwelijk van Marian en Gilbert, een koppel dat Miriam als penningmeester van de lokale OKRA-afdeling al jaren kende. Al snel raakt Emmanuël daar zodanig beneveld van de drank dat hij geen zinnig gesprek meer kan voeren. Wanneer er plots een tango wordt gespeeld, vraagt een man of Emmanuël geen zin heeft om met Miriam te dansen. Meer dan wat gestamel kreeg de man niet als antwoord en dus trok hij zelf met Miriam naar de dansvloer. Toen hij na twee tango's terug aan tafel kwam, ging het fout. "Emmanuël stond boos recht en riep, dreigend met zijn wijsvinger, dat het gedaan moest zijn", verklaarde de man. Om erger te voorkomen, besloot Miriam om haar jas te nemen en te vertrekken.Daags nadien was de woede van Emmanuël nog niet bekoeld. Het etentje met Miriams kleinkinderen liet hij schieten, al belde hij één van hen wel op om te zeggen dat oma hem bedrogen had. Naar Miriam stuurde hij venijnige sms'jes. "Stuur mijn gehandicaptenkaart maar op, die dirty dancer van jou heeft die toch niet nodig", klonk het. Miriam besloot in Haaltert te blijven, maar ging op het einde van de week toch terug naar Middelkerke. "Om het uit te maken en te zeggen dat ze haar appartement ging verkopen", aldus haar omgeving. "Om het weer goed te maken", zegt Emmanuël Van Den Steen. Hij zou haar favoriete gerecht - sint-jakobsschelpen als voorgerecht, filet pur als hoofdgerecht en champagne - klaarmaken. Op 13 oktober 2017 - vrijdag de dertiende - zou De Grote Verzoening plaatsvinden, aldus de beschuldigde, maar dat liep even anders. "Miriam begon meteen te klagen over de keuken die een rommeltje was en begon te roepen dat ze mijn eten niet meer moest hebben en dat ze mij zou buiten steken. Plots stak ze met een mes in de richting van mijn buik. Ze raakte mijn hand, ik kon haar het mes afnemen en begon terug te steken. En ik ben blijven steken. Tot het bloed eruit zeekte", verklaarde de beschuldigde aan de speurders. Volgens hem duurde de doodsstrijd amper 10 seconden, reden waarom hij de hulpdiensten niet meer belde. In plaats daarvan waste hij het moordwapen af en trok naar zijn fermette om andere kleren aan te doen en te slapen. Daags nadien, om 20 uur 's avonds, ging hij zichzelf aangeven bij de politie.Dat slachtoffer Miriam Van Poel al te flirterig zou gedanst hebben op het jubileumfeest, doet iedereen die de vrouw kende af als quatsch. Ja, ze was misschien wat bazig en ze stak veel tijd in haar werk voor OKRA, maar Miriam was vooral een trotse vrouw, hondstrouw en loyaal. Zo loyaal zelfs dat ze de strapatsen van Van Den Steen al jaren met de mantel der liefde toedekte. Ze loog er zelfs over om hem te ontzien. Het is niet de ruzie om de tango's die de vlam in de pan deed slaan, het was de nakende relatiebreuk en het feit dat hij daardoor op straat zou staan die Emmanuël Van Den Steen tot de fatale feiten hebben gedreven. Daar zijn de nabestaanden van Miriam Van Poel van overtuigd."Die avond ging ze hem vertellen dat ze het appartement zou verkopen. Dan moest hij terug naar zijn bouwvallige fermette", getuigde zus Magda. In zijn eindverhoor bij de onderzoeksrechter bleef Emmanuël Van Den Steen echter volhouden dat het om zelfverdediging ging. Tegenover de speurders had hij voordien al een bizarre vergelijking gemaakt. "Het was niet de Miriam die ik kende die mij aanviel, dat was iemand die mij alles wou afnemen, de duivel. Vergelijk het met een trouwe hond, die je elke dag eten geeft. Plots wordt die razend en bijt hij je. Dan verweer je jezelf ook tot het stopt", klonk het.Vanaf vrijdag buigt het hof van assisen zich over de zaak. Emmanuël Van Den Steen wordt beschuldigd van doodslag en riskeert in principe tot dertig jaar cel. Of hij de uitlokking of zelfs wettige zelfverdediging zal pleiten, is nog onduidelijk. Zijn advocaat Kris Vincke neemt het op tegen Vlaanderens bekendste strafpleiter Jef Vermassen, voor de burgerlijke partijen en tegen Caroline Verschuere, in haar eerste assisenzaak als openbaar aanklager. Er passeren 59 getuigen de revue, een uitspraak wordt ten vroegste volgende donderdag verwacht.